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Un mural en el ático de la casa de Debs conmemora su vida.

Eugene Debs, el quijotesco primer socialista de Indiana que inspiró a Bernie Sanders

Eugene Debs, el quijotesco primer socialista de Indiana que inspiró a Bernie Sanders

Un héroe personal del senador Bernie Sanders, el fundador del partido Socialista de EE.UU. ve hoy resurgir un interés en su polémica figura y en sus frustradas aspiraciones presidenciales.

Un mural en el ático de la casa de Debs conmemora su vida.
Un mural en el ático de la casa de Debs conmemora su vida.

TERRE HAUTE. INDIANA La casa donde vivió Eugene Debs ha sido durante décadas un lugar de culto para izquierdistas comprometidos, que peregrinan a la tranquila ciudad de Terre Haute, Indiana, para conocer más sobre la vida del fundador del Partido Socialista Americano.

Ahora, casi un siglo después de su muerte, Debs está despertado inesperadamente el interés de nuevos admiradores.

Su creciente popularidad se la debe a Bernie Sanders, el candidato a la nominación presidencial demócrata, que considera a Debs uno de sus "héroes".

Sanders dirigió en 1979 un documental de 30 minutos sobre su vida; en su despacho del Senado tiene una placa homenajeándole.

"Cada vez nos visita más gente", dice Lisa Phillips, una historiadora que trabaja de guía en la casa. "El interés por Debs había disminuido y es fantástico que esté volviendo".

En la casa se exponen el merchandising electoral que usó Debs, fotos y diarios de la época.

En su documental, Sanders describe a Debs como "un socialista, un revolucionario y probablemente el líder más popular y eficaz que la clase trabajadora estadounidense jamás haya tenido".

La casa de Debs en Terre Haute, Indiana, es un lugar de culto para sus a...
La casa de Debs en Terre Haute, Indiana, es un lugar de culto para sus admiradores.


Debs compitió por la presidencia y movilizó a multitudes indignadas con la creciente desigualdad, al igual que ahora lo hace Sanders, quien el martes 3 de mayo ganó sorpresivamente la primaria de Indiana y logró un nuevo oxígeno para permanecer en la contienda por la nominación presidencial demócrata.

Pero el histórico líder socialista nunca tuvo serias opciones de llegar a la Casa Blanca. De las cinco veces que compitió, la ocasión en que obtuvo más votos fue en 2012, con un 6%.

Debs fue candidato presidencial cinco veces. En 1912 obtuvo el 6% de los...
Debs fue candidato presidencial cinco veces. En 1912 obtuvo el 6% de los votos.


Frustrado con los grandes partidos

Antes de fundar en 1900 el Partido Socialista de América, Debs se había hecho conocido como líder sindicalista. Fue a la cárcel por su papel como organizador de la huelga Pullman, que paralizó buena parte del tráfico ferroviario del país en 1894.

Una vez libre, decidió entrar en política, frustrado por la poca atención que los dos grandes partidos ponían a las miserables condiciones en que vivía la clase obrera.

El cartel electoral de Debs en 1904 con su compañero para vicepresidente.
El cartel electoral de Debs en 1904 con su compañero para vicepresidente.


Su apasionada oratoria atraía a las masas a las que trataba de convencer de la necesidad de que los obreros fueran también propietarios de los medios de producción. Muchos se convertían en entusiastas seguidores después de oírle.

En una edición del diario del partido, Appeal to Reason (Llamado a la Razón), un titular rezaba: "Cómo los Rockefeller son dueños de Estados Unidos y lo controlan".

El diario del Partido Socialista de América denunciaba "el poder del 1%".
El diario del Partido Socialista de América denunciaba "el poder del 1%".


Odiado por los poderosos

El 1% de aquella época le vilipendiaba, temeroso de que desatara una revolución. En una caricatura aparece como el "rey" de los sindicalistas, con una corona y cara interesada.

Los poderosos temían que Debs desatara una revolución
Los poderosos temían que Debs desatara una revolución

Durante la I Guerra Mundial fue sentenciado a 10 años de cárcel por su oposición al reclutamiento forzoso. Como el líder soviético Vladimir Lenin, Debs creía que aquella guerra era un conflicto imperialista en el que la clase obrera era utilizada por las distintas burguesías nacionales.

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En 1920 compitió por la presidencia desde la cárcel y obtuvo casi un millón de votos. El presidente Warren Harding permitió su liberación el día de Navidad del año siguiente. A su vuelta a Terre Haute, fue recibido por 50,000 personas y una banda de música.

" La historia se repite"

Debs murió en 1926. y en los años finales de su vida presenció el principio del declive de la lucha obrera.

Eugene Debs nunca tuvo opciones de ganar la presidencia pero congregaba...
Eugene Debs nunca tuvo opciones de ganar la presidencia pero congregaba a multitudes.


En la década de los felices años '20, la economía estadounidense creció a un ritmo rápido y la desigualdad se vio reducida.

La historiadora Phillips dice que eso se debe también a reformas que fueron aprobadas por la presión de Debs y otros líderes obreros, como la legislación antimonopolios o normas laborales que mejoraron las condiciones en las fábricas.

"Debs no buscaba ganar, realmente quería tener un impacto en la agenda política", dice la historiadora Phillips.

El recuerdo de Debs se mantuvo vivo. En 1962, durante los años de ostracismo de la Guerra Fría, líderes socialistas y sindicalistas crearon la Fundación Debs como homenaje al histórico líder. Muchos admiradores de aquellos años llamaban a sus hijos Eugene, algo que según la historiadora sigue pasando aún hoy.

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Ahora, Philiips y otros miembros de la Fudación están ilusionados por el ascenso de Sanders, a pesar de que sus opciones de victoria son cada vez más minúsculas.

En opinión de Phillips, la historia se está repitiendo. La popularidad de la candidatura insurgente de Sanders se debe a la "cada vez más injusta" desigualdad de ingresos.

En caso de derrota electoral, el movimiento que ha generado el senador no se extinguirá, predice. Pero preguntada sobre si su "revolución" tendrá el mismo desenlance que la de Debs, añade que las fuerzas de la historia podrían ser esta vez distintas.

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