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Las pléyades y su constelación

Publicado 6 Abr 2012 – 07:00 AM EDT | Actualizado 2 Abr 2018 – 09:15 AM EDT
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Las Pléyades fueron las siete hijas del titán Atlas, el que fue castigado a sostener sobre sus hombros la bóveda celeste después de la guerra entre los titanes y los dioses olímpicos, y de la ninfa Pleione. Eran hermanas de Calypso y de las Hespéridas. Sus nombres eran Maya, Electra, Taigete, Alcíone, Selene, Estérope y Mérope. En astronomía las Pléyades son un cúmulo abierto en la constelación de Taurus.

Las estrellas más brillantes de las Pléyades pueden verse asimple vista  incluso desde las grandes ciudades. Son uno de los cúmulos de estrellas más conocidos del firmamento del hemisferio norte. Conformado por más de 3000 estrellas, se encuentra a unos 400 años luz de nosotros y se esparcen en una área de diámetro de aproximadamente 13 años luz.

Son estrellas jóvenes, se calcula que aparecieron en la Vía Láctea hace unos cien millones de años (el sol tiene unos 4600 millones de años). Están rodeadas por una nube de polvo y gascósmico. Las partículas de polvo al absorber el espectro de luz de las estrellas reflejan ese brillo azul característico de las Pléyades que vemos desde la Tierra.

Todas las culturas antiguas tienen historias y leyendas acerca de estas estrellas. Su desaparición en el cielo de mayo hasta su aparición en el cielo otoñal marcaban la época de las cosechas y la época de navegación. Los chinos las registraron en el siglo III a.C. Los persas las llamaron Thurayya, de donde deriva el nombre Soraya.

Los mayas cuentan la leyenda de que Gucumatz, el Gran corazón del Cielo, convirtió en estrellas a 400 guerreros muertos en batalla y las llamó Motz, que significa montón. Los indios navajo las conocieron por el nombre de los Niños del Pedernal. En la biblia, en el libro de Job, se las menciona varias veces. Según el catálogo de 1758 de Charles Messier, las Pléyades están registradas bajo el nombre mucho menos legendario y más racional de Messier 45.

Las siete hermanas

  • Maya le da su nombre al mes de mayo. Con Zeus tuvo a Hermes, el mensajero, llamado Mercurio en la mitología romana. Esta estrella desprende 660 veces más energía que el sol y es una de las estrellas que despiden manganeso y mercurio, curiosamente, el nombre de su hijo.
  • Alcíone es la 1400 veces más brillante que nuestro sol. En realidad es una estrella múltiple, formada por otras cuatro. Alcíone se casó con Poeseidón, el dios del mar.
  • Electra significa ámbar en griego. Tales de Mileto descubrió la electricidad estática en el siglo VII a.C. al frotar un trozo de ámbar y acercarlo a unas pajas. Por esta pléyade la electricidad se llama electricidad. Zeus, un gran aficionado a las hermanas, tuvo varios hijos con ella, entre ellos Harmonía.
  • Mérope fue la única que se unió a un mortal, Sísifo, con quien tuvo a Glauco, el padre de Belerofonte que luego domaría al Pegaso y mató a la quimera. Esta estrella tiene una velocidad de rotación muy rápida, completa su giro sobre sí misma en tan sólo 18 horas. Nuestro sol, por ejemplo, tarda 30 días en completar el suyo.
  • Taigete significa cuello largo y fue adorada por los espartanos por ser la madre del fundador de la ciudad de Esparta, Lacedemón. El padre, cómo no, fue Zeus, del que Taigete huía. Artemisa para ayudarla la convirtió en ciervo, pero no sirvió de nada.
  • Astérope está formada por dos estrellas. Fue esposa de Ares.
  • Celeno también tuvo hijos con Poseidón y además con Prometeo, el hermano de su padre. Esta estrella tiene un tamaño tres veces mayor que nuestro sol.

Aquí tienes un video para que puedas apreciarlas mejor:

La mitología en las constelaciones

Las Pléyades eran las compañeras de Artemisa, diosa de la caza y la agricultura. Orión el cazador, prendado de su belleza, las persiguió durante siete años por los bosques. Ante las protestas de Atlas, Zeus envió un toro para protegerlas, que se interpuso entre ellas y Orión. Orión lo venció enfrentándose a él con un escudo y un garrote.

Luego Zeus envió un escorpión venenoso para librar a las Pléyades de Orión. Otra leyenda cuenta que Zeus las tranformó en palomas para librarlas de la persecución y luego en estrellas para consolar a su padre.

Por eso en el cielo la constelación de Tauro se encuentra entre la constelación de Orión y la constelación de las Pléyades. Cuando en el cielo del este aparece la constelación de Scorpius (el escorpión), Orión huye por el oeste y nunca se encuentran.

Las Pléyades han sido comparadas a lo largo de la historia de las civilizaciones con joyas dentro del estuche tapizado de azul de un joyero, con ojos brillantes en la noche, con palomas, con princesas. La belleza de su luz azul no deja de ser conmovedora aunque sepamos que es la luz reflejada por los cristales de carbono esparcidos en la nébula que las rodea.

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