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Una boricua, Nellie Gorbea, es la tercera persona al mando en Rhode Island

Una boricua, Nellie Gorbea, es la tercera persona al mando en Rhode Island

Es una de 17 hispanos electos en el estado más pequeño de EEUU.

Nellie Gorbea Rhode Island

Antes de convertirse en la tercera persona más poderosa del gobierno de Rhode Island, la puertorriqueña Nellie Gorbea era una joven ambiciosa que se despidió de su isla para ir a estudiar en Estados Unidos.

Era mediados de la década de 1980, y Gorbea dejó su vida en San Juan, Puerto Rico, para estudiar política pública y estudios latinoamericanos en la universidad de Princeton.

"Hay gente que le gusta vender, a otros le gusta salvar vidas; a mí me gusta resolver problemas en el sector público", dice Gorbea, quien fue electa como secretaria de Estado de Rhode Island en 2014 e hizo historia como la primera hispana electa a un puesto ejecutivo estatal en la región de Nueva Inglaterra.

Ahora, solo la gobernadora y su vicegobernador tienen más poder que esta demócrata de 48 años en el llamado "estado del océano". Es un puesto al que llegó la boricua tras casi dos décadas de experiencia en la política local.

Apoyo a los latinos

Gorbea arribó en Rhode Island siguiendo al amor de su vida, Steve, a quien conoció en Princeton. "Éramos novios, y él había conseguido trabajo y yo no", contó en una entrevista telefónica con Univision Noticias.

Al establecerse en el estado más pequeño de la nación, la puertorriqueña buscó maneras de involucrarse en la vida cívica, y su primera encomienda fue organizar el Rhode Island Latino Political Action Committee (PAC), que apoya a candidatos que se postulan a puestos locales.

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"El PAC latino no era específicamente para elegir a latinos, sino para apoyar a personas que, según nuestro escrutinio, eran las mejores para nuestra comunidad. A veces eran latinos, pero a veces no", explicó Gorbea.

Ese comité dio su apoyo en 2002 a Matt Brown, quien postulaba a la posición de secretario de Estado. Cuando Brown salió victorioso, le pidió a Gorbea que fuera su mano derecha como su subsecretaria.

Gorbea aceptó, y ocupó el puesto entre 2003 y 2006. Bajo su mando ayudó a transformar los registros de electores, de un sistema de 39 listas divididas por municipio a uno central y accesible por internet.
La experiencia la preparó para su actual rol como secretaria de Estado, en el cual es responsable por registrar a votantes, preparar papeletas y certificar los resultados de las elecciones. "Parte de lo que quiero hacer es facilitar el derecho al voto, y mejorar la participación cívica", dice. "Quiero motivar a la gente y hacerle entender que el gobierno está aquí para responderle, pero para eso ellos tienen que expresarse".

Gorbea asumió el puesto en 2015, tras ganar una contienda contra un candidato que tenía el apoyo del partido y de los sindicatos.

Triunfo inesperado

"Yo no era la candidata que se suponía que ganara", cuenta Gorbea. "Pero yo sabía que estaba mejor preparada por mi trabajo, mis logros. Tenía fe de que si llevaba el mensaje, la comunidad respondería".

Al final de contabilizar los votos en la elección, en noviembre de 2014, Gorbea se sorprendió al salir victoriosa con casi 60% de los votos. "Lo más cómico fue la cantidad de gente que vino después de la primaria, y me dijeron: 'Yo voté por ti pero no pensaba que ibas a ganar'", dice riéndose.

Volvió a su isla por un tiempo en la década de 1990 por una oferta para un trabajo en el gobierno. Pero, tras regresar a Rhode Island, supo que el estado se había convertido en su hogar: "Me di cuenta que mi vida ya estaba encaminada acá".


Con su esposo y sus tres hijas, Gorbea dice que le interesa continuar luchando por resolver los problemas del estado que la acogió.

"Tenemos 17 latinos electos en distintas plazas públicas en Rhode Island, y somos de seis países diferentes", dijo. "Somos la primera generación de latinos entrando a posiciones de confianza en el gobierno de Rhode Island, y tenemos un interés por trabajar, por resolver los problemas de nuestra comunidad".

Este artículo es parte de la cobertura de Univision Política de hispanos en puestos públicos en Estados Unidos.

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