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Arqueología

Vivieron en África hace medio millón de años: los científicos la llaman la especie 'fantasma'

Estos humanos antiguos tuvieron bebés con los antepasados de los africanos actuales, tal como los neandertales se reprodujeron con los antepasados de los europeos modernos.
15 Feb 2020 – 09:54 AM EST

Una misteriosa población de humanos antiguos vivió en África occidental hace aproximadamente medio millón de años, y los científicos creen que sus genes aún viven en las personas de hoy, según un estudio publicado en Science Advances, liderado por científicos de la Universidad de California.

El estudio plantea que de la misma manera que los humanos modernos ( Homo sapiens) se cruzaron con los neandertales en Europa y con los denisovanos en Asia y Oceanía, los antepasados de los africanos se aparearon con una especie arcaica que dejó su huella en el genoma de los africanos actuales.

Para este estudio, Arun Durvasula y Sriram Sankararaman analizaron el genoma de 405 africanos occidentales vivos y lo compararon con los genomas de neandertales y denisovanos.

Según la investigación, esa especie se cruzó hace unos 43,000 años con los Homo sapiens africanos y dejó su huella genética pero al no haber registros fósiles que lo demuestren, los investigadores se refieren a ellos como la especie "fantasma".

La llaman fantasma porque todavía no podemos ponerle nombre, ni cara ni ojos, pero sabemos que existió gracias a la genómica.


Los investigadores sugieren que esta especie fantasma tiene una antigüedad de entre 360,000 y un millón de años y que se separó del árbol genealógico humano antes de los neandertales.

Podría tratarse de una especie de Homo erectus o un descendiente "pero no un H. erectus estricto porque las fechas de diferenciación de ese linaje arcaico fantasma es posterior al Homo erectus", aclara Rosas.

En cualquier caso, los propios autores de la investigación reconocen que hacen falta muchos más análisis de genomas de africanos antiguos y modernos para desvelar la compleja historia de la evolución humana en África.

Investigar sobre los orígenes de África es una extensión natural de la paleogenómica humana. Históricamente esta disciplina, con la paleogenética primero y la paleogenómica después, se ha desarrollado fundamentalmente en terreno europeo, con los neandertales como referente, y en las poblaciones euroasiáticas y africanas".


Sin embargo, "el origen del hombre moderno se está reconsiderando otra vez. Estamos en una vuelta más de tuerca, un volver a mirar a África y en especial al oeste, que es un terreno muy inexplorado pero que sin duda dará sorpresas", de ahí que cada vez se publiquen más investigaciones sobre los ancestros de los africanos, comenta el paleontólogo español.

De hecho , hace pocos días, la revista Cell difundía un estudio de la Universidad de Princeton que -también con un método estadístico- determinó que el genoma de los africanos actuales contiene restos de ADN neandertal.

La investigación planteaba que aunque jamás hubo neandertales en África, sus genes pudieron llegar hasta las poblaciones africanas en cruces con otras poblaciones de euroasiáticos que en algún momento de la historia migraron de regreso hacia el continente negro.

Lo que está claro es que "cuantos más datos tienes y de mayor calidad son, más fenómenos, variables y hechos aparecen" y, poco a poco, conforman la compleja historia de la evolución humana que, tal y como describen Durvasula y Sankaraman en su trabajo está formada por "interacciones complejas y de larga duración entre humanos anatómicamente modernos y varias poblaciones de homínidos arcaicos".

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