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Spring Break in Havana, Obama headed to Cuba

Spring Break in Havana, Obama headed to Cuba

When President Barack Obama visits Cuba next month it will be the latest step in what critics say is a fruitless effort by Washington to woo Cuba’s communist leaders

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By David Adams @dadams7308

When President Barack Obama visits Cuba next month it will be the latest step in what critics say is a fruitless effort by Washington to woo Cuba’s communist leaders.

The first U.S. presidential trip to the Caribbean nation in 88 years may not bring about immediate change in Cuba, but supporters of the two-day visit say its symbolic value should not be underestimated.

"I think the President's historic trip to Cuba can have a tremendous ripple effect - both on and off the island,” said Felice Gorordo, 33, a Cuban American entrepreneur who formerly worked in the Obama White House. “There is no doubt a visual of the President walking through the streets of Havana and interacting with ordinary Cubans will have profound impact - in Cuba, Miami and throughout the region."

Obama will meet with Cuban President Raul Castro, private sector entrepreneurs and dissidents during the trip on March 21 and 22, the White House said on Thursday.

The announcement of the visit comes barely 14 months after the two countries agreed in 2014 to open talks to restore diplomatic relations, ending decades of hostility following Cuba's 1959 revolution.

The White House had made no secret of Obama’s desire to visit Cuba before leaving office. Even so the March date was something of a surprise after administration officials had said previously they were waiting for Cuba to take more concrete steps to improve relations.

Obama’s busy schedule in his last year in office left little room for Cuba, according to sources close to the White House. The mid-March dates coincide with Spring Break, though the White House has so far only confirmed that the First Lady Michelle Obama will accompany the president, while leaving open the possibility their teenage daughters will also join them.

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After the historic Dec 17 2014 accords the Obama administration has taken a series of steps to relax restrictions on commerce with Cuba, as well as travel to the island. But Cuba’s leadership complains the U.S. trade embargo has not been lifted and appear reluctant to reciprocate by opening the island’s economy to U.S. companies, or softening the harsh treatment of political dissidents.

“I sense a lot of frustration in the White House and the State Department that Cuba is dragging its feet on just about everything the administration is pushing," said Alfredo Balsera, a Cuban American Democrat and political consultant who has raised funds for Obama.

Crucial party Congress

The Cuban Communist Party is gearing up for a crucial party Congress in April which is due to set the political guidelines for the next five years. “Obama’s visit will be very opportune,” said Emilio Morales, president of the Havana Consulting Group in Miami, and a former executive at CIMEX, Cuba’s largest state-run commercial corporation. “The party has so far given no sign of plans to discuss reforms,” he said, noting that it will be Raul Castro’s last Congress before leaving office in 2018.

White House officials stress the new Cuba policy is founded on a firm belief that a pro-active approach, rather than waiting for Cuba to change, is more likely to produce results.

“Put simply, U.S. Cuba policy wasn’t working and was well beyond its expiration date. Cuba’s political system did not change,” Ben Rhodes, the president’s Deputy National Security Adviser, explained in a blog post on Thursday.

“U.S. Cuba policy wasn’t working", said Rhodes.
“U.S. Cuba policy wasn’t working", said Rhodes.

White House officials urge a patient, long term approach, focused of healing relations between the two countries as a first step. “Cuba will not change overnight, nor will all of the various differences between our countries go away,” added Rhodes.

Polls seem to favor Obama’s strategy with public support for re-establishing relations with Cuba increasing since the 2014 accords.

Miami’s Cuban American community remain divided over the new Cuba policy and oppose the trip, joined by two candidates in the Republican presidential race, Ted Cruz and Marco Rubio, both sons of Cuban immigrants.

Rubio urged Obama to reconsider his trip, citing political arrests made during the past year. “You will send the message to the oppressed Cuban people that you stand with their oppressors," he said on Thursday.

Sign of weakness?

Many analysts agree that pro-active moves by the United States, seen by some as a sign of weakness, in fact result in putting more pressure on Cuba’s leaders to reform.

“Reducing tensions deprives the regime of the national security argument they have used all these years,” said Richard Feinberg, a former national security advisor to U.S. President Bill Clinton who now teaches at the University of California, San Diego. “It makes it easier to create an open space for civil society and it puts additional pressure behind the reforms.”

Feinberg said Obama’s trip has a two-pronged objective, to persuade Cuba’s leaders that they need to do more to win support in Congress to lift the embargo, as well as reaching over their heads to the Cuban people. “The public are going to love and embrace the Obama family. They are going to go nuts,” he said, noting that Cuba’s population is almost 50% black or mulatto.

The trip is sure to produce images that will captivate a worldwide audience, such as the President’s bulletproof Cadillac, known as “the Beast,” driving through Havana.

