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Esta es la razón por la que solo están naciendo tortugas hembras en Australia (y la tendencia podría ser irreversible)

Esta es la razón por la que solo están naciendo tortugas hembras en Australia (y la tendencia podría ser irreversible)

Tras un análisis hecho en la Gran Barrera de Arrecife, uno de los sitios marinos más biodiversos del mundo, los científicos detectaron un desajuste en el balance natural entre machos y hembras que puede llevar a un deterioro de la especie. Aquí te explicamos lo que encontraron.

El cambio climático tiene consecuencias que ni te imaginabas y que ya están alterando todos los ecosistemas del mundo de múltiples maneras. Recientemente, un estudio hecho por investigadores del Servicio Nacional de Pesquerías Marinas de NOAA en La Jolla, California, confirmó también su impacto en las hermosas tortugas verdes de Australia, una amenaza que puede ser irreversible y acabar con la especie al largo plazo.

La tortuga verde ( Chelonia mydas) es una especie marina considerada en peligro de extinción por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN). Destaca por tener una piel café, gris o negra y poseer escamas con bordes amarillentos en la cabeza. Estas tortugas tienen un caparazón duro, más de un metro de largo, hasta 200 kilos de peso, y por migran a través de mares abiertos, donde pueden vivir hasta 80 años.

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Una cosa que es peculiar en estas especies es que su sexo, es decir, si son machos o hembras, no está determinado por un cromosoma, como ocurre en los seres humanos o en otros mamíferos.

En el caso de los quelonios (las tortugas), el sexo lo determina la temperatura a la que está la arena donde se construye el nido. "No es genética. En realidad, es la temperatura", explica Camryn Allen, endocrinóloga de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) y coautora del estudio, quien recuerda que esta es una de las razones por las que la mayoría de sitios de anidación del mundo están ubicados en los trópicos.

Así, si la temperatura del nido sobrepasa los 29.3 grados Celsius (85 Fahrenheit), los huevos saldrán –o eclosionarán– tortugas hembras. Por el contrario, si la temperatura está por debajo de los 29.3 grados Celsius (85 Fahrenheit), las nuevas tortugas serán machos.

Solo cuando la temperatura es de 29.3 grados Celsius (85 Fahrenheit) nacen tanto tortugas hembras como machos.

En un futuro que se prevé más cálido, esta peculiaridad biológica, pone en peligro a las tortugas marinas, pues no pasará mucho tiempo, tal vez dentro de unas pocas décadas hasta un siglo, hasta que no haya suficientes machos en las poblaciones de tortugas marinas.

Actualmente, más del 99% de las tortugas jóvenes son hembras y el 87% de las tortugas maduras también son hembras. Por cada macho juvenil, hay 116 tortugas hembras, asegura el nuevo reporte publicado en la revista científica Current Biology.

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¿Cómo saben si son machos o hembras?

El estudio se realizó en la costa este de Australia, sitio donde ocurre anualmente una de las anidaciones masivas más grandes del mundo en la isla de Raine y en los cayos cercanos.

Unas 200,000 tortugas ponen sus huevos en esas playas. Los científicos han estudiado las poblaciones que allí nacen y regresan desde 1999, es decir, hace 30 años.

No es fácil distinguir una tortuga hembra de un macho porque sus órganos sexuales no están a la vista. En el pasado, algunos investigadores tomaban algunas como muestras y las cortaban para poder analizar sus gónadas.

Luego se demostró que la laparoscopía era la mejor alternativa para no causarle daño a ningún ejemplar de una especie en extinción. Sin embargo, utilizada de forma masiva esta técnica resultaba muy cara para que la muestra pudiera ser representativa.

"No se pueden usar pruebas genéticas a partir de muestras de ADN porque no tienen cromosomas sexuales como los humanos", detalla la investigadora.

Por eso, emplearon una técnica pionera que permite extraer una muestra de plasma y analizar las hormonas de estos animales para poder clasificarlos. Los científicos examinaron las muestras de plasma en un laboratorio de California. Si bien hace mucho se conocía del impacto del calor o el frío en la cantidad de tortugas hembras o machos, este es el primer estudio que logra demostrarlo con muestras de las tortugas.

No se necesita un 50:50

Los investigadores son cautos, pero dan esperanza. Según recuerdan, las tortugas machos se aparean con mayor frecuencia que las tortugas hembra por lo que los quelonios no necesitan una proporción de 50:50 de machos y hembras. Eso significa que las tortugas hembras podrían seguirse reproduciendo siempre y cuando puedan encontrar a los machos para fertilizar sus huevos.

Las tortugas marinas verdes desempeñan papeles críticos en sus ecosistemas. Pastan lechos de pasto marino como el ganado en el potrero, y las mordidas de las tortugas parecen mantener a las plantas saludables.

La bella y frágil vida que danza en el azul profundo

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