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Menos gente está comprando productos saludables en tiendas de barrio

Una nueva investigación demuestra que los participantes del programa WIC tienden a preferir las grandes cadenas, a pesar de que las bodegas locales siguen siendo un recurso importante.
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24 May 2016 – 3:36 PM EDT

WIC —siglas en inglés de Mujeres, Bebés y Niños— es un programa del gobierno estadounidense que provee prestaciones a madres y niños para obtener alimentos nutritivos, consejos sobre la nutrición y acceso a servicios de salud. En todo Estados Unidos las personas que participan en WIC mayormente canjean sus prestaciones en tiendas minoristas grandes. Así lo indica un informe del Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA por sus siglas en ingles), el cual se basó en un rastreo de la proporción de beneficios de WIC que fueron canjeados en varios tipos de tiendas.

Las tiendas grandes tienden a tener una selección mucho más grande, lo cual ha sido particularmente importante para los participantes de WIC desde 2009, cuando el programa revisó sus recomendaciones sobre paquetes alimenticios para incluir una variedad más amplia de opciones más saludables, particularmente granos integrales y frutas y verduras frescas.

Cantidad y cuota de minoristas WIC según el tipo de tienda, FY 2012

Tipo de tienda N° de minoristas WIC % de minoristas WIC % autorizado por SNAP % de canjeos minoristas de WIC
Tiendas grandes 12,068 27.1 100 41.5
Supermercados 14,436 32.4 100 32.4
Tiendas grandes de comestibles 1,730 3.9 100 1.9
Tiendas medianas de comestibles 3,156 7.1 100 3.5
Tiendas pequeñas de comestibles 2,822 6.3 100 2.9
Tiendas que sólo aceptan WIC 858 1.9 35.9 7.7
Tiendas A-50 452 1 78.5 1.5
Bodegas/colmados 5,939 13.3 100 3.8
Tiendas combinadas/otras 1,882 4.2 100 2.9
Otro tipo de minoristas 113 0.3 100 0.1
Comisarios 172 0.4 100 0.3
Tiendas minoristas que faltan 971 2.2 52.4 1.6
Total de minoristas 44,609 100 97.5 100
FUENTE: USDA | UNIVISION


El reporte es el primero de su tipo en examinar los patrones de canje de prestaciones de WIC desde la perspectiva del tipo de tienda minorista. Examinó datos de 2008 —antes de las revisiones— y 2012. Concluye que, si bien la proporción de prestaciones canjeadas en tiendas de comestibles típicas bajó un poco, los canjes en las supertiendas —las cuales tienden a ser aún más grandes y menos caras— incrementaron de un 34% a un 42%.

Esto refleja las tendencias nacionales en el panorama minorista de comestibles, según explica Shelly Ver Ploeg, una economista en la USDA. A nivel nacional la cuota de tiendas de comestibles por cápita ha disminuido en un 11%, mientras que la cuota de supertiendas por cápita se ha disparado en un 78%.

Sin embargo, cabe notar que estos datos dependen de promedios nacionales y no reflejan la realidad en todas partes. Por ejemplo, lugares como East St. Louis, Illinois —donde casi la mitad de la población vive debajo del umbral de la pobreza— no ha sido incluido en este crecimiento. Según el periódico Belleville News-Democrat, East St. Louis sólo tiene dos tiendas de comestibles y 42 almacenes más pequeños, algunos de los cuales no ofrecen frutas y verduras aparte de papas y cebollas.

Ver Ploeg dice que la consolidación del mercado a favor de las supertiendas ha limitado las operaciones más pequeñas. La cuota de almacenes per cápita está descendiendo a una tasa del 33% y la cuota de tiendas que se especializan en ciertos alimentos ha bajado en un 24%. Un reporte de la USDA explicó lo siguiente:

Dado que las tiendas autorizadas por WIC tienen que cumplir con requisitos mínimos de abastecimiento, la variedad más grande de alimentos ofrecida en los paquetes alimenticios revisados de WIC podrían presentar una carga para tiendas pequeñas y disuadirlos de participar en el programa.

Al reconocer las consecuencias negativas potenciales de una revisión de un programa que fue diseñado para promover la salud, en 2014 la Asociación Nacional de WIC (NWA) inauguró Community Partnerships for Healthy Mothers and Children (Sociedades Comunitarias para Madres y Niños Saludables o CPHMC). Se trata de una iniciativa realizada en colaboración con la División de Salud Comunitaria de los Centros para el Control de Enfermedades. A lo largo de un programa de tres años, la NWA está financiando dos cohortes de 32 agencias locales de WIC para mejorar el acceso a los alimentos saludables.

La primera cohorte incluye East St. Louis, donde la resultante coalición Make Health Happen (Hacer que Salud Ocurra) ha apoyado a las tiendas más pequeñas para que se abastezcan de más frutas y verduras y opciones más saludables bajo los lineamientos de WIC. El News-Democrat reporta que Terence Conrad, dueño del mercado de mariscos Bond Street, ha empezado a abastecer su tienda de verduras frescas. Además, manzanas, naranjas y plátanos amarillos llenan los estantes al lado de la caja registradora cuando sus clientes pagan por sus compras. Otro programa parecido financiado por la NWA en Louisiana —el cual se llama Healthy Plaquemines Now— está colaborando con mercados de productores locales en cuanto al papeleo necesario para permitirlos a aceptar pagos de WIC y SNAP.

El programa de CPHMC, en combinación con la transición gradual de WIC de comprobantes de papel a transferencias bancarias electrónicas, está diseñado para facilitar el acceso a los alimentos saludables en una mayor variedad de tiendas minoristas. Si bien el informe de la USDA sugiere que hay menos opciones donde los participantes de WIC puedan canjear sus prestaciones, “WIC tiene un historial largo de respuestas empresariales y visionarias a las necesidades”, dice Doug Greenway, el CEO de NWA. Potencialmente estudios futuros podrían reflejar una gama mucho más diversa de opciones de tiendas para los participantes en WIC.

Este artículo fue publicado originalmente en inglés en CityLab.com.

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