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El sorprendente hallazgo de helio en Tanzania que será un alivio para el mundo

La cantidad hallada duplica la de la Reserva Federal de Helio de Estados Unidos
28 Jun 2016 – 2:42 PM EDT


Expertos británicos descubrieron un gran yacimiento de gas helio en el este de África, un hallazgo que ofrece un remedio eficaz ante la escasez mundial cada vez más crítica y vital de este elemento.

El helio no solo se usa para hinchar globos de feria. Este gas es fundamental para el funcionamiento de diversas industrias como la médica (los escáneres de resonancia magnética), la producción de energía nuclear y otros procesos como las soldaduras y las detecciones de fugas industriales.

Ahora, los científicos de las universidades de Oxford y Durham hallaron aproximadamente 54 millones de pies cúbicos de helio en una parte del Gran Valle del Rift de Tanzania.

Los resultados los dieron a conocer este martes en un evento de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia (realizado precisamente en Tanzania).

Según el profesor Chris Ballentine del departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford, lo que encontraron es más que suficiente para suministrar al mundo entero durante mucho tiempo.

“Estas cantidades son suficiente para llenar más de 1,2 millones de escáneres de resonancia magnética médicos. Para poner esto en perspectiva mundial, el consumo mundial de helio es de aproximadamente 8 millones de pies cúbicos por año y la Reserva Federal de los Estados Unidos de helio, que es el mayor proveedor del mundo, tiene una reserva actual de poco más de 24,2 millones de pies cúbicos”, declaró el profesor Peter Barry de la misma universidad.

Para llegar a esos resultados, Ballentine y Barry idearon una nueva metodología: tomaron muestras de los gases que burbujean de la tierra en el valle, los cuales son nitrógeno y helio. La nueva investigación mostró que la actividad volcánica de la zona proporciona el calor necesario para liberar el gas de rocas primitivas.

"Hemos vinculado la importancia de la actividad volcánica con la liberación de helio. Ahora, podemos aplicar esta misma estrategia en otras partes del mundo que tengan una historia geológica similar para así encontrar nuevos recursos de helio”, celebró Barry.

El descubrimiento se hizo en colaboración con Helium One, una compañía de exploración de helio con sede en Noruega.

Thomas Abraham-James, el jefe ejecutivo de Helium One, confirmó por teléfono que lo más importante del descubrimiento es que no había hidrocarburos (como petróleo) que contaminasen el gas y que el recurso de helio que habían encontrado se podía controlar para abastecer la urgente demanda.

“Nos gusta pensar que vamos a ofrecer seguridad y que la escasez de helio va a ser una cosa del pasado. Esto va a suponer una gran comodidad para los investigadores y trabajadores en industrias en la que el helio figura como parte integral de su tecnología", festejó.

Para el profesor Jon Gluyas, del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Durham, encontrar este yacimiento de gas es un ejemplo a seguir ya que la industria y el mundo académico habían colaborado y unido sus esfuerzos para ofrecer algo realmente valioso para la sociedad.

Un gas valioso


El helio se descubrió en 1868 por Jules Janssen, un astrónomo francés durante un eclipse solar en India. Este pensó que el helio era un elemento extraterrestre ya que todavía no se había encontrado en la tierra.

No fue hasta años después que el helio se detectó por casualidad en pequeñas cantidades durante la extracción de petróleo y gas natural.

Durante los últimos años se ha visto un declive de las reservas. En 2015, la Asociación Médica Británica comunicó su preocupación y destacó que los suministros de helio deberían de ser regulados. El ganador del Premio Nobel en 2010, Robert Richardson, también advirtió de que el mundo se estaba quedando sin helio.

Diveena Danabalan, un estudiante de doctorado en la Universidad de Durham, confirmó en la conferencia Goldschmidt de la Geoquímica en Yokohama, en Japón, que los volcanes dentro del Valle Rift habían estado expulsando helio de rocas profundas y de muy antigua edad. “Estas reservas están entre la antigua corteza y los volcanes modernos donde el equilibrio entre la liberación de helio y dilución volcánica de otros gases es ideal'', había sugerido.


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