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La audiencia de Betsy DeVos, nueva secretaria de Educación, fue históricamente larga.

Lo que Betsy DeVos no dice sobre la libre elección de escuela: la relación entre charters y segregación

Lo que Betsy DeVos no dice sobre la libre elección de escuela: la relación entre charters y segregación

Mucho se habló de las pobres respuestas de la elegida para el Departamento de Educación durante su polémica audiencia en el Senado. Pero no se habló de lo que no dijo: cómo las escuelas charter que ella apoya han impulsado la resegregación en los colegios de las zonas urbanas de Estados Unidos.

La audiencia de Betsy DeVos, nueva secretaria de Educación, fue históric...
La audiencia de Betsy DeVos, nueva secretaria de Educación, fue históricamente larga.

La audiencia de confirmación de Betsy DeVos, que tuvo lugar en el Senado el martes pasado, repleta de reporteros, funcionarios y congresistas, fue más acalorada que cualquier otra audiencia del Departamento de Educación de la que se tenga memoria. DeVos se tomó los titulares por sus respuestas evasivas sobre las contribuciones políticas hechas por la fundación de su familia, su apoyo a la eliminación de las zonas libres de armas alrededor de las escuelas ( citando el peligro de "potenciales osos pardos") y su tambaleante comprensión de la educación federal en general.

Pero un tema nunca surgió: la profundamente arraigada segregación racial en las escuelas estadounidenses.

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Esta falta de debate sobre temas de derechos civiles en la audiencia fue notoria, pero puede coincidir con la defensa por parte de DeVos de los vouchers escolares y otros programas de elección de escuela en su estado natal de Michigan. Como señala Kimberly Quick, una investigadora asociada en materia de políticas de la Century Foundation, "tanto en el pasado como en la actualidad, los programas de vouchers han servido como un medio para que las familias más ricas y blancas escapen de un sistema escolar público cada vez más diverso hacia escuelas privadas en gran medida insondables que pueden excluir a los estudiantes según una serie de factores".

Y un creciente cuerpo de investigaciones sugiere que estas preocupaciones no se deberían limitar a los programas de vouchers, sino a los programas de elección de escuela de todo tipo: a nivel nacional, los programas de elección de escuela tales como las escuelas charter y las opciones de inscripción abierta, han empujado a más estudiantes de minorías de bajos ingresos hacia escuelas más segregadas racialmente.

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Un estudio de 2010 del Proyecto de Derechos Civiles de la UCLA, por ejemplo, analizó los datos de 40 estados, el Distrito de Columbia, y varias docenas de áreas metropolitanas. Reveló que un 70% de los estudiantes negros de las escuelas charter asistían a escuelas con un 90% a 100% de poblaciones minoritarias, el doble que el porcentaje de estudiantes negros intensamente segregados en las escuelas públicas tradicionales.

Este aumento de la segregación no sólo se aplicaba a los estudiantes de raza negra. El estudio también reveló que era más probable que los estudiantes de escuelas charter fueran a instituciones altamente segregadas que sus pares de la misma raza en escuelas públicas tradicionales.

Otros estudios realizados en los estados de Carolina del Norte, Pennsylvania, y Texas también han revelado que las escuelas charter profundizan la segregación, aunque algunos estudios realizados en las ciudades han mostrado resultados contradictorios.

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"La investigación demuestra que la elección de escuela en el mercado libre, cuando la diversidad no es un objetivo declarado de un programa, tiende a exacerbar la segregación y la desigualdad en las escuelas", comenta Halley Potter, una ex maestra de escuelas charter y coautora de Una escuela charter más inteligente: Descubriendo qué funciona para las escuelas charter y la educación pública. "La expansión de los vouchers es particularmente preocupante debido a la capacidad de muchas escuelas privadas de elegir y seleccionar a los estudiantes basandose en el rendimiento académico, comportamiento, o incluso religión o sexualidad".

Para demostrar cómo la elección de escuela puede estar exacerbando la segregación escolar, CityLab mapeó datos de escuelas charter de dos comunidades —de las Ciudades Gemelas de Minneapolis y de St. Paul, Minnesota, y Charlotte, Carolina del Norte— que alguna vez fueron elogiadas por sus esfuerzos de integración.

Tomando los datos de matrícula de 2014-2015 de las escuelas charter de la región de las Ciudades Gemelas, proporcionados por el Instituto de Oportunidad Metropolitana, y sobreponiendo los datos del censo de 2014, resulta claro que las escuelas charter están recreando los patrones de segregación a nivel de vecindarios que esfuerzos previos contra la segregación contrarrestaron exitosamente.

Al observar las escuelas charter de la periferia intensamente blanca del anillo exterior del mapa, se ve que sus poblaciones estudiantiles también son casi todas blancas. En la mayoría de las zonas urbanas no blancas, las escuelas charter tienen en su gran mayoría poblaciones no blancas. Estas escuelas charter están mucho menos integradas que escuelas públicas semejantes.

