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Meteorología

¿Mes de inundaciones? Por qué California atraviesa por el febrero más seco de los últimos 150 años

Este febrero de 2020 va en camino a empatar el récord que mantiene el mismo mes de 1864, cuando la región no recibió ni una sola pulgada de lluvia. En contraste, los febreros de 2019 y 2017 fueron escenarios de algunas de las peores inundaciones en el norte de California en los últimos años.
13 Feb 2020 – 09:52 PM EST

SAN FRANCISCO, California. – La última vez que la Bahía de San Francisco atravesó por un febrero extremadamente seco fue hace más de 150 años y aún estaban frescas las huellas que dejó una megatormenta que se prolongó por 45 días y que más de un siglo después los científicos la denominaron con el nombre ‘Ark’.

Aquel febrero de 1864 no vio una sola gota de lluvia y de acuerdo con el Servicio Meteorológico Nacional (NWS, por sus siglas en inglés), la historia podría repetirse este 2020. Pronosticar las condiciones del tiempo con exactitud más allá de 7 días es una tarea difícil, pero en esta ocasión los científicos tienen una inusual certeza de que este mes, uno de los más lluviosos, no registrará una sola tormenta de dimensiones significativas.

Febrero suele ser el mes en que las catástrofes naturales azotan a California a través de potentes ríos atmosféricos y severas inundaciones que durante los últimos 40 años le han costado al estado pérdidas económicas por $43,000 millones, un promedio de mil millones de dólares por año. Pero de acuerdo con los meteorólogos, este febrero va camino a igualar ese récord de sequía: curiosamente también en un año bisiesto.

¿Pero cómo puede ocurrir esto durante un mes catalogado históricamente como uno de los más húmedos? El NWS atribuyen el fenómeno a un sistema de alta presión que permanece estancado frente a las costas de California y que está empujando los sistemas de tormentas hacia el noroeste por las aguas del Océano Pacífico hasta llegar a los estados de Oregón y Washington, manteniendo al ‘golden state’ completamente seco.

Basta con revisar las alertas meteorológicas a lo largo de la costa oeste de los Estados Unidos para entender el fenómeno: Seattle se prepara para la caída de nieve en las zonas montañosas durante los próximos días, mientras que en Portland las autoridades advierten sobre otro frente lluvioso que azotará la región hacia el fin de semana.

¿Pueden ver la alta presión?


La Universidad de Wisconsin-Madison cuenta con un Instituto para Estudios Meteorológicos Satelitales que no pudo ocultar su fascinación con el fenómeno que ocurre en California. A través de su cuenta de Twitter publicaron una imagen satelital que muestra millas y millas de cielos completamente despejados frente a las costas californianas y en la que claramente se aprecia cómo los frentes lluviosos rodean esta masa de aire de alta presión.

Desde que el Servicio Meteorológico comenzó a medir los acumulados de lluvia se pueden identificar tres momentos en los que este fenómeno se ha repetido en California: en 1864 (0”), 1899 (0.22”) y 1953 (0.02”). En contraste, durante febrero del 2019 una serie de ríos atmosféricos dejaron a varias comunidades del condado de Sonoma aisladas por las inundaciones y el gobernador Gavin Newsom se vio obligado a declarar estado de emergencia. Dos años antes, en 2017, el desbordamiento del arroyo Coyote, en San José, provocó la evacuación de 14,000 residentes.

“Desafortunadamente muy poca o incluso nada de lluvia se puede esperar en nuestra región para esta semana. Los últimos pronósticos continúan rastreando que las tormentas se dirigen hacia Oregón y Washington”, advirtió el NWS en sus redes sociales. Y cuando se toma en cuenta el periodo entre el 18 y el 24 de febrero, las posibilidades de lluvia para California se encuentran 60% por debajo del promedio habitual.

Los acumulados de lluvia para la región entre el 1 de octubre y el 10 de febrero revelan que ni el ciclón bomba de la semana de Acción de Gracias ha podido compensar la falta de lluvia durante este mes: San Francisco recibió apenas 8 pulgadas de precipitaciones durante ese periodo (59% del normal), Oakland solo 6 pulgadas (47%) y Santa Rosa se mantiene en 15 pulgadas (67% de los normalmente recibe).

El mismo sistema de alta presión estancado en el Pacífico y que tiene al norte de California sin lluvia es el que ha provocado que en varias ciudades de la Bahía de San Francisco se registren récords de calor para el mes de febrero. Santa Rosa, por ejemplo, reportó este martes temperaturas de 80° F, las más altas para el mes desde 1996; en Richmond, Napa y Livermore ocurrió lo mismo.

¿A salvo de las inundaciones?


Los pronósticos indican que este 2020 la región norte de California se salvará de las catastróficas inundaciones que la han azotado durante los últimos años y, por ende, de los costos millonarios que implican.

Un reporte reciente publicado por el Instituto Scipps de Oceanografía reveló que en las pasadas cuatro décadas la costa oeste de Estados Unidos ha sufrido pérdidas económicas por casi 43,000 millones de dólares debido a las inundaciones y daños a la infraestructura causados por los ríos atmosféricos.

El estudio subraya la necesidad de que los gobiernos locales inviertan más recursos en investigar estos fenómenos meteorológicos para fortalecer las medidas de prevención y mitigar su impacto, especialmente ante la premisa de que estas tormentas aumentarán en intensidad debido al calentamiento de los océanos y el cambio climático.

Para finales de 2019, destaca el documento, los ríos atmosféricos les habrán costado a 11 estados de la costa oeste por lo menos mil millones de dólares, como ha ocurrido en las últimas cuatro décadas desde 1978. En promedio, el 84% de toda la devastación causada por tormentas e inundaciones en la región es causada de manera directa por estas plumas de vapor de agua que se extienden desde Hawaii hasta California.

Pero en las zonas costeras de Oregón y el norte de California, los ríos atmosféricos son los causantes del 99% de todos los daños por inundaciones, advierte el estudio publicado por el Instituto Scripps de Oceanografía de la Universidad de California en San Diego y la Brigada de Ingenieros de las Fuerzas Armadas de EEUU.

El reporte detalla también que más de la mitad de las pérdidas económicas generadas en los últimos 40 años han sido causadas tan solo por 10 ríos atmosféricos, cifra que equivale a unos 23,000 millones de dólares. Los condados con más daños en California entre 1978 y 2017 son Sonoma, Los Ángeles, Marin, Sacramento, Monterey y Napa.

Inundaciones, huelgas, incendios y tiroteos: los 10 sucesos que marcaron el 2019 en el norte de California (fotos)

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