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Detalles conmovedores de las vidas de los bomberos de Arizona

Tres de ellos iban a ser padres, dos eran primos y a otro se le había muerto la madre y todos estaban en plena juventud.

Los Granite Mountain Hotshots, los bomberos de élite que murieron en Ari...
Los Granite Mountain Hotshots, los bomberos de élite que murieron en Arizona.

Con ellos se apagaron sus sueños, pero no su legado. Las historias de los bomberos fallecidos en Arizona conmueven con detalles y testimonios sobre sus vidas y de sus seres queridos.

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Entre los 19 héroes que murieron en el brutal incendio en Yarnell Hill había tres futuros papás, dos primos, varios marines y uno de ellos se había sumado al grupo de elite tras la muerte de su madre por cáncer. Todos estaban en el pleno de su juventud.  

1. Andrew Ashcraft, 29 años

Estaba casado con Juliann y tuvo cuatro hijos con ella. Su mujer se enteró de su muerte por televisiónfue recordado por Prescott High School y el entrenador Lou Beneitone, quien enseñó a muchos de de los integrantes del grupo élite de bomberos. Beneitone recuerda Ashcraft como un estudiante atlético.

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"Tenía una gran habilidad atlética y era un buscavidas, también".

2. Kevin Wojeck, 21 años

Para él, la estación de bomberos fue siempre su segunda casa. Su padre, el capitán Joe Woyjeck, es un veterano del departamento de Bomberos del Condado de Los Ángeles.

De acuerdo con la agencia AP, Keith Mora, un inspector de ese organismo, dijo que desde niño Kevin acompañaba a su padre a la estación y siempre tuvo la intención de seguir sus pasos.

"Quería ser un bombero como su padre y esperó trabajar con él mano a mano", dijo Mora en el exterior de la estación de  bomberos en Seal Beach, California, donde vive la familia Woyjeck.

Mora recordó al joven Woyjeck como un "placer tenerlo cerca", un hombre que siempre tenía una sonrisa en su rostro. 

"Era un gran chico. Sentido increíble del humor, ética de trabajo que no era paralelo a muchos niños que he visto a esa edad. Quería trabajar muy duro."

3. Anthony Rose, 23 años

Fue una de las víctimas más jóvenes. Estaba entusiasmado con la llegada de su primer hijo. Junto a su novia Tiffany, que está en el tercer trimestre de embarazo, planeaban una vida juntos para llenar de amor al pequeño.

Phyllis Barney, una amiga de la familia describió a Anthony como un joven dulce que jamás tuvo una palabra dura para nadie. “Amaba a los niños. Iba a ser un padre absolutamente increíble”, dijo Barney.

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Anthony había salido de Illinois cuando tenía 16 años tras terminar la escuela y trabajó para el Departamento de Bomberos de Crown King antes de mudarse a Prescott.

4. Eric Marsh, 43 años

Se convirtió en adicto a la lucha contra el fuego, mientras completaba sus estudios de biología en la Universidad Estatal de Arizona, dijo Leanna Racquer, la ex esposa de su primo.

Después de la universidad, siguió trabajando como bombero. Finalmente, consiguió un trabajo de tiempo completo y pudo instalarse en el norte de Arizona. Marsh fue superintendente de la tripulación Hotshot y el mayor de los 19 bomberos que fallecieron

Era el superintendente del grupo  de los Granite Mountain Hotshots y un líder natural que disfrutaba su trabajo.

Su tío Gary Marsh dijo durante una entrevista telefónica con The Republic. “Amaba la vida. Era un gran y joven hombre. “Es un shock. No podemos creerlo”, agregó el tío del experimentado bombero, encargado de dirigir a uno de los equipos de elite más reconocidos de los EEUU. 

5. Christopher MacKenzie, 30 años

Era un ávido snowboarder de 30 años de edad. Creció en el Valle de San Jacinto en California, donde se   graduó de la Escuela Secundaria Hemet y fue miembro del cuerpo de bomberos de la ciudad en 2001.

Se incorporó al Servicio Forestal de los EEUU en 2004, luego fue trasladado hace dos años al Departamento de Bomberos Prescott, según dijo su amigo Dav Fulford-Brown. MacKenzie, al igual que Kevin, había seguido a su padre en el oficio de bombero.

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Fulford-Brown, otro exbombero, temía lo peor en cuanto se enteró de la noticia de los bomberos de Arizona. "Yo dije, 'Oh, Dios mío, es la tripualción de Chris. Empecé a llamarlo y le llama y no obtuve respuesta ", dijo. Él estaba terminando sus credenciales para conseguir un ascenso dentro del departamento de bomberos.

