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¿Producimos tanto plástico como para envolver la Tierra?

¿Producimos tanto plástico como para envolver la Tierra?

Comprobamos el dato aportado por un reciente estudio científico con rollos de Saran Premium en el supermercado.

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La noticia es de esta misma semana: un estudio publicado en Anthropocene afirma que hasta 2015 la Humanidad ha producido unas 5.000 millones de toneladas de plástico y que eso sería suficiente como para envolver el planeta entero con una capa de film transparente [como el que se usa para guardar la comida en la nevera].

La curiosa comparación aparece en un trabajo científico de Jan Zalasiewicz, geólogo de la Universidad de Leicester (en Reino Unido). Estas son de las cosas que los medios de comunicación convierten rápidamente en titular sin pararse a pensar si realmente puede ser cierto. Sin embargo, esta vez resulta bastante sencillo de comprobar.

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Vamos a un supermercado y buscamos plástico para envolver. Uno de los más populares en EEUU es el clingfilm de la marca Saran Premium: uno de sus paquetes contiene un rollo con 100 gramos de plástico transparente de polietileno, que como indica la caja exterior si se desenrolla cubre una superficie de 100 pies cuadrados (9.2 m 2).

Los 5.000 millones de toneladas de plástico que los científicos estiman que se han producido en el todo el mundo desde mediados del siglo XX hasta ahora equivaldrían a unos 50 billones de paquetes de la marca estadounidense (50,000,000,000,000). ¿Suficiente para envolver por completo la Tierra? Simplificando mucho, de toda esa cantidad saldría un fina lámina de 179 millones de millas cuadradas (462 millones de km 2) de plástico transparente. Una cifra muy cercana a las 197 millones de millas cuadradas que se estima que mide la superficie del planeta, si se considera como una esfera redonda perfecta.

“Yo hice mis cálculos en base a datos disponibles de la densidad y la masa por unidad de área del clingfilm”, asegura Zalasiewicz, que confirma por correo electrónico que sus números son parecidos a los sacados de los rollos de Saran Premium. “Es una cifra muy aproximada, pero parece encajar de forma razonable", subraya.

No se trata simplemente de un ejercicio teórico o un pasatiempo matemático, sino también una forma de visualizar lo que representa el plástico para la Tierra. Justamente, el estudio científico de este geólogo incide en cómo este material inventado por los humanos ha pasado de no existir a estar por todo el globo. Según argumenta el trabajo, la dispersión de estos polímeros es tal que puede considerarse como un indicador para situar en el tiempo el Antropoceno, término propuesto desde hace unos años por algunos científicos para definir una nueva era geológica en la Tierra marcada por el impacto de la especie humana sobre todo el planeta.

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Para considerar una nueva edad geológica hay que identificar marcas de ese cambio que sean observables científicamente en las capas de la Tierra, las rocas, el hielo… Un estudio reciente en Science –en el que también participaba Zalasiewicz–, incidía en las muchas evidencias que muestran ya el paso del Holoceno al Antropoceno (restos de pruebas nucleares, las emisiones de CO 2 que calientan el planeta, residuos de pesticidas…).

Entre todas estas señales, el geólogo Zalasiewicz considera que uno de los indicadores más fáciles de identificar y encontrar por áreas y ecosistemas de todo el planeta son los plásticos. “Pensamos que los plásticos pueden sobrevivir en el futuro lejano como los fósiles, serán estudiados por los paleontólogos del futuro”, incide el científico.

Resulta chocante que hayamos llenado toda la Tierra de un material que antes no existía en la naturaleza. Sin embargo, esto no ha hecho más que empezar. O eso predice el trabajo del geólogo de la Universidad de Leicester, que estima que al ritmo actual en 2050 se habrán producido tantos de estos polímeros como para envolver el planeta con seis capas de plástico film.

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