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Hawaii

Qué peligros entraña la erupción del Mauna Loa en Hawaii

Tras semanas de elevada actividad sísmica, el Mauna Loa, el volcán activo más grande del mundo, entró en erupción por primera vez en casi 40 años. ¿Qué tan peligroso es? ¿Cuál es su mayor amenaza?
Publicado 29 Nov 2022 – 09:08 AM EST | Actualizado 29 Nov 2022 – 10:28 PM EST
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Aunque la lava saltaba a unos 100 o 200 pies de altura (30 a 60 metros), en principio no es esa la mayor amenaza de la primera erupción en casi 40 años del Mauna Loa, el volcán activo más grande del mundo.

Pero eventualmente podría llegar a la zonas pobladas en la Isla Grande de Hawaii a medida que fluye cuesta abajo, pero podría demorar una semana o más.

Pero el Mauna Loa arroja además dióxido de azufre y otros gases que forman una niebla volcánica al salir a la atmósfera. Las autoridades instan a las personas a reducir el ejercicio al aire libre y otras actividades que puedan dificultar la respiración.

¿Dónde está el Mauna Loa?

Mauna Loa es uno de los cinco volcanes que juntos forman la Isla Grande de Hawaii, la ubicada más al sur del archipiélago. No es el más alto (ese título va al Mauna Kea), pero es el más grande y constituye aproximadamente la mitad de la masa terrestre de la isla.

Entró en erupción por última vez en 1984 y la actual es la 34º desde que comenzaron a registrarse en 1843. Su vecino más pequeño y activo, el volcán Kilauea, ha estado en erupción continuamente durante más de un año desde septiembre de 2021.

El Kilauea es bien conocido por la erupción de 2018 que destruyó 700 hogares y envió ríos de lava que se extendieron por las granjas y hacia el océano.

La Isla Grande es principalmente rural y alberga ranchos ganaderos y fincas cafetaleras, pero también algunas ciudades pequeñas, como Hilo, que tiene una población de 45,000 habitantes.

Está a unas 200 millas (320 kilómetros) al sur de la isla más poblada del archipiélago, Oahu, donde se encuentran la capital del estado, Honolulu, y la playa de Waikiki.

El volumen de Mauna Loa se estima en al menos 18,000 millas cuadradas (75,000 kilómetros cuadrados), lo que lo convierte en el volcán más grande del mundo cuando se mide desde el fondo del océano hasta su cima.

¿Por dónde entró en erupción el Mauna Loa?

La erupción comenzó el domingo por la noche en la cumbre y luego se extendió a las bocas que se formaron en una zona de grietas donde la montaña se está abriendo y es más fácil que emerja el magma.

Estas nuevas bocas eruptivas están en el lado noreste y la lava que emerge de ellas podría dirigirse hacia Hilo, que está en el lado este de la isla.

Ken Hon, científico a cargo del Observatorio de Volcanes de Hawaii, dijo que no espera que se formen nuevas bocas en la zona de grieta suroeste durante esta erupción. Eso significa que las comunidades ubicadas al oeste estarán a salvo en esta ocasión.

La de 1984, también fue por el noreste. En ese momento, la lava se dirigió hacia Hilo pero se detuvo a unas pocas millas de la ciudad.

Históricamente, cada erupción de Mauna Loa ha durado unas pocas semanas. Hon espera que la actual siga este patrón.

¿Puede el Mauna Loa causar una explosión como la del St Helens en Washington?

La erupción del Mauna Loa no es explosiva como la del Monte St. Helens, en el estado de Washington, que en 1980 dejó 57 muertos y envió cenizas a más de 80,000 pies (24.384 metros) y hasta 250 millas (400 kilómetros) de distancia.

El St. Helens es un estratovolcán, también llamado volcán compuesto, cuyo magma tiende a ser más pegajoso y atrapa más gas, lo que hace que sea mucho más probable una erupción explosiva.

Mauna Loa es un volcán en escudo, llamado así porque los flancos largos y anchos construidos por repetidos flujos de lava le dan la apariencia del escudo de un guerrero. Su magma es más caliente y fluido, lo que permite que el gas escape y la lava fluya por el costado.

En 1989, el Redoubt de Alaska, otro estratovolcán, arrojó una nube de ceniza de 8 millas que obstruyó los cuatro motores de un avión de KLM Royal Dutch Airlines. El avión cayó 13,000 pies antes de que todos los motores se reiniciaran y pudiera aterrizar con las 245 personas a bordo intactas.

Mauna Loa lanzó algo de ceniza esta vez, pero en una escala mucho más pequeña que estos ejemplos de estratovolcanes.

¿Qué peligros representa la erupción del Mauna Loa?

  • Lava: La roca fundida puede cubrir casas, fincas o barrios enteros, dependiendo de donde fluya. Pero la lava que emerge de la zona de grietas del noreste probablemente tardará al menos una semana en llegar a las áreas pobladas, lo que permitirá que las personas tengan tiempo de evacuar si es necesario.
  • Gas volcánico: Mauna Loa está liberando gases volcánicos, principalmente dióxido de azufre. Los gases están presentes en sus concentraciones más altas en el área inmediata alrededor del cráter o las bocas del cono. Pero también se combinan con otras partículas para formar una niebla volcánica que puede extenderse por la Isla Grande e incluso llegar a otras islas del estado.

La ceniza puede provocar en personas sanas ardor en los ojos, dolores de cabeza y de garganta. Y es capaz de enviar a las personas con asma u otros problemas respiratorios al hospital.

  • Partículas de vidrio: cuando la lava caliente brota de una fisura y se enfría rápidamente, forma partículas de vidrio llamadas "pelo de Pele" y "lágrimas de Pele" en honor a la diosa hawaiana de los volcanes.

Las partículas tienden a no viajar lejos, tal vez solo unos cientos de metros o una milla, y no amenazará a muchas personas, dijo Aaron Pietruszka, especialista asociado del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Hawaii.
“Literalmente, parecen mechones de cabello. Y ahí es donde el viento estira la lava fluida para formar hilos largos y delgados”, afrimó Pietruszka.

Las puntas de vidrio, aunque pequeñas, pueden ser afiladas. “No querrías meter las manos en él porque podrías cortarte”, agregó.

Una máscara N95 o KF94 protegería contra estas partículas de vidrio pero no contra el gas volcánico, aclara la doctora Libby Char, directora del Departamento de Salud del estado.

Los especímenes de pelo de Pele de la erupción del volcán Kilauea son visibles en el Parque Nacional de los Volcanes de Hawaii.

¿Cuán significativas son las emisiones de gases de efecto invernadero del Mauna Loa?

Mauna Loa emitió alrededor de 15,000 toneladas de dióxido de carbono por día durante su erupción de 1984, según datos del Instituto Geológico de Estados Unidos (USGS).

Eso es equivalente a las emisiones anuales de 2,400 SUV.

Los científicos dicen que todos los volcanes de la Tierra combinados emiten menos del uno por ciento del dióxido de carbono que los humanos producen cada año.

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