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Un vehículo es remolcado por una empresa de grúas en Los Ángeles.

Sobornando a políticos y comprando comida a policías: así decomisaron empresas de grúas miles de autos a inmigrantes

Sobornando a políticos y comprando comida a policías: así decomisaron empresas de grúas miles de autos a inmigrantes

Un informe del Gran Jurado del condado de Los Ángeles, en el que Univision Noticias colaboró, revela las prácticas predatorias de compañías de remolques en ciudades de mayoría hispana, donde sacaban ventaja de la alta población de indocumentados.

Un vehículo es remolcado por una empresa de grúas en Los Ángeles.
Un vehículo es remolcado por una empresa de grúas en Los Ángeles.

LOS ÁNGELES, California.- Antes de que los indocumentados pudieran tramitar licencias de manejo en California, varias compañías de grúas estuvieron en el millonario negocio del decomiso de autos a través de sobornos a políticos, el pago de comidas a policías y por la escasa vigilancia de sus prácticas, según un reciente informe del Gran Jurado del condado de Los Ángeles.

En dos reportes de 64 páginas publicados este martes, en los que Univision Noticias participó con los casos relacionados sobre los que ha informado, se exponen las prácticas predatorias de dichas empresas que, con la aparente complicidad de funcionarios de gobierno y jefes policiales, afectaron a miles de inmigrantes indocumentados en un periodo en que por no tener licencias de conducir les incautaban los vehículos durante un mes, forzándolos a pagar 1,500 dólares o ceder sus unidades.

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Las compañías investigadas por el Gran Jurado de Los Ángeles tienen o tuvieron contratos para remolcar y almacenar autos confiscados por policías de ciudades con población mayormente hispana, como Baldwin Park, El Monte, Huntington Park, Inglewood, Montebello, West Covina, Whittier, entre otras.

Uno de los informes cita el caso de la empresa Albert’s Towing, cuyo dueño, Joe Albert, amasó una fortuna gracias a un contrato que tuvo con el ayuntamiento de El Monte durante cuatro décadas. Para renovar ese acuerdo, Albert apoyó campañas políticas, era cercano a mandos policiales e incluso pagó fiestas y alimentó a policías durante los retenes en los que les quitaban autos a los inmigrantes.

Dueño de empresa de grúas podría ir tras las rejas Univision

"Había un acuerdo entre (la empresa de grúas), la Policía local y funcionarios electos en El Monte, que aparentemente defendían los intereses del empresario (Albert) a cambio de donaciones y favores", indica el capítulo del reporte, para el cual Univision Noticias aportó información.

Este medio también contribuyó en la investigación centrada en Baldwin Park, una localidad donde no han cesado los decomisos. En 2015, ese municipio registró 2,361 incautaciones, más que ninguna de las otras 11 ciudades bajo la lupa del Gran Jurado angelino. Esto generó 652,000 dólares a sus arcas.

"Durante muchos años, los residentes de Baldwin Park han expresado sus quejas al Ayuntamiento y las empresas de grúas contratada (Royal Coaches), pero de nada sirvieron", menciona el informe. "Muchas de las denuncias se referían a bienes personales robados o perdidos, como computadoras portátiles, celulares y herramientas de trabajo", agrega.

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"Otras quejas de los residentes de la ciudad se referían a las estrechas conexiones entre el ayuntamiento, la Policía y la empresa de remolque, lo cual fue alentado por las generosas contribuciones en especie a programas de la ciudad y al personal policial", añade.

Un regalo para el hijo del alcalde

Una situación similar ocurrió en Irwindale, donde los funcionarios escogieron a los finalistas para su contrato solo porque uno de estos había ofrecido "sustancial patrocinio" a programas municipales.

La Comisión de Prácticas Políticas Justas (FPPC) encontró que el entonces alcalde de esa ciudad, David 'Chico' Fuentes, dividió el acuerdo luego de que una empresa le entregó 1,000 dólares para los estudios universitarios de su hijo, lo cual fue considerado un "regalo ilícito". En el otoño de 2014, Fuentes aceptó pagar una multa de 2,000 dólares por esa falta ética.

Esa localidad registró la mayor tasa de decomisos comparado con el resto de las ciudades. Ahí se decomisaron 234.5 vehículos por cada 1,000 habitantes, esto es 10 veces más que en Huntington Park y ocho veces más que en Baldwin Park.

Sobre lo ocurrido en Huntington Park, se revela el intento de soborno de la compañía HP Tow a un concejal que al final fungió como informante de la Oficina Federal de Investigaciones (FBI). Y es que el empresario Sukhbir Singh le entregó 2,650 dólares a cambio de su voto para elevar las cuotas de remolques y luego pidió que abogara ante la Policía para incautar más autos a los indocumentados.

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En octubre, Singh fue sentenciado a 60 días de arresto domiciliario, 120 horas de servicio comunitario, un año de libertad condicional y al pago de una multa de 5,000 dólares.

Otro caso que desconcertó al Gran Jurado angelino ha sido el de Whittier, donde pese a que dos choferes de la empresa de grúas que tenía el contrato fueron arrestados por conducir ebrios, el Cabildo local le renovó el acuerdo en septiembre de 2015.

Seis meses después, la Policía reportó que hasta el 10 de abril de 2016 la compañía no mejoró su servicio y destacó diversos incidentes de sus conductores: exceso de velocidad, pasarse una luz del semáforo en rojo, conducción imprudente, furia al volante y fumar marihuana durante el trabajo.

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En ese informe se indica que durante una parada de tráfico, un policía descubrió que un conductor de grúa conducía con una licencia de manejo suspendida y le decomisó ese vehículo.

Otras irregularidades cuestionadas citadas en el reporte son: algunas ciudades establecen contratos de larga duración (de hasta 7 y 13 años) limitando la competencia, no revisan las prácticas de las empresas, consideran inspecciones antiguas en las renovaciones de contratos y pocas tienen políticas que regulen o prohíban la venta de vehículos subastados a empleados y agencias municipales.

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