Adultos Mayores

Cuándo conviene saber si tienes Alzheimer temprano

La mitad de todos los casos de Alzheimer no son diagnosticados. La posibilidad de tener esta enfermedad, con pocas opciones de tratamiento, puede ser aterradora, por lo que muchas personas descartan los problemas de memoria en lugar de investigarlos. No fue el caso de José Belardo, que recibió su diagnóstico a los 50 años.
15 Oct 2018 – 1:45 PM EDT

José Belardo pasó la mayor parte de su carrera como contraalmirante en el servicio de salud pública de los Estados Unidos. Trabajó en la primera línea de ayuda tras desastres naturales en lugares como Haití, Colombia, Nicaragua y República Dominicana. A este residente de Lansing, Kansas, donde vive con sus tres hijos y su esposa, siempre se le dio bien recordar las fechas, así que cuando olvidó su aniversario de boda dos años seguidos sus familiares comenzaron a preocuparse.

"Supimos que algo no estaba bien y casi lo atribuimos a la sobrecarga de trabajo y al cansancio", dijo su esposa, Elaine.

Pero los síntomas aumentaron. El año pasado, cuando José tenía 50 años, tuvo una evaluación en el Centro Médico Militar Nacional Walter Reed, en Bethesda, Maryland, que incluyó una batería de pruebas cognitivas y una exploración PET, una prueba que analiza la cantidad de amiloide en el cerebro. Este escáner detecta placas beta-amiloides: grupos pegajosos de fragmentos de proteínas que tienden a acumularse particularmente en los cerebros de personas con la enfermedad de Alzheimer (aunque algunos adultos mayores sanos también tienen estas placas).


Una vida plena

El diagnóstico del llamado Alzheimer de inicio temprano fue un shock, dijo Belardo. Aún así, cree que es mejor tener un diagnóstico que no: Belardo está decidido a no dejar que el impacto del diagnóstico lo distraiga de la meta de vivir una vida plena.

"Tengo responsabilidades. No puedo irme", señaló. "Tengo hijos. Tengo graduaciones a las que asistir. Tengo todas estas cosas por delante. No voy a dejar que el Alzheimer me quite todo eso".

La posibilidad de tener Alzheimer puede ser tan aterradora, y las opciones de tratamiento actuales son tan pocas, que muchas personas descartan los problemas de memoria u otros síntomas en lugar de investigarlos, dicen los especialistas en Alzheimer; se estima que hasta la mitad de todos los casos no son diagnosticados.

Pero eso pronto puede cambiar. Los investigadores están progresando en la medición del beta-amiloide y otros biomarcadores del Alzheimer en la sangre que en el futuro podrían ayudar a identificar la enfermedad de manera segura, económica y no invasiva años antes que se desarrollen los síntomas cognitivos.


Por ahora, las pruebas PET para beta-amiloide aún no están ampliamente disponibles, y la mayoría de las otras pruebas de biomarcadores aún son experimentales. Pero el doctor John Morris, investigador del Alzheimer y profesor de neurología en la Universidad de Washington en St. Louis, predijo que estas mediciones fisiológicas marcarán un nuevo capítulo en la atención de esta enfermedad.

Morris explicó que el objetivo final es diagnosticar y tratar correctamente a las personas "antes de la etapa de demencia, antes de la etapa en que la memoria y el pensamiento se ven afectados, en un esfuerzo por retrasar la pérdida de memoria y la capacidad de pensar, o incluso prevenirlas".

Mientras tanto, agregó, una razón para ver a un médico cuando aparecen síntomas cognitivos leves es que estos síntomas pueden tener una procedencia bastante tratable.

"Un nivel bajo de hormona tiroidea puede producir un estado parecido a la demencia, por ejemplo, y eso puede tratarse fácilmente con terapia de reemplazo tiroideo", señaló.
Incluso si el problema subyacente es el Alzheimer, un estudio reciente de la Alzheimer's Association sugiere que diagnosticar con precisión la enfermedad en la etapa temprana de deterioro cognitivo leve, o incluso antes que aparezcan los síntomas, podría ahorrar 64,000 dólares por paciente en términos de costos de salud y de atención médica a largo plazo en el futuro.


Un diagnóstico más temprano también le permite al paciente involucrarse más en la planificación de su propio futuro y el de la familia. Eso puede ayudar a reducir el costo emocional de la enfermedad en todo el grupo familiar.

Después que recibió su diagnóstico, la familia de Belardo enseguida se organizó. Se pusieron en contacto con la Alzheimer's Association, que les ofreció grupos de apoyo, conexiones y otros recursos. Y en poco tiempo, como explicó Elaine, el shock inicial comenzó a desaparecer.

"Después de recibir un diagnóstico de algo que es incurable y progresivo, y tal vez hasta agresivo, yo recomendaría hacer una pausa. Respira. Piensa cuál es la situación de la persona en ese momento en particular. Porque en aquel momento, José no estaba muriendo. Y en este momento, José no se está muriendo".

Los investigadores esperan que más personas tengan estos diagnósticos precoces para que, como José, puedan disfrutar de la mejor manera de la salud que todavía tienen.

Esta historia es parte de una asociación que incluye KCUR, NPR y Kaiser Health News.

La cobertura de KHN de estos temas cuenta con el respaldo de la John A. Hartford Foundation y de la SCAN Foundation

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