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Detector de Mentiras

El video de la llegada del robot Perseverance en Marte no es un montaje ni se hizo en un desierto de la Tierra

El 22 de febrero la NASA publicó un video sobre la llegada del robot explorador a Marte. Ese mismo día, Univision Noticias lo reprodujo en su perfil de Facebook. Entre los comentarios a la publicación aparecieron numerosas afirmaciones que ponían en duda el evento y negaban la veracidad de las imágenes. Verificamos que esas creencias no son ciertas. Aquí, en esta galería, también te lo contamos "En pocas palabras"
1 Mar 2021 – 02:15 PM EST
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El robot explorador sí llegó al Planeta Rojo

Las imágenes del video que publicó Univision Noticias en su perfil de Facebook, el 22 de febrero, sí son de la llegada del robot explorador Perseverance a Marte. No son tomas de ningún desierto del planeta Tierra, ni el resultado de un montaje por computadora o de una grabación escenificada en alguna locación terrestre. Y el robot Perseverance sí se posó sobre la superficie del llamado Planeta Rojo, con maniobras bien calculadas por la NASA.

El post de Univision Noticias reprodujo un video de la NASA (las siglas en inglés de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos) sobre el descenso del Perseverance a Marte. La publicación tuvo 364 comentarios y entre ellos hubo un movido intercambio de mensajes que afirmaban que se trataba de un montaje, que las imágenes eran falsas o estaban montadas en computadoras o creadas con una animación digital; que el registro era del desierto de Atacama en Chile, el de Arizona o de tierras rojas de Oklahoma, en Estados Unidos; y que era imposible que el robot llegara al suelo de Marte porque no hay aire, gravedad ni oxígeno para permitirlo.

Pero las imágenes son auténticas, sí son una grabación de Marte y es el Perseverance el que se adentra en la atmósfera delgadísima de ese planeta con un paracaídas y cuidadosamente se posa en su superficie. Es decir, “amartiza”, que es la palabra ya aceptada en la lengua castellana para definir la acción de una nave cuando toca el suelo marciano.

Perseverance llegó a Marte el 18 de febrero de 2021. El video original de su llegada lo publicó la NASA el 22 de febrero. Era la primera vez que esa institución lograba un registro así de una llegada a la superficie de Marte. Lo hicieron con unas de las 23 cámaras que lleva el robot.

El explorador Perseverance ( rover en inglés) tardó siete meses en llegar al Planeta Rojo. Despegó de la Tierra el 30 de de julio de 2020 y tocó el suelo marciano el 18 de febrero de 2021. Su misión es recolectar en ese planeta señales de vida microbiana (microscópica), preservadas como fósiles, de hace miles millones de años. Para ello recogerá muestras de rocas antiguas, según la NASA.

Marte tiene gravedad, aunque aproximadamente un tercio de la de la Tierra (37%), y sí tiene aire, pero muy fino, y cantidades ínfimas de oxígeno. Sin embargo, que Perseverance hubiera tocado su superficie no dependió de la ausencia o presencia de oxígeno, sino de un funcionamiento muy preciso de las estructuras de la nave, para reducir la velocidad y amartizar suavemente.

Todo esto lo confirman tres personas de la NASA, un experto independiente en astrobiología, la ciencia que estudia el comienzo y posible desarrollo de la vida en el Universo, y un científico del centro que investiga esa materia en Madrid, España. Otra especialista en geología marciana y terrestre explica las diferencias entre los paisajes desérticos de los dos planetas, que confirmamos con búsquedas en la aplicación Google Earth.

Aquí nuestra verificación.

¿El video es de un desierto de la Tierra?

La primera respuesta a esta pregunta es de Andrew Good, funcionario de la oficina de Relaciones con los Medios del Laboratorio Jet Propulsion de la NASA ( JPL), en California. Good es conocedor de la Misión Perseverance en Marte y nos dijo por correo electrónico: “No, estas imágenes se tomaron en Marte”.

El video que publicó la NASA no se grabó, pues, en un desierto de la Tierra y, por lo tanto, tampoco en el de Atacama, en Chile, ni en un desierto de Arizona ni en tierras coloradas ( red dirt) de Oklahoma.

