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Incendios

Juez fija fecha para un segundo juicio sobre el incendio en la bodega 'Ghost Ship' de Oakland

Derick Almena, principal administrador del almacén, será enjuiciado nuevamente el 30 de marzo de 2020 por 36 cargos de homicidio involuntario, uno por cada una de las víctimas que fallecieron en el incendio.
5 Oct 2019 – 10:10 PM EDT

OAKLAND, California. – Un mes después de que el jurado en el juicio por el incendio en la bodega ‘Ghost Ship’ sorprendiera con el veredicto que exoneró a Max Harris y dibujó una incógnita en el futuro de Derick Almena, una jueza del condado de Alameda fijó este viernes una nueva fecha para volver a enjuiciar al principal administrador del almacén en el que murieron 36 personas.

Almena enfrentará un segundo juicio por 36 cargos de homicidio involuntario luego de que el pasado 5 de septiembre la magistrada Trina Thompson declarara juicio nulo para el acusado, ante la falta de acuerdo de un jurado conformado por siete mujeres y cinco hombres que deliberaron por más de un mes. Desde entonces, Almena permanece preso con una fianza de $750,000 dólares.

El nuevo juicio contra Derick Almena comenzará el 30 de marzo de 2020, con una audiencia preliminar programada para el 31 de enero del próximo año. La jueza Thompson explicó que la fecha se fijó hasta la próxima primavera dado que Tony Serra, su principal abogado defensor, estará ocupado atendiendo otros juicios hasta entonces.

Durante la breve audiencia en los tribunales de Oakland, la titular de la corte se reunió con las dos miembros del jurado que fueron reemplazadas del panel el pasado 19 de agosto en medio de las deliberaciones. Ambas fueron acusadas de desacato a una orden judicial por tener comunicaciones inapropiadas y la juez emitió una multa de $500 dólares para una de ellas por contactar a un familiar que trabaja como bombero y conversar sobre procedimientos relacionados con el caso ‘Ghost Ship’.

Tuvieron que pasar casi tres años para que se emitiera un veredicto que dejó un amargo sabor de boca entre los familiares de las 36 víctimas que fallecieron en el incendio de la bodega ‘Ghost Ship’ en diciembre de 2016. Además, el caso 'Ghost Ship' no estuvo exento de polémicas, entre ellas el reemplazo de tres miembros del jurado que incurrieron en mala conducta, lo que obligó a un segundo panel a comenzar las deliberaciones desde cero el 19 de agosto con la participación de los jurados alternativos.

Ventajas para Almena

El hecho de que la jueza Trina Thompson haya decidido repetir el juicio criminal contra Derick Almena podría resultar favorable para el acusado. Rubén Muñoz, abogado criminalista, había adelantado que esa era la opción que buscaban los fiscales del condado de Alameda para seguir adelante con el caso.

“Un interés grande que tiene la Fiscalía en este caso es que algún acusado en la corte criminal se haga responsable de estas muertes. Hay muchas víctimas que quieres justicia”, dijo Muñoz en una entrevista con Noticias Univision 14.

Sin embargo, este nuevo juicio para Almena podría terminar siendo la opción más arriesgada y arrojar un resultado que termine beneficiando al acusado. “Está en un buen escenario porque su defensa ya ha escuchado a todos los testigos y conoce toda la evidencia que la Fiscalía tiene. Así que Almena está en mejor posición y tiene una ventaja (de ser exonerado) si se repitiera su juicio”, consideró el litigante.

Muñoz advierte que una vez que los fiscales evalúen los diferentes escenarios, es muy posible que le ofrezcan a la defensa un nuevo acuerdo judicial que ayude a ponerle un punto final al caso. El acuerdo podría ser incluso más favorable al que le habían presentado anteriormente y que fue rechazado por un juez, y con el cual Almena pudo haber sido sentenciado a una condena de 12 años en prisión, de los cuáles habría pasado 9 tras las rejas y los tres restantes en libertad condicional.

“Lo más probable es que él (Almena) acepte un arreglo en el que él tenga que cumplir algún tiempo en prisión”, explicó el abogado. Pero ni la primera ni la última opción parecen ser garantía de la Fiscalía cumplirá con su misión de poner a un responsable tras las rejas. Tony Serra, abogado de Derick Almena, señaló después de conocer el veredicto que en esta ocasión no estaría dispuesto a aceptar ningún tipo de acuerdo judicial, aludiendo a la confianza de que su cliente salga ventajoso de un segundo juicio en su contra.

