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Spring Break in Havana, Obama headed to Cuba

Spring Break in Havana, Obama headed to Cuba

When President Barack Obama visits Cuba next month it will be the latest step in what critics say is a fruitless effort by Washington to woo Cuba’s communist leaders

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By David Adams @dadams7308

When President Barack Obama visits Cuba next month it will be the latest step in what critics say is a fruitless effort by Washington to woo Cuba’s communist leaders.

The first U.S. presidential trip to the Caribbean nation in 88 years may not bring about immediate change in Cuba, but supporters of the two-day visit say its symbolic value should not be underestimated.

"I think the President's historic trip to Cuba can have a tremendous ripple effect - both on and off the island,” said Felice Gorordo, 33, a Cuban American entrepreneur who formerly worked in the Obama White House. “There is no doubt a visual of the President walking through the streets of Havana and interacting with ordinary Cubans will have profound impact - in Cuba, Miami and throughout the region."

Obama will meet with Cuban President Raul Castro, private sector entrepreneurs and dissidents during the trip on March 21 and 22, the White House said on Thursday.

The announcement of the visit comes barely 14 months after the two countries agreed in 2014 to open talks to restore diplomatic relations, ending decades of hostility following Cuba's 1959 revolution.

The White House had made no secret of Obama’s desire to visit Cuba before leaving office. Even so the March date was something of a surprise after administration officials had said previously they were waiting for Cuba to take more concrete steps to improve relations.

Obama’s busy schedule in his last year in office left little room for Cuba, according to sources close to the White House. The mid-March dates coincide with Spring Break, though the White House has so far only confirmed that the First Lady Michelle Obama will accompany the president, while leaving open the possibility their teenage daughters will also join them.

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After the historic Dec 17 2014 accords the Obama administration has taken a series of steps to relax restrictions on commerce with Cuba, as well as travel to the island. But Cuba’s leadership complains the U.S. trade embargo has not been lifted and appear reluctant to reciprocate by opening the island’s economy to U.S. companies, or softening the harsh treatment of political dissidents.

“I sense a lot of frustration in the White House and the State Department that Cuba is dragging its feet on just about everything the administration is pushing," said Alfredo Balsera, a Cuban American Democrat and political consultant who has raised funds for Obama.

Crucial party Congress

The Cuban Communist Party is gearing up for a crucial party Congress in April which is due to set the political guidelines for the next five years. “Obama’s visit will be very opportune,” said Emilio Morales, president of the Havana Consulting Group in Miami, and a former executive at CIMEX, Cuba’s largest state-run commercial corporation. “The party has so far given no sign of plans to discuss reforms,” he said, noting that it will be Raul Castro’s last Congress before leaving office in 2018.

White House officials stress the new Cuba policy is founded on a firm belief that a pro-active approach, rather than waiting for Cuba to change, is more likely to produce results.

“Put simply, U.S. Cuba policy wasn’t working and was well beyond its expiration date. Cuba’s political system did not change,” Ben Rhodes, the president’s Deputy National Security Adviser, explained in a blog post on Thursday.

“U.S. Cuba policy wasn’t working", said Rhodes.
“U.S. Cuba policy wasn’t working", said Rhodes.

White House officials urge a patient, long term approach, focused of healing relations between the two countries as a first step. “Cuba will not change overnight, nor will all of the various differences between our countries go away,” added Rhodes.

Polls seem to favor Obama’s strategy with public support for re-establishing relations with Cuba increasing since the 2014 accords.

Miami’s Cuban American community remain divided over the new Cuba policy and oppose the trip, joined by two candidates in the Republican presidential race, Ted Cruz and Marco Rubio, both sons of Cuban immigrants.

Rubio urged Obama to reconsider his trip, citing political arrests made during the past year. “You will send the message to the oppressed Cuban people that you stand with their oppressors," he said on Thursday.

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Sign of weakness?

Many analysts agree that pro-active moves by the United States, seen by some as a sign of weakness, in fact result in putting more pressure on Cuba’s leaders to reform.

“Reducing tensions deprives the regime of the national security argument they have used all these years,” said Richard Feinberg, a former national security advisor to U.S. President Bill Clinton who now teaches at the University of California, San Diego. “It makes it easier to create an open space for civil society and it puts additional pressure behind the reforms.”

Feinberg said Obama’s trip has a two-pronged objective, to persuade Cuba’s leaders that they need to do more to win support in Congress to lift the embargo, as well as reaching over their heads to the Cuban people. “The public are going to love and embrace the Obama family. They are going to go nuts,” he said, noting that Cuba’s population is almost 50% black or mulatto.

The trip is sure to produce images that will captivate a worldwide audience, such as the President’s bulletproof Cadillac, known as “the Beast,” driving through Havana.

"For Cubans accustomed to watching their government sputter down the last mile of socialism in a '57 Chevy, imagine what they'll think when they see Air Force One," said Republican Senator Jeff Flake from Arizona.