“No creo que haya una simple ‘distinción’ visual que tu audiencia reconocerá”, prosigue Andrew Good. “Los científicos podrían ser capaces de reconocer este paisaje marciano particular por las imágenes tomadas por nuestros orbitadores [que recogen y transmiten la data de Marte desde el espacio], pero probablemente la audiencia no. Hay muchas diferencias entre los desiertos de la Tierra y los de Marte, pero estas no serían perceptibles en el video”, dice.

La propia NASA expone en su sitio web que los científicos suelen usar “lugares familiares de la Tierra” como puntos de referencia para describir a Marte. En los ejemplos incluyen dos de las zonas que los usuarios de Univision Noticias mencionaron en sus comentarios: el Desierto de Atacama (“donde es muy seco y con rocas similares”) y el de Arizona (un paisaje volcánico).

Pero los paisajes de los dos planetas NO son iguales.

Esto lo corrobora una experta independiente, Victoria Hamilton, geóloga planetaria del Departamento de Ciencias del Espacio del Southwest Research Institute, una organización científica y tecnológica independiente de Estados Unidos. Hamilton también nos dice, por correo electrónico, que el video se hizo con “cámaras instaladas en varias locaciones de la nave, de forma que los ingenieros pudieran observar la entrada, descenso y llegada del explorador”. Pero su explicación tiene un valor añadido, porque es experta en distinguir el paisaje desértico de ese planeta de los desiertos de la Tierra. Por su especialidad sabe de qué están hechos ambos suelos.

Según Hamilton, sí hay, en efecto, similitudes entre el desierto marciano y " algunos desiertos terrestres”: “su color rojizo y la abundancia de arena con algunas rocas oscuras alrededor”, nos cuenta en un email . Los desiertos son ambientes secos, como la superficie de Marte hoy, así que de esa forma son similares. La falta de vegetación grande y obvia puede hacer que algunos desiertos (o partes de ellos) en la Tierra se parezcan un poco a Marte. Por la falta de agua, los efectos a largo plazo de la erosión de las superficies rocosas pueden producir revestimientos oscuros similares tanto en la Tierra como en Marte”, añade.

Sin embargo, Hamilton hace dos distinciones muy claras entre los paisajes desérticos de los dos planetas:


Verificamos lo que nos cuenta la geóloga en la aplicación Google Earth. Buscamos el Desierto de Atacama y una Desierto de Arizona (seleccionamos como ejemplo el Desierto de Sonora). De Oklahoma habíamos localizado áreas con “tierras rojas” en bases de datos de fotos y un lugar concreto, el parque nacional Gloss Mountains, que también ubicamos en Google Earth. En esta aplicación seleccionamos la opción Street View, que permite ver fotos panorámicas a ras de suelo. Comprobamos lo que nos dijo Hamilton: en las imágenes de esos lugares hay vegetación, uno de los distintivos de los desiertos del planeta Tierra con respecto a Marte, donde no hay ninguna.

Esta es una foto en Google Earth del desierto de Sonora en Arizona:


Y así se ven el parque nacional Gloss Mountains de Oklahoma y el Desierto de Atacama en Chile:


Además, si comparamos los paisajes desérticos de los dos planetas, las diferencias son evidentes:

Marte, el “desierto congelado”

La NASA llama a Marte el “desierto congelado”. Desierto, porque cualquier “paisaje árido y seco” lo es, recuerda Andrew Good, y congelado, porque sus temperaturas bajan mucho de cero: hasta -100 ºF (-73 ºC) y un promedio de -81 ºF (-62.7 ºC).

“Como Marte está más distante del Sol, es más frío. Además, tiene una atmósfera muy delgada en comparación con la Tierra, así que la cantidad de calentamiento que suministra la atmósfera marciana también es menor. Como resultado, las temperaturas están, mayormente, muy abajo del punto de congelación del agua y así el agua queda atrapada en forma de hielo”, interviene Manasvi Lingam, profesor de Astrobiología y Ciencias del Espacio del Instituto de Tecnología de Florida, en otro correo electrónico.

Hay más características que distinguen a Marte de la Tierra, según Victoria Hamilton, Manasvi Lingam y la NASA:

El video es real

El video que comentaron los usuarios de Univision Noticias en Facebook lo publicó la NASA en sus cuentas oficiales de Twitter, el 22 de febrero a las 2:11 pm ET, y sí registra el amartizaje de la aeronave.