La demanda civil

Sin importar lo que pase con el caso criminal que aún sigue abierto para Derick Almena, los familiares de las víctimas presentaron una demanda civil cuyo juicio podría comenzar en mayo de 2020, aunque existe la posibilidad de que se postergue si los tribunales deciden repetir el juicio contra el principal administrador del ‘Ghost Ship’.

Las familias de muchas de las 36 personas fallecidas estuvieron presentes en cada una de las audiencias que se realizaron desde abril. Mary Vega fue una de ellas y escuchó de viva voz el momento en el que el jurado dio el veredicto el pasado 5 de septiembre. "Estoy enojada, furiosa. Mi hijo (Alex Vega) y su novia murieron y fue en vano. He estado aquí todos los días por casi 5 meses para que el jurado salga con esto", dijo al salir de la corte de Oakland.

La demanda civil alega que la compañía de gas y electricidad PG&E, los dueños de la bodega y el gobierno de la ciudad de Oakland son también responsables por el incendio que dejó 36 víctimas mortales. De ganar esa querella legal, las familias de las víctimas se podrían hacer acreedoras a indemnizaciones económicas y conseguirían que la municipalidad modificara sus políticas de inspecciones para evitar tragedias similares.

“No creemos que los resultados del caso criminal afectan nuestro caso civil en lo absoluto. El gobierno de la ciudad sabía, la Policía sabía y los bomberos sabían que este lugar tenía a gente viviendo en su interior. Sabían que lo utilizaban como un cabaré, que se llevaban a cabo eventos y fallaron en detenerlos y en proteger a los residentes”, dijo la abogada Mary Alexander, representante legal de las familias.

El abogado Rubén Muños coincide al respecto, pues asegura “es más fácil comprobar la responsabilidad de los acusados en el juicio civil”. Noticias Univision 14 contactó a la oficina de la alcaldesa de Oakland, Libby Schaaf, para solicitar comentarios sobre la demanda civil en contra de la ciudad, pero respondieron con un comunicado que se limitaba a decir que “sus pensamientos estaban con los familiares y amigos de las víctimas”.

La compañía PG&E, por su parte, dijo en un correo electrónico enviado a nuestra redacción lo siguiente: “Hasta la fecha no hemos visto ninguna evidencia que nos lleve a creer que nuestras instalaciones fueron la causa del incendio. Cooperamos plenamente con las autoridades en la investigación de este trágico suceso".

La tragedia

El incendio más letal en la historia de Oakland se originó el 2 de diciembre de 2016 alrededor de las 11:20 pm. Al momento del fuego, unas 100 personas se encontraban dentro de la estructura de dos niveles que había sido convertida en un colectivo artístico, y en la que no eran raras las fiestas o eventos musicales. La gran mayoría de los asistentes lograron escapar ilesos, pero un total de 36 personas fallecieron debido a la inhalación de humo, según detalló un reporte de las agencias que investigaron el siniestro.

Las causas del incendio jamás se pudieron determinar, en parte por los daños tan severos que provocaron las llamas, pero los Fiscales del condado de Alameda indiciaron a Almena y Harris como los responsables de crear “una situación peligrosa” al incurrir en múltiples violaciones a los códigos de construcción de Oakland, entre las que se señalaron instalaciones eléctricas deficientes y la falta de permisos para realizar eventos en el inmueble.

El día de la tragedia, unos 50 bomberos de distintas brigadas lucharon contra las llamas por casi 5 horas hasta lograr sofocarlas por completo, pero no fue sino hasta dos días después del incendio cuando las autoridades consiguieron recuperar los cuerpos de las 36 víctimas mortales, la mayoría residentes de Oakland y del este de la Bahía. Días más tarde se informó que entre los fallecidos había un menor de edad de 17 años.

El saldo del incendio caló hondo en la comunidad -que se unió para realizar varias vigilias en honor a las víctimas- a lo largo y ancho del Área de la Bahía. De igual forma, abrió una caja de pandora que destapó las irregularidades con las que operaban varias bodegas en la ciudad y puso al descubierto la falta de supervisión por parte de las autoridades municipales, que hasta el momento no ha sido responsabilizadas criminalmente por la tragedia.

En fotos: así era por dentro la bodega 'Ghost Ship' antes del incendio que cobró la vida de 36 personas

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