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Falta por descubrir el 99.999% de las especies del planeta

Falta por descubrir el 99.999% de las especies del planeta

Un nuevo estudio estima que existen más de 1 billón de variedades de organismos vivos en el mundo, de los que se conoce una milésima parte del 1%.

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La Tierra puede contener un billón de especies de organismos vivos (1,000,000,000,000), de las que tan solo se conoce una milésima parte del 1%. Esto estiman científicos de la Universidad de Indiana en un estudio publicado este lunes en la revista científica Proceedings of the National Academy of Sciences. Según sus cálculos, nos falta por descubrir el 99.999% de las especies.

Los autores, Jay T. Lennon y Kenneth J. Locey, ambos del departamento de Biología de la Universidad de Indiana, compilaron numerosas bases de datos de especies y pasaron la información por nuevos modelos de leyes de escalas para estimar la abundancia de la vida en el planeta. El resultado: muchas más especies en el mundo que las que se habían estimado en intentos anteriores. Y la diferencia radica en los microbios.

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"Nuestro estudio combina la base de datos más grande disponible con modelos ecológicos y nuevas reglas ecológicas sobre cómo se relaciona la biodiversidad con la abundancia. Esto nos dio un nuevo y riguroso valor estimado del número de microbios en la Tierra", incide Lennon.

El investigador explica que hasta hace poco no se tenían las herramientas adecuadas para estimar la cantidad de microbios en el mundo. En cambio ahora, los avances en la tecnología para secuenciar genes provee una enorme fuente adicional de información sin precedentes.

Los microbios son toda forma de vida que es imposible de ver a simple vista; son aquellas especies, como las bacterias, arqueas y algunos hongos, que requieren de un microscopio para poder observarlas.

Son estos organismos los que hicieron la diferencia en la estimación esta vez. El científico asegura que en intentos anteriores de estimar la cantidad de especies sobre el planeta se ignoraba este grupo de organismos por completo o se utilizaron bases de datos basadas en técnicas erradas o se extrapoló el total de forma cuestionable.

El inventario utilizado para este estudio incluyó 20,375 trabajos de muestreo de bacterias, arqueas y hongos microscópicos y 14,862 de comunidades de árboles, aves y mamíferos.

Este estudio ha puesto en evidencia que la idea de identificar toda y cada una de las especies de microbios es un enorme desafío. Por ejemplo, el Proyecto de Microbioma de la Tierra, una iniciativa multidisciplinaria que tiene como objetivo la identificación de organismos microscópicos, ha catalogado menos de diez millones de especies hasta ahora. De estos solo 10,000 han sido cultivadas en laboratorio y menos de 100,000 tienen secuencias de ADN clasificadas.

"Nuestros resultados muestran que aún quedan 100,000 veces más de microorganismos esperando ser descubiertos , y 100 millones por ser explorados por completo. Parecería ser que la biodiversidad microbiana es mayor de lo que jamás imaginamos".

Por lo general, se presta mucho más atención a las especies grandes de animales y plantas. Pero no por ser microscópicas, estas variedades son menos importantes. Como incide Lennon, los microorganismos cumplen muchas funciones en el entorno natural: "Son muy importantes para el secuestro de CO 2 de la atmósfera, para los ciclos de nutrientes o para el tratamiento de residuos".

"Se estima que hay diez veces más cantidad de células microbianas que células humanas en cualquier individuo", destaca el investigador. "Sin ellos, definitivamente, no estaríamos vivos".

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