In hemispheric terms the trip will also put the seal on the Obama administration’s efforts to rebuild relations with Latin America after battling almost two decades of leftwing populism.

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In Cuba, Obama will tip his hat to the role its government has played in hosting peace talks to end the decades-long war in Colombia. Obama will then head to Argentina to embrace conservative president Mauricio Macri, whose election last December was a blow the leftwing Latin American political bloc ALBA (Latin American Bolivarian Alliance).

“We are witnessing the busting up of ALBA, there’s nothing left,” said Feinberg. “We are in a new era of US-Latin America relations,” he added.

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Al llamado de apoyo para Jorge Cervantes, también se unieron los disidentes cubanos Danilo Maldonado y Elizardo Sánchez. En Miami y Cuba temen que el activista se convierta en una nueva víctima de estas protestas pacíficas.
Carlos Alberto Montaner, escritor y analista político, cree que los cambios pueden coincidir con la jubilación de la revolución, el colapso de Venezuela y una difícil situación económica en la isla. Por su parte, el exembajador de Otto Reich asegura que este es un mensaje claro sobre la posición de los Estados Unidos frente a los represores.
Daniel Llorente, el hombre que protestó con una bandera de los Estados Unidos durante desfiles del 1 de mayo, fue recluido a la fuerza en el Hospital Mazorra. El hijo del opositor entregó una carta dirigida al presidente Donald Trump y el senador Marco Rubio.
Bruno Rodríguez, canciller de Cuba, aseguró que la isla no negociará bajo presión y que no serán entregados los prófugos de la justicia de Estados Unidos que están viviendo en ese país.
Después de cuatro años de separación, un papá cubano que envió sus hijos a Estados Unidos los volvió a ver para festejar juntos. Hondureños, dominicanos, venezolanos y peruanos también fueron homenajeados por su familia.
There has always been movement of people, and as we commemorate World Refugee Day on June 20th a group of musicians, activists and community members got together at The Urbano Project​ in Boston to share their experiences and reflect on the diversity that makes up American society: "The direction of where the world is going is encouraging us all, almost forcing us all, to break down those walls."
En una encuesta realizada sobre los cambios en la política hacia la isla, el 39% de los participantes se mostró de acuerdo con los anuncios, un 30% no dio su aprobación el 31% restante cree que se debió hacer algo. Por otro lado, Ivanka Trump felicitó a su padre publicando una simpática fotografía en Twitter.
El congresista Lincoln Díaz-Balart asegura que para llegar a una normalización de relaciones económicas con el régimen cubano se deben cumplir con las tres condiciones que están incluidas en la ley Helms-Burton: la liberación de los presos políticos, la legalización de todos los partidos políticos y convocatoria de elecciones pluripartidistas. Además, relató cómo fue el proceso para la creación de esta ley de embargo.
El exprisionero Ángel Moya asegura que después de los anuncios del presidente Donald Trump, los cubanos deben asumir el camino para la liberación de su país. Por otro lado, Ninoska Pérez y Ramón Saúl Sánchez creen que las intenciones de imponer sanciones al régimen cubano abren la posibilidad para que primen los derechos humanos en la isla.
Los analistas están de acuerdo en que el régimen cubano está pasando por un difícil momento en temas de justicia, economía, de apoyo por parte de sus aliados y por esto creen que se debe acceder a una negociación en la que primen los derechos humanos.
La comentarista Ninoska Pérez cree que el cumplimiento estricto de ley de los Estados Unidos para que Cuba aspire a cualquier tipo de negociación fue el mensaje central de los anuncios hechos por el presidente Trump. Por su parte, Ramón Saúl Sánchez, líder del Movimiento Democracia, y el exprisionero cubano Ángel Moya resaltaron el hecho de que los cambios en esta política ponen a los derechos humanos en la cima de la agenda.
El excongresista Joe García estuvo en la isla cuando se reabrió la embajada de los Estados Unidos. Apoya una política de apertura y considera que a pesar de que continúa la represíon en el país, sí se ha visto una mejoría.
La nueva política de la administración Trump hacia Cuba incluye restricciones sobre el comercio con empresas públicas cubanas y amplía las limitaciones a los viajes de norteamericanos. Pero ¿qué opinan los cubanos de todo esto?
Las decisiones que el presidente republicano anunció este viernes 16 de junio no entrarán en vigor hasta que la Oficina de Control de Activos Extranjeros (OFAC) del Departamento del Tesoro de Estados Unidos las publiquen.
El presidente republicano anunció este viernes cambios en las políticas implementadas por el exmandatario Barack Obama, como la restricción del flujo de dólares y la legalización de los partidos políticos.
Los cubanos de a pie reaccionaron al discurso de Donald Trump. Mientras unos elogiaron los cambios, otros los criticaron y también lamentaron el tono duro de las palabras del presidente estadounidense.
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