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Miles de ciclistas están en desventaja legal frente a posibles accidentes

Una política presente en cuatro estados y el Distrito de Columbia no les permitiría recibir indemnizaciones si resultan lesionados en la vía pública.
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11 Jul 2016 – 12:30 PM EDT

Para los ciclistas el peligro de un choque es una amenaza continua. En calles atestadas uno está muy consciente de lo frágil que es un cuerpo humano montado en un aparato de acero de apenas 25 libras, especialmente cuando uno está acorralado a diestra y siniestra por monstruos que pesan toneladas. Con cualquier ligero movimiento, estos podrían descarrilarte o causarte serios daños.

De por sí esta situación es bastante dura, pero el proceso de presentar una reclamo al seguro médico por daños incurridos no debería agregar estrés a un ciclista afectado por un accidente.

Reconociendo esto, la mayoría de los estados en Estados Unidos siguen una política llamada “ culpa comparativa” o “ comparative fault” si acaso ocurre un choque. Esto indica que si un ciclista o peatón pueden afirmar que tienen menos de un 50% de la responsabilidad por un accidente, tienen derecho a un pago completo del seguro médico o bien un pago proporcional a su nivel de negligencia, según lo determine un jurado. El caso es que se les garantiza alguna indemnización.

Sin embargo, esto no es así en Maryland, Virginia, Carolina del Norte, Alabama y Washington DC. En estos lugares los parámetros de lo que constituye negligencia contribuyente no ha sido eliminado de las leyes, como sí sucede en el resto de Estados Unidos. En su aplicación general, la negligencia contribuyente indica que —si se determina que la parte lastimada tiene más de un 1% de la responsabilidad por un accidente o lesión— dicha parte no puede pedir indemnización recuperativa alguna. Estos parámetros se aplican a lo largo de todos los conflictos que podrían conducir a una demanda civil: una lesión en el centro de trabajo, la negligencia médica, una caída en una propiedad alquilada, así como choques entre autos y peatones o ciclistas.

En Washington DC los defensores del ciclismo han estado luchando desde 2014 para lograr la aprobación de un proyecto de ley que eliminaría el parámetro de negligencia contribuyente para los ciclistas y peatones lesionados. Según explica Gregory Billing, director ejecutivo de la Asociación de Ciclistas de la Zona de Washington o WABA por sus siglas en inglés, el proyecto de ley propuesto indica que, si un ciclista o peatón tiene menos de un 50% de la responsabilidad de un choque, su indemnización recuperativa no puede ser reducida ni prohibida.

Fundamentalmente, a no ser que un choque sea explícitamente la culpa del ciclista —si se pasó una roja o chocó con un auto estacionado mientras hablaba por teléfono, por ejemplo— el ciclista tiene derecho a la cobertura médica completa mediante su seguro médico. El Concejo de Washington DC está considerando una enmienda que ajustaría el proyecto de ley para que tenga un parámetro más comparativo. Esto significa que si legalmente se determina que un ciclista tiene un 30% de la responsabilidad para un accidente, por ejemplo, éste tendría derecho a recibir un 70% del total de una indemnización completa. Según afirma Billings, cualquiera de estas dos versiones del proyecto ofrecerían un alivio con respecto a la política actual de negligencia contribuyente.

El 28 de junio hubo una votación por el Concejo de Washington DC sobre el proyecto de ley propuesto. Billing y WABA tenían la esperanza de que sería aprobado. Sin embargo, el Concejo decidió volver a repasar el proyecto de ley unas dos semanas después. Para entonces ya no habrá suficiente tiempo para aprobarlo antes del receso veraniego. La frustración de Billings al respecto es innegable. “Cada segundo cuenta”, dice Billings con respecto a la ley propuesta. “En realidad, cada día que lo postergamos hay otra persona más que es víctima de un choque y que tiene que lidiar con todos estos asuntos de nuevo”.

La mayoría de los ciclistas lesionados en la zona de Washington DC acuden a Bruce Deming después de un choque. Conocido como el “ bike lawyer” o “abogado de los ciclistas”, Deming dice que esto es impresentable. “Es francamente intolerable que en la capital de nuestro país aún seguimos con este parámetro que se considera punitivo y severo”, explica Deming.

Según afirma el abogado, la idea de negligencia comparativa se originó en Inglaterra en 1809 como una manera de proteger a los empleadores de tener que indemnizar a los empleados lesionados de sus respectivas fuerzas laborales. Desde la imposición de leyes sobre la indemnización de los trabajadores a mediados del siglo XX, la negligencia comparativa se ha ido eliminando de las leyes estatales. La mayoría de los juristas en EEUU han condenado este parámetro, dice Deming. Los cinco lugares que aún retienen la negligencia contribuyente la han conservado por temor de tener que revisar una política de un alcance tan amplio, agrega Billing.

Según afirma Billing, el enfoque de Washington DC les daría a las personas lesionadas el nivel de igualdad que se les garantiza en la mayor parte del resto del país. Además, muestra el potencial de eliminar la negligencia comparativa a un nivel detallado de una forma que los otros cuatro estados podrían emular. Al abogar por un proyecto de ley que protege a los peatones y a los ciclistas de este parámetro, Billing y WABA esperan poder darles una voz a personas que por lo general no se incluyen en los reportes policíacos y que rara vez llegan a presentar su caso ante un jurado.

Sin embargo, la votación atrasada ahora significa que estas protecciones incrementadas para ciclistas y peatones —si es que son aprobadas— no serán vigentes hasta el otoño. Lo irónico y trágico de todo esto es que un ciclista usando el servicio de bicicletas públicas de la ciudad fue atropellado y lesionado de manera crítica cerca del Círculo Dupont, sólo unas cuantas horas después de la votación postergada del Concejo el 28 de junio.

Un artículo del Washington Post sobre el incidente explicó la situación así:

El choque ocurrió el mismo día en que el Concejo de Washington DC postergó tomar acción sobre la legislación que facilitaría que los ciclistas y peatones lesionados en choques con vehículos pudieran recibir indemnización.

La negligencia contribuyente —dice Billings— “es una parte reconocida de la ley que la gente no descubre hasta que haya sido lesionada. Entonces se dan cuenta que todas estas cosas juegan en su contra”.

Este artículo fue publicado originalmente en inglés en CityLab.com.

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