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Enron se erige como uno de los ejemplos más infames de fraude corporativo en la historia. La falta de regulación en el sector escolar chárter está dejando a algunas escuelas abiertas al mismo tipo de fraude.

¿Puede el fraude en las escuelas chárter convertirse en el próximo Enron?

¿Puede el fraude en las escuelas chárter convertirse en el próximo Enron?

Enron se conoce como uno de los escándalos más infames de la historia de los negocios. La misma clase de corrupción y fraude que llevó a Enron a la cárcel y a la ruina está apareciendo hoy en el sector de las escuelas charter, el cual está creciendo rápidamente y con poca regulación.

Enron se erige como uno de los ejemplos más infames de fraude corporativ...
Enron se erige como uno de los ejemplos más infames de fraude corporativo en la historia. La falta de regulación en el sector escolar chárter está dejando a algunas escuelas abiertas al mismo tipo de fraude.

En 2001, Enron, la enorme empresa energética con sede en Texas conmocionó al mundo al declarar la quiebra. Miles de trabajadores perdieron sus empleos y los inversionistas perdieron miles de millones.

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Como investigador que estudia las cuestiones jurídicas y políticas relacionadas con la libre elección de escuela, he observado que el mismo tipo de fraude que ocurrió en Enron ha venido surgiendo en el sector de escuelas chárter. Varios funcionarios escolares han sido capturados utilizando el manual de estrategias de Enron para desviar la financiación prevista para estas escuelas hacia sus propios bolsillos.

A medida que los defensores de la elección de escuela, como la Secretaria de Educación Betsy DeVos, presionan para hacer de las escuelas chárter una mayor parte del panorama educativo, es importante entender el escándalo de Enron, y cómo las escuelas chárter son vulnerables a trampas similares.

La Secretaria de Educación Betsy DeVos, durante mucho tiempo partidaria...
La Secretaria de Educación Betsy DeVos, durante mucho tiempo partidaria de las escuelas chárter, luchó con éxito contra varios intentos para aumentar la regulación de las escuelas chárter en su estado natal de Michigan.

¿Qué es una operación vinculada?

La caída de Enron, que se dio a conocer en octubre de 2001, fue causada en gran parte por algo llamado "operaciones vinculadas". Entender este concepto es crucial para entender cómo las escuelas chárter también pueden estar en peligro.

Las operaciones vinculadas son acuerdos comerciales entre empresas con estrechas relaciones: Podría ser entre dos compañías pertenecientes o gestionadas por el mismo grupo o podría ser entre una compañía grande y una pequeña que es su propiedad. Aunque las transacciones entre partes vinculadas son legales, pueden crear graves conflictos de intereses, permitiendo que aquellos en el poder se beneficien de los empleados, inversionistas e incluso quienes pagan impuestos.

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Esto es lo que ocurrió en Enron. Como Enron quería verse bien ante los inversionistas, la compañía creó miles de "entidades de propósito especial" para ocultar su deuda. Gracias a estas asociaciones no registradas en los libros, Enron fue capaz de aumentar artificialmente sus beneficios y engañar a los inversionistas.

El director financiero de Enron, Andrew Fastow manejaba varias de estas entidades de propósito especial, beneficiándose de su posición de poder a costa de los accionistas de la compañía. Por ejemplo, estas compañías le pagaron 30 millones de dólares en honorarios de gerencia, mucho más que su sueldo de Enron.

Fastow también conspiró con otros empleados de Enron para embolsarse otros 30 millones de dólares de una de estas entidades, y movió 4.5 millones de dólares de este ardid a la fundación de su familia.

El colapso de Enron reveló las debilidades de los guardianes -incluidos los consejos de administración y la Comisión de Bolsa y Valores- que son responsables de la protección de los mercados. Debido a la laxitud a la hora de rendir cuentas y la desregulación federal, estos guardianes no lograron detectar los peligros planteados por el conflicto de interés de Fastow hasta que fue demasiado tarde. El congreso respondió aprobando la Ley Sarbanes-Oxley, la cual endureció los requisitos de supervisión.

Los empleados de Enron perdieron sus empleos y miles de millones de dóla...
Los empleados de Enron perdieron sus empleos y miles de millones de dólares en prestaciones de jubilación.

¿Cómo funcionan las operaciones vinculadas en las escuelas chárter?

Cuarenta y cuatro estados y el Distrito de Columbia tienen leyes que permiten las escuelas chárter. Al igual que las escuelas públicas, las escuelas chárter reciben financiación pública. Sin embargo, a diferencia de las escuelas públicas, las escuelas chárter están exentas de muchas de las leyes que rigen la transparencia financiera.

Sin una regulación estricta, algunos malos actores han podido aprovechar las escuelas chárter como una oportunidad para la inversión privada. En el peor de los casos, estas personas han podido utilizar las transacciones entre partes vinculadas para canalizar de forma fraudulenta fondos públicos destinados a las escuelas chárter hacia otras empresas que están bajo su control.