Es la primera vez que la NASA ha podido capturar en video la llegada de una aeronave a Marte, dijo Mike Watkins, director del JPL de California, en una sesión informativa con la prensa del 22 de febrero.

Perseverance es un robot explorador ( rover) que, según la NASA, pesa 2,260 libras (1,025 kilos) - “unas 278 libras (126 kilos) más pesado que Curiosity”, el otro robot explorador que ya está en Marte - y mide 10 pies (tres metros) de largo, nueve pies (2.7 metros) de ancho y siete pies (2.2 metros) de alto.

El rover tiene 23 cámaras. Fueron algunas de ellas las que grabaron el descenso y llegada del aparato a Marte, confirma Andrew Good, de la NASA, en el correo electrónico. “Algunas [de esas cámaras] están en el explorador mismo (mirando hacia arriba en la etapa del descenso, como si volara, y hacia abajo del explorador en el suelo), mientras otras están en la etapa del descenso (mirando hacia abajo, hacia el explorador) y en el aeroshell [capa cobertora] (mirando hacia abajo, hacia el paracaídas)”.

La mayoría de las imágenes del Perseverance se transmiten a través de la red de satélites que orbitan alrededor de Marte, recuerdaGood, y así retransmitieron las que comentaron los usuarios de Univision Noticias. “Una vez que la data llegó a la Tierra, los especialistas en imágenes editaron cada video y los juntaron para [armar] el que ves en internet”.

Le preguntamos a Good si la tecnología de estas cámaras puede haber incidido en que se viera como una animación o intervención digital o como falso. Good nos envió, en otro email, la respuesta de Justin Maki, científico de imágenes de la misión Perseverance de la NASA. Maki dijo: “Es probablemente que nunca hemos tenido un video de alta velocidad como ese en Marte. Es algo nuevo. [Pero] Hay tantos detalles en las imágenes y ninguna de las animaciones que nosotros hemos sacado tienen ese nivel de detalle”.

Maki confirmó que las cámaras del Perseverance son “bastante básicas y normales”. El día de la sesión informativa con la prensa, Dave Gruel, ingeniero líder del manejo de la cámara que registró la entrada, el descenso y la llegada del rover a Marte, dijo que el aparato se puede comprar “en internet para cualquier aplicación que puedas tener para ello”.

¿Y el paracaídas y el aire?

¿Qué tiene que ver la atmósfera de Marte (los gases presentes en ella) con la llegada del Perseverance a su superficie?

Empecemos por los datos sobre sobre el Planeta Rojo que aportan la NASA y Manavis Lingam, el profesor de Astrobiología. En Marte sí hay aire - que, como dijimos, contiene sobre todo dióxido de carbono -, pero es muy fino, solo el equivalente al 1% del que hay en la Tierra. Esto significa que la densidad de la atmósfera de Marte es mínima. Marte también tiene gravedad, pero representa un 37% de la terrestre, más o menos un tercio. Sí hay oxígeno, en cantidades ínfimas en el aire, y su presencia o ausencia no incide en el amartizaje del robot explorador Perseverance, advierte Lingam.

Estas condiciones son las que la NASA tuvo en cuenta para las maniobras muy específicas que lograron que el robot Perseverance se posara sobre el suelo marciano. Uno de los retos era reducir la velocidad, pero no demasiado, con esa atmósfera tan fina, dice Lingam. Por eso usaron el paracaídas que se ve en el video. Al reducir la velocidad, Perseverance puede tocar suavemente la superficie de Marte en su llegada. “La aeronave usa muchos sensores (cámara, radar, etc) para determinar su ubicación y la mejor manera de llevar a cabo el aterrizaje”, agrega.

La nave viajaba a hasta 21,000 kilómetros por hora (13,048 millas por hora), nos explica por email Juan Ángel Vaquerizo, coordinador de la Unidad de Cultura Científica del Centro de Astrobiología de España, en Madrid. Vaquerizo está en la lista de contactos que la NASA da a la prensa sobre la misión del Perseverance. Y para el amartizaje había que desacelerar desde la velocidad de cinco kilómetros por segundo (3.1 millas por segundo) o 18,000 kilómetros por hora (11,184 millas por hora), añade Ian Clark, el científico dirigió la operación con el paracaídas del Perseverance en la NASA, y que nos hizo llegar su explicación a través Andrew Good. Tal desaceleración implica bajar de esos miles de kilómetros por hora a pocos metros por segundo para llegar al suelo, dice Vaquerizo. “Además, solo se disponen de unos siete minutos para hacerlo (los siete minutos de terror, que llaman los americanos [estadounidenses])”, añade.