6. Robert Caldwell, 23 años

A sus 23 años se caracterizó entre sus compañeros como el hombre inteligente del pelotón. "Él era muy inteligente, tenía un buen sentido del humor", dijo Chase Madrid, que trabajaba como Hotshot durante dos años.

Venía de familia de bomberos. Compartía su pasión de ayudar a otros con su primo Grant McKee. Así lo confirmó un amigo en común llamado John Nelson. Los primos se querían mucho y llegaron a vivir juntos en la casa en la que Caldwell creció en Prescott.

“Los dos eran grandes tipos. Eran apasionados en todo lo que hacían”, contó su amigo Nelson.

7. Clayton Whitted, 28 años

Tenía 28 años y de acuerdo con la forma en que lo recuerdan sus amigos, era uno de los hombres que más 

trabajaba.

Su ex entrenador de Prescott High School , Lou Beneitone, dijo que Whitted era un "chico maravilla" que siempre tenía una gran sonrisa en su rostro.

Whitted jugó para el equipo de fútbol como un liniero ofensivo y defensivo. "Era un joven inteligente con una gran personalidad, una personalidad maravillosa", dijo Beneitone.

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Beneitone señaló también que Whitted era muy respetado entre su tripulación. Dijo que se topó con Whitted hace unos dos meses y se dieron la mano y un abrazo.

Hablaron sobre la próxima temporada de incendios. "Yo le dije que tuviera cuidado", dijo Beneitone.

8. Scott Norris, 28 años

De 28 años de edad, fue conocido en todo Prescott a través de su trabajo de medio tiempo en la tienda de armas O'Neill Bucky.

"Aquí en Arizona las armerías se parecen mucho a las peluquerías. A veces, usted no va allí a comprar nada en absoluto, usted sólo tiene que ir a hablar", dijo el residente William O'Hara. "Nunca he oído una mala palabra del hombre. No era más que un modelo de un joven, caballero americano ideal."

Por su parte, el hijo de O'Hara, Ryan de 19 años, dijo que la vida de Norris y su trágica muerte le habían inspirado a vivir una vida más significativa.

"Era un tipo amoroso. Amaba la vida. Y yo he sido culpable de no lucir tan feliz como debería, y dejar que las cosas lleguen a mí. Scott no fue así en absoluto."

9. Dustin DeFord, 24 años

Era otro bombero con la profesión en la sangre. Su padre y sus cuatro hermanos también son bomberos. “Es una especie de tradición en la familia”, dijo su hermano Jonathan DeFord.

Dustin llevaba seis años como bombero, desde sus 18, y había llegado Arizona hacía un año. “Lo más notable de Dustin es que es un devoto de Jesús. Su fe era lo más importante para él”, recordó su hermano Jonathan. 

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Trabajó para el equipo Hotshot en enero de 2012. Se mudó a Arizona desde Montana después de ser contratado, y trabajó para mejorar sus habilidades para escalar muros en un gimnasio cerca de la estación de bomberos. 

"Se podría decir algo a él, y respondía con un crack, que era divertido porque era muy tímido", dijo el entrenador de Janine Pereira. Murió a los 24 años.

10. Sean Misner, 26 años

Junto a su esposa Amanda estaba esperando su tercer hijo para finales de agosto o principios de septiembre tiene siete meses de embarazo, contó Jason Lambert, un viejo amigo del bombero que incluso fue padrino de su boda. 

Amanda tiene planeado bautizar a su hijo Jaxon, tal como quería su marido. La comunidad decidió abrir un fondo para ayudarla a educar al chiquito en el futuro, tal como hubiera querido su papá. Sean también había heredado la pasión por la profesión de sus antepasados: su abuelo había sido jefe de bomberos en Montecito, California. Además, uno de sus tíos y un primo también son bombero. 

Misner jugó fútbol y también participó en el programa de medicina deportiva de la escuela.

"Él era un jugador de equipo, un ayudante real" Swanitz dijo a The Associated Press.

11. Travis Carter, 31 años

Era conocido en Capitán CrossFit, un gimnasio cerca de la estación de bomberos donde se podía encontrar a los miembros del pelotón, como el más fuerte de la tripulación y también como uno de los más humildes. 

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"Nadie lo podía vencer", dijo el entrenador Janine Pereira. "Pero lo que pasa con él, era que nunca alardeaba de ello. Él acaba de vencer a todos y luego ir y empezar a ayudar a otra persona."

Estaba casado con Krista Carter y era padre de Brayden de 6 años y de Brielle de solo 3 añitos.

Su esposa se enteró del infierno que mató a su esposo por los informes oficiales. Le comunicaron que el fuego había alcanzado los 180 grados Celcius y que la muerte fue consecuencia de un abrupto cambio en el sentido del viento que provocó que las llamas encerraran a los bomberos.