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La estafa de las rentas

Así fue el caso de Ivy Academia, una escuela chárter del área de Los Ángeles. Los cofundadores, Yevgeny Selivanov y Tatayana Berkovich, también poseían una escuela preescolar privada que compartía instalaciones con la escuela chárter. La escuela preescolar entró en un subarriendo de las instalaciones por un alquiler mensual de 18,390 dólares - el valor justo de mercado. La escuela preescolar entonces le asignó el subarriendo a la escuela chárter por un alquiler mensual de 43,870 dólares.

La fiscalía del distrito de Los Ángeles acusó a esta pareja de esposos de múltiples cargos de fraude. Selivanov fue sentenciado a casi cinco años de cárcel en 2013.

Las transacciones fraudulentas entre partes vinculadas pueden producirse también entre las organizaciones de gestión de la educación (EMO, por sus siglas en inglés) y sus afiliados. Las EMO son entidades con y sin fines de lucro que, en ocasiones, administran escuelas chárter, y podrían también ser propietarias de compañías más pequeñas que pueden proporcionar servicios a las escuelas.

Por ejemplo, Imagine Schools es una EMO sin fines de lucro que gestiona 63 escuelas chárter que tienen una matrícula conjunta de 33,000 alumnos en todo el país. También es propietaria de SchoolHouse Finance, una compañía con fines de lucro que, entre otras cosas, maneja las bienes raíces de muchas de las escuelas chárter de Imagine. Aunque las escuelas chárter normalmente gastan alrededor del 14% de su financiamiento en alquileres, algunas de las escuelas de Imagine Schools estaban pagándole a SchoolHouse Finance hasta el 40% de sus fondos en alquileres.

Denuncian fraude en escuelas Charter Univision

Una de las escuelas chárter operadas por Imagine Schools, Renaissance Academy en Kansas City, demandó a la compañía por cobro excesivo de alquileres. En 2015, un juez federal falló a favor de Renaissance Academy, y le ordenó a Imagine Schools pagar casi 1 millón de dólares en daños y perjuicios a Renaissance. El fallo de la corte sugirió que Imagine Schools estaba esencialmente aprovechándose de la escuela chárter: la EMO se beneficiaba del excesivo alquiler y no le informó a la junta de directores de la escuela cómo el costo podría afectar la capacidad de la escuela para pagar los sueldos de los maestros y los libros de texto.

El problema podría empeorar

Debido a la falta de supervisión, a Fastow no lo detuvieron de usar fraudulentamente las transacciones entre partes vinculadas en Enron hasta que fue demasiado tarde. Asimismo, los ejemplos de Ivy Academia y Renaissance Academy revelan insuficientes controles y equilibrios en el sector de las escuelas chárter. En ambos casos, los monitores responsables de la protección de las escuelas chárter no encontraron nada mal en los contratos de alquiler.

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Puede ser tentador concluir que las historias de Ivy Academia y Renaissance Academy son anecdóticas, que el temor a un abuso generalizado de las transacciones entre partes vinculadas es exagerado. Sin embargo, ha habido decenas de denuncias de transgresiones similares, incluso contra los gigantes de la industria tales como K12 Inc. y Pennsylvania Cyber Charter School. Aunque sólo un puñado de estas denuncias han resultado en la eliminación de los operadores de escuelas chárter, el fraude de partes vinculadas en el sector de escuelas chárter es un problema emergente.

En septiembre de 2016, el inspector general del Departamento de Educación publicó los resultados de una auditoría de varias docenas de escuelas chárter detallando problemas significativos con las operaciones vinculadas.

Los estudiantes de la escuela chárter Renaissance Academy trabaja en un...
Los estudiantes de la escuela chárter Renaissance Academy trabaja en un proyecto de reciclaje de papel. Renaissance Academy cerró en 2012 y posteriormente se le ordenó recibir $1 millón de dólares en daños de su EMO, Imagine Schools.

El informe también hizo varias recomendaciones para la supervisión adicional. La protección podría darse a nivel estatal (por ejemplo, proporcionando orientación a esos estados sobre los contratos de las escuelas chárter con las EMO) o a nivel federal (por ejemplo, mejorando la propia supervisión de las relaciones entre las EMO y las escuelas chárter por parte del Departamento).

Sin embargo, Trump ha manifestado en general un desagrado hacia las regulaciones federales, y DeVos, quien desempeñó un papel importante en el desarrollo de la ley de escuelas chárter de Michigan, ha luchado con éxito contra los intentos de aumentar la supervisión del sector de escuelas chárter de Michigan. Con esas posturas antiregulatorias, parece poco probable que Trump o DeVos apoyen el tipo de control que se necesita para proteger las escuelas chárter.

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Esta aversión a las regulaciones a nivel federal podría costarles a los contribuyentes millones de dólares y podría resultar en el cierre o la interrupción de las escuelas — perjudicando potencialmente a los estudiantes que atienden. Puesto que las escuelas chárter están creciendo más rápidamente en las comunidades de bajos ingresos y de minorías, estos niños serían los más perjudicados.

*Preston Green III es profesor de liderazgo educativo y derecho en la Universidad de Connecticut

The Conversation
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