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'Ameba come-cerebros' mata a un bañista en Carolina del Norte

La víctima, un hombre de 59 años, se contagió con el parásito en el Fantasy Lake Water Park del condado de Cumberland. La Naegleria fowleri es un organismo unicelular que vive en aguas cálidas y puede ser fatal si ingresa al cuerpo humano a través de los conductos nasales.
26 Jul 2019 – 5:36 AM EDT

El Departamento de Salud de Carolina del Norte informó este jueves que una persona murió a causa de un raro padecimiento cerebral ocasionado por un tipo de ameba que habita las aguas dulces cálidas, fundamentalmente en verano.

Eddie Gray, un hombre de 59 años, empezó a sentirse enfermo poco después de nadar en el Fantasy Lake Water Park del condado de Cumberland, en Carolina del Norte, el pasado 12 de julio.

Según el comunicado del Departamento de Salud de ese estado, la causa de la extraña encefalitis que acabó con su vida fue el contagio de la ameba Naegleria fowleri, un organismo unicelular que habita en aguas dulces cálidas y que se suele conocer como 'ameba come-cerebros'.

Curiosamente, la Naegleria fowleri no causa ningún trastorno si se traga por la boca pero puede ser fatal si entra al cuerpo humano por los conductos nasales, pues podría llegar directamente al cerebro a través del nervio olfativo, como ocurrió al bañista de Carolina del Norte. Esto puede pasar sobre todo a la hora de realizar actividades y deportes acuáticos, como buceo, esquí acuático y otros.

Sin embargo, el contagio de esta 'ameba come-cerebros' aunque mortal, suele ser bastante poco frecuente. En 56 años, entre 1962 y 2018, solo se reportaron 145 casos de personas infectadas en Estados Unidos, con un promedio de entre cero y ocho casos al año. Todas, menos cuatro, murieron. La mayoría de estos contagios ocurrieron en los cálidos estados de Florida y Texas y solo cinco en Carolina del Norte.

Principales síntomas

"La muerte del señor Gray fue trágica e inesperada", dijo Justin Plummer, un abogado que representa a la familia y al estado, en una declaración citada por medios locales. "La familia actualmente está pidiendo privacidad y respeto durante este difícil momento".

En el comunicado de la autoridad sanitaria de Carolina del Norte, el epidemiólogo Zack Moore también presentó sus condolencias a la familia y los seres queridos de la víctima y dijo que las personas deben estar al tanto de que este organismo está presente en lagos, ríos y aguas termales del estado y tomar precauciones al realizar deportes acuáticos".

Las infecciones por Naegleria fowleri ocurren por lo general cuando ha habido altas temperaturas durante un tiempo considerable y las aguas están más calientes y con niveles más bajos.

Los síntomas comienzan con fuertes dolores de cabeza, fiebre, náuseas y vómitos y progresan rápidamente a rigidez en el cuello, convulsiones y coma. La mayoría de las víctimas mueren entre una y dos semanas después del contagio por una infección cerebral conocida como "meningoencefalitis amebiana".

Los funcionarios de salud locales están trabajando con el parque acuático para brindar información y orientación sobre la presencia de la Naegleria fowleri y sobre cómo tomar precauciones en aguas dulces.

Consejos para prevenir el contagio

Como no hay manera de eliminar esta ameba de las aguas dulces, en las áreas más cálidas donde esta infección ha sido más común, el comunicado del Departamento de Salud de Carolina del Norte recomienda:

  • Limitar la cantidad de agua que pueda entrar por la nariz. Mantenga su nariz cerrada, use clips para la nariz o mantenga su cabeza fuera del agua cuando participe en actividades desarrolladas en agua dulce.
  • Evitar las actividades en aguas dulces cálidas durante los períodos de más altas temperaturas y más bajos niveles del agua.
  • Evitar cavar o remover el sedimento mientras participa en actividades en aguas dulces poco profundas y cálidas.

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