Según Will Stancil, abogado e investigador del Instituto de Oportunidad Metropolitana de la Universidad de Minnesota, a partir del año escolar 2014-2015, casi un 70% de los estudiantes de color en las escuelas charter en las Ciudades Gemelas estaban en entornos completamente segregados, en comparación con menos de un 20% en las escuelas tradicionales. "Las personas a quienes no llega la elección de escuela son aquellas cuyos padres están abrumados, quienes no tienen tiempo para buscar mejores ofertas", dice él. "Por supuesto, ésos son los niños que deberíamos ayudar, pero en un sistema orientado al consumidor nunca se les podrá atender".

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La historia es similar en Carolina del Norte, donde los investigadores en 2015 encontraron que la mayoría de los padres blancos prefieren enviar a sus hijos a escuelas donde no hay más de 20% de estudiantes de color y utilizan las escuelas charter con ese propósito. Por ejemplo, en los grados 4º a 8º, investigadores de la Universidad de Duke encontraron que, durante los últimos 15 años, la población estudiantil de las escuelas públicas de Carolina del Norte se tornó un 11% menos blanca (los blancos disminuyeron y son un 53% de la población escolar), mientras que la población estudiantil de las escuelas charter se tornó más blanca (hasta llegar a ser un 62.2% de la población escolar).

Al mapear los datos de 2015 de las escuelas charter en el área de Charlotte se puede ver cómo se desarrollan estas elecciones de los padres. Las escuelas con poblaciones estudiantiles que son casi completamente negras (y a veces hispanas) se concentran en el núcleo urbano de mayoría negra. Aquellos en los suburbios del anillo interior y el anillo exterior tienen poblaciones de mayoría blanca o casi exclusivamente blancas. (Nota: la profesora de sociología de la Universidad de Carolina del Norte Charlotte Roslyn Mickelson le proporcionó estos datos a CityLab, pero no pudo confirmar si las propias escuelas charter del área de Charlotte están notablemente más segregadas que las escuelas públicas cercanas).

Eve Ewing, candidata al doctorado en la Escuela de Educación de Harvard, argumenta que esa estratificación está incorporada en el diseño de muchos programas de elección de escuela. "La noción de 'elección' sugiere que todas las opciones están disponibles para todos los padres", dice Ewing, "pero cuando los recursos como el transporte, el cuidado de los hijos y el acceso a la información están distribuidos de manera desigual, las opciones disponibles son de hecho muy limitadas".

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Los ejemplos de las Ciudades Gemelas y Charlotte sugieren también que los gestores de escuelas desreguladas, no sólo los padres, pueden estar contribuyendo a aumentar las disparidades qué tanto acceso tienen los padres a diferentes opciones. En Minnesota, las escuelas charter no están obligadas por ley estatal a tomar medidas para reducir la segregación. Asimismo, la ley estatal de Carolina del Norte les permite a las familias elegir cualquier escuela charter en el estado, en la medida en que puedan proporcionar su propio transporte.

Puede ser mucho más difícil para las familias menos pudientes enviar a sus hijos a las escuelas charter en las zonas ricas de la ciudad: por ejemplo, en las escuelas charter del área de Charlotte sólo cuatro de las 21 escuelas charter de mayoría blanca y asiática proporcionaban transporte gratuito, mientras que siete de las 15 escuelas charter de mayoría negra y latina lo proporcionaban.

Algunos expertos en políticas afirman que los programas de elección de escuela deben tomar medidas para garantizar que no estén implementando la segregación a nivel distrital. "Con el fin de que la elección de escuela promueva la integración, se debe incorporar la diversidad en el diseño del programa", dice Potter. Señala a Cambridge, Massachusetts, donde "los estudiantes se asignan a escuelas de acuerdo al orden de opciones de sus familias", dice, y se ha establecido un sistema para "garantizar que las escuelas reflejen la diversidad del distrito".

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Los defensores de las escuelas charter opinan que DeVos, o cualquier secretario de Educación, tendría una capacidad limitada para influir en la diversidad escolar. En un comunicado, Vanessa Descalzi de la Alianza Nacional de Escuelas Públicas Charter señala que "las escuelas charter son escuelas públicas y, por lo tanto, están sujetas a los mismos requisitos federales sobre la integración como las demás escuelas públicas. La Ley Cada Estudiante Triunfa (ESSA) garantiza que las decisiones importantes sobre la educación, incluyendo la expansión y la supervisión de las escuelas charter, continúan firmemente en manos de los estados. El secretario de Educación tiene sorprendentemente poca influencia sobre esas cuestiones".

Sin embargo, para los defensores de los derechos civiles, la preocupación es que la visión extremadamente desregulada que tiene DeVos sobre la elección de escuela exacerbará las tendencias existentes. "No tenemos problemas con las escuelas charter, pero sí tenemos problemas con la segregación masiva", comenta Yusef Mgeni, vicepresidente de la Asociación Nacional para el Progreso de las Personas de Color de St. Paul y ex administrador de escuela. " Las escuelas públicas aceptan a todos, pero las escuelas charter dicen, 'Nos encantaría aceptar a su hijo, pero no es lo suficientemente bueno'. DeVos ha dicho que sus prioridades son las escuelas charter, los cheques y la elección de escuela … así que aquí la gente se está abrochando los cinturones de seguridad. Tendremos un viaje difícil".

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Este artículo fue publicado originalmente en inglés en CityLab.com.

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