Las “grandes estructuras” – así las llama Clark - que ayudaron al éxito de esta operación son, según él y Vaquerizo:


De acuerdo con Vaquerizo, el orden en el que cada unas de estas estructuras actúa es el siguiente: “Primero se usa el escudo térmico, que frena de 5,000 m/s [metros por segundo] a unos 500 m/s [metros por segundo]. Entonces se usa el paracaídas. Finalmente se usan retrocohetes, que hacen el descenso final hasta que la grúa espacial ( sky crane) deposita el rover [el robot explorador] sobre el suelo”.

Además de la delgada atmósfera y la gravedad de Marte, también se toma en cuenta la distancia que va a recorrer la nave en su descenso al planeta, que tiene que ser larga, porque se necesitan al menos siete minutos para atravesar la atmósfera marciana y frenar. La nave necesita el tiempo suficiente para hacerlo. Por eso la misión escoge, explica Vaquerizo, zonas de aterrizaje más cercanas al ecuador (el centro) de Marte, más extensas. “Cuanta más atmósfera recorre la nave, más tiempo está frenando por la acción del escudo térmico y el paracaídas, de modo que se consigue frenar con mayor efectividad la nave en el descenso (…), detalla.

Conclusión

El video que publicó Univision Noticias en su sitio web y en su perfil de Facebook sí es auténtico. Las imágenes originales son de la NASA y se publicaron en sus cuentas de Twitter oficiales, el 22 de febrero. Ese día la NASA las presentó en una sesión informativa con la prensa.

El registro no es un montaje ni se grabó en ningún desierto de la Tierra. Aunque a primera vista puede parecer que hay similitudes entre los desiertos de los dos planetas, hasta en el desierto más árido de la Tierra hay vegetación y otras formas de vida, mientras que en Marte no.

En Marte hay aire. La atmósfera es muy fina, hay cantidades ínfimas de oxígeno y sí hay gravedad, aunque menos que en la Tierra. Pero que el robot Perseverance tocara el suelo del Planeta Rojo dependió de maniobras muy calculadas de la NASA y no de la presencia o ausencia de oxígeno.

Fuentes


Consultamos estas fuentes entre el 22 de febrero y el 1 de marzo de 2021:

Perfil oficial de Facebook de Univision Noticias: Video sobre la llegada de Perseverance a Marte, 22 de febrero de 2021.

Cuenta oficial de Twitter del Perseverance de la NASA: Video sobre la llegada de Perseverance a Marte, 22 de febrero de 2021.

Diccionario de la Real Academia de Española: “Amartizar”

Southwest Research Institute: “Historia”

Google Earth: Desierto de Atacama

Public Domain Pictures: “"Paisaje de tierra roja en Oklahoma"

JPL, NASA: “Moxie podría ayudar a futuros cohetes a lanzarse desde Marte” , actualizada el 15 de diciembre de 2020.

AstroMía (diccionario de astronomía): “Escudo térmico”

NASA: Aeroshell

AstroMía (diccionario de astronomía): “Retrocohete”

Consulta por correo electrónico a Andrew Good, funcionario de la oficina de Relaciones con los Medios del Laboratorio Jet Propulsion de la NASA (JPL). Incluye las declaraciones de Ian Clark, el científico que dirigió la operación con el paracaídas del Perseverance en la NASA, y de Justin Maki, científico de las imágenes de la misión Perseverance de la NASA.

Consulta por correo electrónico a Victoria Hamilton, geóloga planetaria del Departamento de Ciencias del Espacio del Southwest Research Institute.

Consulta por correo electrónico a Manasvi Lingam, profesor de Astrobiología y Ciencias del Espacio del Instituto de Tecnología de Florida.

Consulta por correo electrónico a Juan Ángel Vaquerizo, coordinador de la Unidad de Cultura Científica del Centro de Astrobiología de España.

Las entrevistas con Andrew Good, Manavis Lingam y Victoria Hamilton se hicieron en inglés y las tradujimos al español. El comentario de Juan Ángel Vaquerizo nos llegó en castellano.


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