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¿Por qué falló el motor de un Boeing 777 en pleno vuelo? Primera teoría apunta a la "fatiga del metal" (fotos)

Un examen preliminar en el lugar de los hechos indica "daños consistentes con la fatiga del metal", dijo la noche del lunes Robert Sumwalt, presidente de la Junta Nacional de Transporte y Seguridad (NTSB) de Estados Unidos.
23 Feb 2021 – 05:44 AM EST
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El presidente de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte, Robert Sumwalt, adelantó en una conferencia de prensa virtual el lunes por la noche que un examen preliminar sobre la explosión de un motor de un Boeing 77 el sábado en pleno vuelo de Denver (Colorado) a Honolulu (Hawaii) "indica daños consistentes con la fatiga del metal". La explosión del vuelo 328 hizo que llovieran trozos de la carcasa del motor Pratt & Whitney PW4000 sobre los barrios de Broomfield, en las afueras de Denver, cuando la nave regresaba al aeropuerto. Crédito: Chad Schnell via AP
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Sumwalt explicó que el motor del Boeing 777 hizo un fuerte ruido y comenzó a vibrar unos cuatro minutos después del despegue del Aeropuerto Internacional de Denver. El sucesos creó pánico entre los pasajeros. El avión estaba a unos 12,000 pies por encima de las casas de un barrio de Denver en ese momento.
Crédito: Andy Cross/The Denver Post via AP
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Sumwalt reportó que dos aspas del ventilador del motor se rompieron. La primera pieza causó "daños por sobrecarga" a la segunda aspa. Una de las cuchillas cayó en un campo de fútbol en el parque Broomfield Commons, el sábado 20 de febrero de 2021, en Broomfield, Colorado. Crédito: Andy Cross/The Denver Post vía AP
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Los registros de la Administración Federal de Aviación muestran que el avión del problema tenía casi 26 años de antigüedad, pero funcionarios de la FAA y la NTSB citados por CBS News indicaron que no podían aclarar si el motor que falló era una pieza original o fue instalado posteriormente. Crédito: Broomfield Police Department via AP
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El vuelo 328 de United Airlines que iba con destino a Honolulu, Hawaii, experimentó una falla en el motor poco después de su despegue. El incidente obligó a la nave regresar al Aeropuerto Internacional de Denver no sin antes lanzar fragmentos del fuselaje sobre un vecindario de Broomfield. El avión regresó sano y salvo a Denver; ninguno de los 229 pasajeros o 10 miembros de la tripulación resultó herido.
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Una de las piezas del motor afectado cayó en el porche de esta casa en un vecindario de Denver. Los investigadores también analizarán por qué el capó, que cubre la parte delantera del motor, se rompió junto con otras piezas."Fue un golpe importante", dijo John Goglia, ex miembro de la Junta Nacional de Seguridad del Transporte, que está investigando el incidente, citado por la AP. "Si eso hubiera golpeado el ala, las cosas podrían haber sido diferentes porque el ala está llena de combustible" y el motor roto seguía ardiendo. Crédito: Broomfield Police Department via AP
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Sumwalt reconoció que la parte baja del avión sufrió también daños, pero aclaró que no afectan la estructura del aparato. Explicó que en el desarrollo del incidente los pilotos activó la palanca de incendios de la cabinay cerraron el flujo de combustible hacia el motor afectado, pese a lo cual siguió ardiendo. El examen del motor incluirá una mirada a su historial de mantenimiento y una comparación con sucesos similares registrados anteriormente. Crédito: Broomfield Police Department via AP
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Residentes del suburbio Broomfield, en las afueras de Denver, encontraron piezas del motor del avión esparcidos por el vecindario. "Nuestra misión es entender no solo lo que ocurrió, sino por qué ocurrió, de modo que podamos evitar que vuelva a ocurrir", declaró el jefe de la NTSB. Crédito: Andy Cross/The Denver Post via AP
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Un total de 69 aviones Boeing 777 y otros 59 almacenados quedaron en tierra en Estados Unidos, Japón y Corea del Sur, los únicos países con aviones que utilizan este motor en particular. United, la única aerolínea estadounidense con aviones afectados, dijo que dejó en tierra 24 Boeing 777 y que otros 28 permanecerán aparcados. Más información aquí.
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Un suceso de este tipo es extremadamente raro y ocurre cuando enormes discos giratorios dentro del motor sufren algún tipo de fallo y rompen la carcasa blindada que rodea el motor y que está diseñada para contener los daños, explicó John Cox, experto en seguridad aérea y piloto de aerolínea retirado. "Ese disco desequilibrado tiene mucha fuerza, y está girando a varios miles de rotaciones por minuto... y cuando tienes tanta fuerza centrífuga, tiene que ir a alguna parte", dijo citado por la AP. Crédito: CHET STRANGE/AFP via Getty Images
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Jim Hall, expresidente de la NTSB, calificó el incidente como un ejemplo más de las "grietas en nuestra cultura de la seguridad aérea (que) deben ser abordadas". Hall ha criticado a la FAA durante la última década por "dejar que los fabricantes se encarguen de la supervisión de la aviación que el público estaba pagando". Esto se aplica especialmente a Boeing, dijo. Crédito: CHET STRANGE/AFP via Getty Images
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La Administración Federal de Aviación de Estados Unidos ordenó inspecciones adicionales tras el incidente. El jefe de la FAA, Steve Dickson, dijo que una revisión preliminar de los datos de seguridad apuntaba a la necesidad de realizar comprobaciones adicionales de las palas del ventilador, únicas en el modelo y que sólo se utilizan en los aviones 777.
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