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5 datos clave del impacto de los incendios forestales a la salud

El químico atmosférico Richard Peltier explica por qué el humo provocado por las llamas es peligroso y qué tipos de protección son los más efectivos. "La exposición al humo afecta a las personas mucho después de que terminen los incendios", asegura el experto.
18 Oct 2017 – 8:09 PM EDT

El gobierno federal ha declarado una emergencia de salud pública en el norte de California debido a incendios forestales en más de 10 condados. Una amenaza importante es el humo, que está causando niveles de aire no saludables en una amplia área, incluido también San Francisco y sus alrededores.

Esto es lo que respondió el experto Richard E. Peltier, doctor en Química Atmosférica de la Escuela de Ciencias de la Tierra y la Atmósfera en Georgia Tech. También posee una Maestría en Salud Pública en Salud Ambiental de la Universidad de Columbia.

El doctor Peltier mantiene activo un laboratorio de investigación con instalaciones de laboratorio analítico y taller de máquinas. Es colaborador del Journal of Exposure Science and Environmental Epidemiology y además es miembro de la American Thoracic Society, de la American Association of Aerosol Science y de la International Society of Exposure Science. Actualmente es profesor asistente en la Universidad de Massachusetts.

1. ¿Qué sustancias en el humo de los incendios forestales son más peligrosas para la salud humana? ¿Qué tipo de impactos pueden tener?

El humo de la madera contiene una mezcla de gotas y partículas microscópicas y gases invisibles que se propagan a favor del viento desde la fuente de fuego. Sorprendentemente, relativamente pocos estudios han investigado los tipos de exposiciones que se están experimentando en este momento en California. La mayoría de los estudios se centran en experimentos de laboratorio muy controlados, con bomberos forestales que trabajan en la quema controlada, o con exposiciones que las personas en países en desarrollo experimentan cuando usan cocinas de leña. Ninguno de estos refleja con exactitud las condiciones que los californianos están experimentando ahora debido a los incendios.

El humo de la madera es una mezcla muy complicada de material en el aire y se sabe que gran parte de ella afecta la salud humana. Proviene de muchas fuentes de combustible diferentes, incluyendo árboles maduros, hojas secas, basura forestal y, desafortunadamente, casas locales. Las emisiones varían según el material que se está quemando y si está ardiendo en llamas. En su mayor parte, el humo de los incendios forestales es una mezcla de monóxido de carbono, carbono orgánico volátil y partículas que incluyen ceniza alcalina, carbón negro y carbono orgánico, que generalmente contiene hidrocarburo poliaromático, un conocido agente causante de cáncer.


2. ¿Una exposición de unas pocas horas es peligrosa o solo es nociva si la exposición es por días consecutivos? ¿La distancia del fuego incide en ese riesgo realmente?

No sabemos exactamente cómo el tamaño o la longitud de la dosis de humo incide en el riesgo, pero sabemos que cuanto más tiempo se esté expuesto a los contaminantes del humo de la madera, mayor será el riesgo de desarrollar enfermedades relacionadas con el humo.

Las exposiciones a corto plazo al humo intenso pueden ocasionar problemas pulmonares y cardiovasculares en algunas personas, especialmente si ya son susceptibles a estas enfermedades. La exposición a más largo plazo durante unos pocos días o semanas aumenta el riesgo y la posibilidad de que se produzcan impactos en la salud a medida que aumenta su dosis acumulativa.

El humo tiende a diluirse más con la distancia de la fuente, pero realmente no hay forma de calcular una distancia segura donde los contaminantes estén tan diluidos que no representen ningún riesgo. Eventualmente, la lluvia limpiará toda esta contaminación de la atmósfera, pero eso puede llevar días o incluso semanas. Mientras tanto, estos contaminantes pueden viajar miles de kilómetros. Eso significa que la contaminación del aire por los incendios forestales puede amenazar a las personas que están lejos del viento.

3. ¿Cómo se comparan los peores niveles de contaminación de los incendios forestales en California con los malos días del aire en una megaciudad como Beijing o Mumbai?

Las concentraciones de contaminación en las comunidades a sotavento de estos incendios están a la par con lo que vemos en ciudades de rápido crecimiento como Mumbai y Beijing. Sin embargo, hay una diferencia importante. En California, estos contaminantes afectan a un área geográfica relativamente pequeña y las áreas afectadas pueden cambiar rápidamente con los patrones climáticos cambiantes.

En lugares como Mumbai y Beijing, se mantienen altas concentraciones en toda la región durante días o incluso semanas. Todos en la comunidad tienen que soportarlos, y no hay escapatoria práctica. Por ahora, sin embargo, los californianos están experimentando cómo sería vivir en un país en desarrollo sin fuertes controles de contaminación del aire.


4. ¿Cómo deben protegerse las personas en áreas con humo?

La manera más efectiva de protegerse es quedarse con amigos o familiares que viven lejos del humo. Las personas que no pueden abandonar el área deben cerrar ventanas y puertas y aplicar sellado al clima si detectan que hay fugas de humo.

Los dispositivos portátiles de filtro de alta eficiencia, a menudo comercializados como HEPA, pueden eliminar la contaminación del aire interior, pero a menudo son demasiado pequeños para ser efectivos para usar en un recinto grande.

Los respiradores con mascarilla personal también pueden ser efectivos, pero no las más baratas que muchas personas en países en vías de desarrollo usan habitualmente. La mejor opción es un respirador certificado por N95, que está diseñado para proteger a los trabajadores de exposiciones peligrosas en el trabajo. Estas máscaras están hechas de un tejido especial diseñado para atrapar partículas antes de que puedan ser inhaladas. Las máscaras de papel están destinadas a proteger al usuario del contacto de material de alguien que pueda estar enfermo. Pueden ser un poco incómodos de usar, especialmente durante largos períodos, pero los respiradores N95 impiden que las partículas entren en la boca y la nariz y por tanto son bastante efectivos y accesibles. Muchos minoristas los venden.


5. ¿Quién es más susceptible a este humo y cuál es el plazo al que surgen los efectos en el cuerpo?

Tenemos una buena comprensión de los contaminantes que emiten los incendios forestales y cómo cambian con el tiempo, pero aún no tenemos un conocimiento firme de cómo surgen los diferentes efectos sobre la salud, quién es más susceptible o cuáles pueden ser los efectos a largo plazo.

No es fácil predecir dónde y cuándo ocurrirán los incendios forestales, lo que dificulta que los científicos evalúen a las personas que han estado expuestas al humo. Los estudios de laboratorio controlados nos dan pistas sobre lo que sucede en el cuerpo humano, pero estas exposiciones a menudo son bastante diferentes de lo que sucede en el mundo real.

Los incendios de California están afectando a miles de personas y es bueno ver que los bomberos están comenzando a contenerlos. Pero habrá más incendios forestales, por lo que necesitamos aprender más sobre cómo la exposición al humo afecta a las personas mucho después de que terminen los incendios.


The Conversation

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