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Neurología

Hombre paralizado vuelve a 'hablar' gracias a un revolucionario implante cerebral

El paciente se comunicó por 10 años con un puntero adherido a una gorra de béisbol para marcar letras en una pantalla. Sin embargo, mediante un procedimiento quirúrgico, científicos de la Universidad de California en San Francisco le implantaron un electrodo que reconoce hasta 50 palabras con lo que puede hacer cientos de oraciones.
16 Jul 2021 – 10:32 AM EDT
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Un grupo de científicos logró hacer que un paciente -que hace 15 años sufrió un derrame cerebral- volviera a hablar gracias a un novedoso implante cerebral.

Los especialistas de la Universidad de California en San Francisco (UCSF) que desarrollaron la neuroprótesis que es, en palabras de Edward Chang, neurocirujano y quien encabezó los trabajos, “una decodificación directa de palabras completas de la actividad cerebral de alguien que está paralizado y no puede hablar".

“Hasta donde se sabe, es la primera demostración exitosa de la decodificación directa de palabras completas de la actividad cerebral de alguien que está paralizado y no puede hablar", dijo Chang en un comunicado. "Es una gran promesa para restaurar la comunicación al aprovechar la maquinaria natural del habla del cerebro".

“Desde su lesión, (el paciente) ha tenido movimientos de cabeza, cuello y extremidades extremadamente limitados, y se comunica mediante el uso de un puntero adherido a una gorra de béisbol para marcar letras en una pantalla y completar palabras”, dice la UCSF.

Método quirúrgico

Para lograr que el hombre, cuya función cognitiva estaba intacta, volviera a comunicarse el equipo implantó una serie de electrodos de alta densidad sobre la corteza motora del cerebro que controla el habla mediante una cirugía.

Al paciente, de casi 40 años, se le pidió que usara un vocabulario limitado mientras se ajustaba el dispositivo mediante algoritmos informáticos para traducir la actividad eléctrica de su cerebro. Luego, esas palabras se proyectaron en la pantalla de una computadora.

El participante, que pidió ser referido con el acrónimo BRAVO1, trabajó con los investigadores para crear un vocabulario de 50 palabras que el equipo de Chang pudo reconocer a partir de la actividad cerebral utilizando algoritmos informáticos avanzados.

El vocabulario, que incluye palabras como "agua", "familia" y "bueno", fue suficiente para crear cientos de oraciones que expresan conceptos aplicables a la vida diaria de BRAVO1.

Después de la recuperación completa del participante, su equipo registró 22 horas de actividad neuronal en esa región del cerebro durante 48 sesiones y varios meses. En cada sesión, BRAVO1 intentó decir cada una de las 50 palabras del vocabulario muchas veces mientras los electrodos registraban las señales cerebrales de su corteza del habla.

Comunicación efectiva

UCSF dio a conocer un video en el que se ve al hombre usando el dispositivo. "¿Cómo te encuentras hoy?", se le anima a decir en la pantalla de una computadora. "Estoy muy bien", responde unos segundos después, también escrito como texto en la pantalla.

Chang aseguró que "este ensayo es solo el comienzo. Este es el primer participante que ha estado en el ensayo y el primer conjunto de experimentos que fueron parte de este ensayo para demostrar que esto es posible".

Dijo que se necesita “construir sistemas que tengan una resolución de datos más alta para registrar más información del cerebro y más rápidamente. En el lado del algoritmo, necesitamos tener sistemas que puedan traducir estas señales tan complejas del cerebro en palabras habladas, no texto, sino palabras habladas orales y audibles".

Uno de los retos más importantes es expandir el vocabulario para que no se limite a las 50 palabras con las que comenzamos, sino algo que se pueda generalizar a todas las palabras en inglés, por ejemplo”, apuntó. “También debemos asegurarnos que lo que vemos en este participante se puede ver con otras personas para una población de pacientes más amplia".

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