Krista aseguró en todo momento que su marido y sus colegas sabían exactamente lo que hacían.  “Cuando los Hotshots salían a un incendio tenían un plan de escape y usualmente tenían varias rutas de escape”, le dijo la mujer a The Arizona Republic.

“Y se dice que las dos rutas de escape fueron consumidas por las llamas y que ellos solo tuvieron tiempo de cubrirse con sus mantas”, agregó. 

12. Travis Turbyfill, 27 años

Consiguió un puesto a tiempo completo con el grupo élite de bomberos cuando la novia de otro miembro le pidió que dejara de hacerlo.

Tony Burris, su entrenador, contó que disfrutaba al verlo en el gimnasio junto a sus dos hijas. Turby, como lo llamaban, era "grande, un marine enorme, un Hotshot, y tenía esas dos hijas pequeñas, rubias llenas de rizos, que amaban a su padre”, dijo. Una frase en el libro de la secundaria de Prescott, donde se graduó, pudiera pintarlo de cuerpo entero: “He decidido vivir por siempre o morir en el intento”, escribió.

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13. Jesse Steed, 36 años

Sus excompañeros lo recordaban como al guasón. "Era un personaje. Si uno mira viejas fotos suyas, hacía todo tipo de cosas para hacer reír a la gente", contó  Cooper Carr, quien trabajó con Jesse en las filas de los Hotshots entre 2001 y 2003. "Era bueno para las Top of Fo impresiones, y cantaba canciones, era simplemente genial en cuanto a la moral", señaló.  Murió a los 36 años.

14. Wade Parker, 22 años

Tenía toda la vida por delante y planeaba compartirla junto a su novia y prometida Alicia Owens. Pero el destino quiso que la boda, que se iba a celebrar en octubre, no pudiera ser.  

Su padre trabaja en el departamento de bomberos de Chino Valley, dijo Prescott, de acuerdo con Jeff Knotek, capitan del departamento de Prescott.

El joven Parker estaba muy emocionado de ser parte de la tripulación de Hotshot, era grande, atlético y amaba estar en forma", agregó Knotek.

15. Billy Warneke, 25 años

Con su esposa Roxanne, estaban esperando su primer hijo. Nacería en diciembre.

Su abuela, Nancy Warneke, dijo al diario The Press-Enterprise de Riverside, que Warneke creció en Hemet, California, junto con su  compañero de trabajo Chris MacKenzie.

Por cuatro años perteneció al Cuerpo de Marines que sirvió una misión en Irak y se había unido a la tripulación de bomberos en abril tras la compra de una propiedad en Prescott, cerca de donde vivía su hermana.

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16. John Percin Jr, 24 años

Su familia quedó devastada con la noticia. Sin fuerzas para poder enfrentar a la prensa, decidieron emitir un comunicado: “John era un hombre valiente y con coraje que nunca dudó en poner a otros antes que a sí mismo".

"Era muy querido por muchos y siempre será recordado. Él es una inspiración para todos nosotros. Nuestros pensamientos y oraciones están con todos sus hermanos caídos y sus familias", agregaron sus seres queridos.

Amaba el béisbol y tenía una risa inolvidable, a los ojos de su tía, que era simplemente, "un joven increíble."

"Probablemente era el joven más fuerte y más valiente que he conocido en mi vida", dijo Donna Percin Pederson en una entrevista con The Associated Press desde su casa en Portland, Oregon. 

17. Grant McKee, 21 años

Amaba regalar cosas. "Incluso cuando era niño, yo le preguntaba dónde estaban las cosas, y él decía 'Oh es que a esa persona le gustó tanto' ¡y a veces realmente costaba mucho! ", pero Grant las regalaba igual, recordó su abuela, María Hoffmann. "Así que en su cumpleaños, le empecé a decir '¡Espero que conserves esto!"', compartió la mujer con la cadena CBC de Canadá.

18. Garret Zuppiger, 27 años

A Garret lo reconocían siempre por su pelo y barba pelirrojos. También, por su sentido del humor. Este bombero siempre buscaba la manera de ayudar y de dar una mano. Así lo contó Frank Morrison, un exvecino de Garret en el modesto apartamento de dos pisos que tenía en Prescott. “Era capaz de sacarse la camisa para dártela", dijo para ejemplificar su generosidad. La cerveza era una de sus bebidas favoritas, según contaron varios amigos.  

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19. Joe Thurston, 32 años

Era uno de los bomberos con más años de experiencia dentro de los Hotshots y uno de los mayores. Le gustaba ir a un área de reserva con amigos cerca de su casa en Utah.

"Él fue sin duda uno de los tipos temerarios", destacó su viejo amigo Scott Goodrich, al Salt Lake Tribune. Le gustaba hacer cosas arriesgadas como saltar acantilados. 

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