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Galaxias, Meteoritos y Planetas

Este planeta gigante tiene sorprendidos a los astrónomos (porque no debería estar en ese lugar)

Un gigantesco mundo descubierto alrededor de una diminuta estrella ha trastocado las teorías sobre la formación planetaria. Te explicamos por qué.
27 Sep 2019 – 6:25 PM EDT

El descubrimiento de un inusual planeta extrasolar gigante que orbita alrededor de una estrella enana ha desafiado el modelo actual y la teoría que explica la formación de la mayoría de los planetas, lo que podría arrojar luz sobre el origen y la evolución del Sistema Solar.

Un equipo de astrónomos informó el jueves que encontró un planeta de tamaño similar a Júpiter que orbita una estrella cuya masa es apenas 12% la del Sol. Incluso es posible que en ese sistema ubicado a 31 años luz haya otro gigante gaseoso.

El grupo encabezado por españoles escribió en la publicación Science que el planeta, cuya existencia está confirmada, no se formó de la manera usual: mediante la unión de partículas que integran un núcleo sólido antes de una acumulación de gas. El planeta al parecer se formó a partir de gas directamente, para sorpresa de los científicos.

El principal autor, Juan Carlos Morales, del Instituto de Estudios Espaciales de Cataluña, dijo que el planeta quizá tiene el mismo tamaño de la estrella. El año en ese planeta dura unos 200 días.

“Fue muy emocionante encontrar este planeta porque fue completamente inesperado”, aseguró Morales. Los resultados indican la posibilidad de que “una población de planetas gigantescos orbite estrellas con poca masa.

Conocer cómo se forman los planetas es "crucial" para explicar cómo se ha formado el Sistema Solar, cuál ha sido su evolución y qué papel juega cada planeta en ese sistema, explicó el astrónomo.

Hasta hace 20 años "solo conocíamos los planetas del Sistema Solar", pero descubrir y estudiar exoplanetas "nos permite desentrañar si la arquitectura de nuestro Sistema Solar es común en el Universo o no", agregó.

El exoplaneta detectado por los investigadores es un gigante gaseoso, pero las teorías y los modelos actuales sobre la formación planetaria no contemplaban la presencia de este tipo de planetas orbitando alrededor de estrellas pequeñas, indicaron en una nota el Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CISIC) y el Centro de Astrobiología (CAB), ambos españoles.

Los investigadores han descubierto este anómalo sistema planetario (han confirmado ya la existencia de un planeta, pero podrían ser dos) en torno a la estrella "GJ 3512", una "enana roja" situada a 30 años luz de la Tierra, que llamó la atención de los científicos por su "extraño" comportamiento y porque los datos revelaban la presencia de un "compañero" (el nuevo exoplaneta).

Los datos revelan que la estrella es unas diez veces más pequeña que el Sol y similar a otras ya conocidas que "albergan" planetas de tipo terrestre, pero ninguna de ellas cuenta con planetas gigantes gaseosos como el que acaban de descubrir los científicos.


Algunas estrellas grandes, como el propio Sol, sí tienen planetas gigantes gaseosos, y las estrellas pequeñas (como GJ 3512) suelen tener planetas pequeños como Urano o como la Tierra, ha explicado José Antonio Caballero, investigador del CAB y coautor del estudio.

"El planeta gigante de esta estrella ha roto todos los esquemas existentes de formación de planetas y hay que encontrar nuevos modelos que le den una explicación", señaló Caballero en una nota de prensa del CAB.

¿Qué se sabía sobre la formación de planetas?

El modelo más aceptado sobre la formación de los planetas es el "modelo de acumulación del núcleo", que se consideraba suficiente para explicar la formación de planetas gaseosos como Júpiter o Saturno en el Sistema Solar, y otros gigantes también gaseosos descubiertos alrededor de otras estrellas, pero nunca tan pequeñas como ésta.

Esa teoría, parte de que los planetas gaseosos se forman a partir de núcleos rocosos que actúan como "semillas" y comienzan a acumular grandes cantidades de gas hasta alcanzar una masa gigante (como la de Júpiter, e incluso mayores), pero este modelo no sirve para explicar el nuevo descubrimiento.

"Hemos encontrado lo contrario, un planeta muy grande alrededor de una estrella muy pequeña; esto indica que pueden haber otras vías para formar planetas y apunta que puede haber una población de planetas alrededor de estrellas que hasta ahora no se tenía clara", precisó Morales.

El científico detalló que en esta investigación sugieren que el exoplaneta se formó mediante un proceso de "inestabilidad gravitacional".

El nuevo descubrimiento explicaría -a diferencia del "modelo de acumulación del núcleo" que sustentaba hasta ahora la formación de la mayoría de los planetas- que los planetas gigantes gaseosos podrían formarse también directamente a partir de la auto-acumulación de gas y polvo, sin necesidad de un núcleo sólido que actúe como "semilla" de todo el proceso.

Encuentran evidencia de un noveno planeta en el Sistema Solar

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