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Ola de Calor

Científicos monitorean una nueva ola de calor oceánica con potencial de afectar la vida marina de California

Investigadores de la Oficina Nacional de Administración Oceánica y Atmosférica señalaron que la zona del área inusualmente caliente se extiende desde Alaska a California y puede afectar a especies como el salmón, las ballenas y los leones marinos.
13 Sep 2019 – 4:25 PM EDT

SAN FRANCISCO, California. - Científicos estadounidenses dijeron el jueves que están monitoreando una nueva ola de calor oceánica en la costa oeste de Estados Unidos que tiene el potencial de alterar negativamente la vida marina de animales como el salmón, las ballenas y leones marinos.

Los investigadores de la Oficina Nacional de Administración Oceánica y Atmosférica (NOAA por sus siglas en inglés) señalaron que la zona del área inusualmente caliente se extiende de Alaska a California. Es parecida a una ola de calor de hace cinco años que afectó negativamente los índices de supervivencia de los salmones jóvenes, hizo que más ballenas jorobadas se enredaran con redes de pesca cuando se acercaban a cazar a las playas y causó una proliferación de algas que canceló la pesca de cangrejos y almejas.

“Dada la magnitud de lo que vimos la última vez, queremos saber si esto se torna en algo parecido”, dijo Chris Harvey, científico investigador del Centro de Ciencia de Pesca del Noroeste.

El Servicio Nacional de Pesca Marítima de Estados Unidos dijo que el agua ha alcanzado temperaturas que son 2.7 grados Celsius (5° Fahrenheit) por encima del promedio. Queda por ver si esta ola de calor se disipa más rápidamente que la anterior, agregó.

De seguir así, podría ser desastrosa para las orcas del Pacífico Noroeste, que están en peligro de extinción y se alimentan principalmente del salmón chinook. Las aguas más calientes pueden debilitar la red alimenticia que sustenta al salmón y atraer a aves marinas y otros depredadores de salmones jóvenes más cerca de la playa, reduciendo más su abundancia. La migración de los chinook ha sido extremadamente baja en los últimos años después de la última ola de calor.

La nueva ola de calor se ha desarrollado en los últimos meses, creciendo con un patrón similar en la misma área. Es la segunda ola de calor más extensa en el norte del Océano Pacífico en los últimos 40 años, cuando comenzó a recolectarse información relevante.

“Va en camino a ser tan fuerte como el evento anterior”, dijo Andrew Leising, investigador en el Centro de Ciencia de la Pesca del Suroeste, en La Jolla, California, quien desarrolló una manera de usar información satelital para rastrear olas marinas de calor en el Pacífico.

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"Calor letal" en California

Las olas de calor serán más largas y más intensas durante las próximas décadas en California, situación que se puede traducir en temperaturas peligrosas principalmente para las personas que realizan trabajos a la intemperie.

Éste es el pronóstico explicado en un reciente estudio del Union of Concerned Scientist (USC), que advierte que el aumento del “calor potencialmente letal” afectará a todos los estados de EEUU a tal grado que, para mediados de este siglo, habrá pocos lugares que no se vean afectados por el calor extremo, y para finales del siglo, sólo unas pocas regiones montañosas ofrecerán refugio de esas temperaturas peligrosas.

“Nuestro análisis muestra un futuro más caluroso que es difícil de imaginar hoy”, señaló Kristina Dahl, científica y coautora del informe Calor fatal en los EEUU: decisiones sobre el clima y el futuro de días peligrosamente cálidos. Y es que sin medidas globales para reducir la emisión de gases de efecto invernadero, se prevé que California tenga alrededor de 26 días al año con temperaturas por encima de los 100° F para mediados de siglo y hasta 43 días entre los años 2070 y 2099.

A nivel nacional, el reporte advierte que el promedio de días por año con una sensación térmica de más de 105° F se cuadruplicaría a 24 días para mediados del siglo, y aumentaría ocho veces -hasta llegar a 40 días- para finales del siglo. En este escenario, casi 11 millones de personas a lo largo y ancho de California estarían expuestos a 30 o más días al año con un índice de calor promedio de 105° F.

Comunidades en riesgo

Con sensaciones térmicas a partir de los 100° F, el Servicio Meteorológico Nacional (NWS, por sus siglas en inglés) señala que es posible que las altas temperaturas traigan consigo problemas de salud, especialmente en el caso de niños o adultos de la tercera edad. Este calor peligroso podría también causar daños importantes a la economía y la infraestructura.

“Las comunidades de bajos ingresos, las comunidades étnicas y raciales minoritarias, y otras poblaciones vulnerables pueden estar particularmente en riesgo cuando se las expone al calor extremo”, dijo Juan Declet-Barreto, científico climático de UCS y coautor del informe. “Históricamente, las desigualdades sociales y económicas han llevado a que estas comunidades tengan a menudo acceso limitado al transporte, a los centros climatizados y a servicios de salud, y pueden carecer de aire acondicionado o de recursos económicos para hacerlo funcionar”, agregó.

La gente que no habla inglés está entre la que más riesgo corre de sufrir enfermedades y muertes relacionadas con el calor, indica el estudio. Lo mismo ocurre con aquellos que trabajan en el campo, sitios de construcción o al aire libre. En el Valle Central de California la situación podría ser mucho peor. Con una sensación térmica que supera los 90° F, los trabajadores agrícolas no podrían trabajar de forma segura, lo cual podría afectar el negocio y el sistema de comida, y tener secuelas en toda la economía estadounidense.

Ciudades como Fresno podrían enfrentar el equivalente a entre dos y cuatro meses al año con temperaturas mayores a 105° F para fines de siglo. “En los centros agrícolas como Illinois y el Valle Central de California se verían en dificultades para garantizar la salud de los trabajadores bajo una sensación térmica que supera los 90 y 100° F por el equivalente de aproximadamente tres meses al año”, dijo Dahl.

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