"For Cubans accustomed to watching their government sputter down the last mile of socialism in a '57 Chevy, imagine what they'll think when they see Air Force One," said Republican Senator Jeff Flake from Arizona.

In hemispheric terms the trip will also put the seal on the Obama administration’s efforts to rebuild relations with Latin America after battling almost two decades of leftwing populism.

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In Cuba, Obama will tip his hat to the role its government has played in hosting peace talks to end the decades-long war in Colombia. Obama will then head to Argentina to embrace conservative president Mauricio Macri, whose election last December was a blow the leftwing Latin American political bloc ALBA (Latin American Bolivarian Alliance).

“We are witnessing the busting up of ALBA, there’s nothing left,” said Feinberg. “We are in a new era of US-Latin America relations,” he added.

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La locutora de Radio Mambí tuvo una acalorada entrevista con Niuris Higuera, una de las cuatro cubanas que se autodenominan empresarias y coautora de una carta abierta en la que culpan a la administración Trump por los problemas que enfrentan los cubanos en la isla.
Las actrices Martha Picanes y Barbara Ann Martin entregan detalles de la adaptación de la comedia que relata las historias de una familia cubana en el exilio y que estará disponible al público en mayo del 2018 en el Adrienne Arsht Center de Miami.
Un panel de tres jueces federales de Atlanta escuchó en Miami argumentos del Gobierno y la defensa en el caso de los 24 denominados balseros del faro, 17 en Australia y el resto en Cuba tras permanecer en la base de Guantánamo. Los mediadores intentan que Estados Unidos deje ingresar a quienes podían acogerse a la medida derogada 'pies secos, pies mojados'.
On November 15, days before the allegations of sexual harassment against Charlie Rose came to light, the CNN International host issued a public call to editors and executives to end the abuse and sexual harassment in the media. That evening, Rose, who is being replaced by Amanpour on an interim basis, was sitting only a few feet away as she spoke.
Tres jueces de la Corte Federal de Apelaciones en Atlanta escucharon este martes en la Corte Federal de Miami-Dade al gobierno y a la defensa de los 24 balseros cubanos que se aferraron a un faro en los Cayos de Florida, en mayo de 2016, intentando permanecer en Estados Unidos.
El gobierno de Cuba está trabajando para solucionar la escasez de medicamentos que comenzó hace un año por su falta de efectivo, dijo la directora de operaciones de BioCubaFarma, Rita María García Almaguer. Muchos medicamentos comunes, como los anticonceptivos o los que tratan la hipertensión, han sido escasos o inexistentes en el último año.
The Colombian soldier Mauricio Calvo shares his experience as part of a burgeoning industry of men who travel the world to fight in other people's wars.
Al cumplirse 20 de la muerte de Mas Canosa, sigue siendo recodado por muchos como el líder y opositor más fuerte que tuvo Fidel Castro en Cuba. Aún se especula sobre las causas de muerte, e incluso se sospechaba que le habrían inoculado un virus.
Jorge Mas Canosa fue una de las figuras más influyentes del exilio cubano y líder de la lucha contra el régimen castrista. Es recordado, más que como político, como un hombre de gran sentimiento patriótico.
El culto en la isla al exgobernante se replica en menores, quienes quedaron registrados en video mientras expresaban frases como que él "es novio de todas las niñas". Los homenajes a un año de la muerte del político se llevarán a cabo hasta el 4 de diciembre.
Simpatizantes del exgobernante se expresan en las calles de la isla un año después de su fallecimiento, que será recordado con diferentes actos hasta el próximo 4 de diciembre. Exiliados se manifestaron contra la admiración y la honra de la figura política.
Angela King went from being a Neonazi skinhead to working to lure people out of hate groups. Today, King says she’s worried about what she sees as an increase of hate and a U.S. president who refuses to publicly denounce it. She has a unique insight into the most effective ways to respond to incidences of hate and extremism, and why people are in the life in the first place.
Immigrants advocacy groups report 300 shootings aboard the train known as the The Beast. Migrant victims point to security guards hired by the government.
En los últimos días se realizó una audiencia en la que un grupo de cubanos hicieron sus respectivas denuncias sobre una presunta violación de los derechos humanos por parte del régimen cubano. Ante esto, René F. Bolio, exsenador de México, aseguró que buscará un tribunal especial que pueda juzgar este tipo de crímenes, mientras que Sylvia Iriondo, presidenta de M.A.R. por Cuba, cree que es importante documentar los delitos que se han cometido durante más de 58 años en la isla.
La llegada de López Rivera, político puertorriqueño indultado por el expresidente Barack Obama; Branson, británico fundador de Virgin Group; y Gutiérrez, cubano-norteamericano que representa y asesora empresas interesadas en invertir en la isla, representa el distanciamiento con las políticas del mandatario estadounidense.
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