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Sequia ayuda cultivo cartamo

Sequia ayuda cultivo cartamo

Con menos agua a su disposición, los agricultores de Calif. están optando por cultivar esta planta de raíces profundas.

En un año seco, una opción ideal

Con menos agua disponible, los agricultores de California han estado reevaluando la plantación de tomates, algodón, maíz y otros cultivos que requieren de agua abundante.

Este año, un reemplazo popular ha sido el cártamo o alazor, reportó The Associated Press. Esta vistosa hierba es perfecta para el clima mediterráneo del estado y no requiere de mucha agua.

La planta con cabezas florales globulares puede echar raíces de ocho a diez pies y absorber agua en profundidades no accesibles para otros cultivos. A lo largo del Valle Central de California, es posible apreciar los capítulos amarillos o naranjas de alazor que cargan docenas de semillas que pueden ser convertidas en aceite para cocinar o bien, usarse en ensaladas.

Dos eventos han conspirado para traer menos agua a los agricultores californianos este año – menos nieve en la Sierra Nevada y fallos judiciales que han restringido el suministro de agua desde el norte del estado con el fin de resguardar la subsistencia de algunos peces en el delta Sacramento-San Joaquín.

Con esto, muchos agricultores han optado por abandonar el cultivo de alfalfa, caña de azúcar, betabeles y otros cultivos que requieren de mucha agua y en su lugar, han sembrado cártamo.

"Es una buena elección en un año seco", dijo Steve Kaffka, un agrónomo de la Universidad de California, Davis. "Aquí tenemos el clima ideal para [el cártamo]".

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La cantidad de acres plantados con cártamos se ha doblado en California para situarse en 100 mil este año, dijo a la AP Benny Nearn, gerente general de SeedTec, una empresa basada en Woodland.

SeedTec, una división de California Oils Corp., es el principal productor de semillas de alazor y de mucho del aceite procesado. La compañía plantó 25 mil acres este año, 15 mil más que el año pasado.

Bueno para la salud

El aceite de cártamo contiene un alto índice de ácidos grasos que se consideran benéficos para la salud porque pueden reducir el riesgo de enfermedades cardiovasculares.

El cártamo se cultiva casi exclusivamente en el Valle Central porque las áreas costeras con demasiado húmedas, lo cual hace que las raíces de la planta sean susceptibles a pudrirse.

Cerca de un tercio del cultivo proviene del Valle de Sacramento, con el resto proviniendo del Valle de San Joaquín, le dijo Nearn a la AP. La tolerancia del alazor a la sal lo hace incluso más atractivo en algunas áreas de San Joaquín que son difíciles para otros cultivos.

Las plantas de cártamos generalmente necesitan un solo riego que pueden provenir de las lluvias primaverales o de irrigación. Después de eso, las raíces de la planta penetran profundamente en la tierra para alcanzar el agua y el fertilizante que quedó de la cosecha del año pasado.

California produjo 55 por ciento del cártamo cosechado en Estados Unidos el año pasado. El cultivo californiano se valuó en $23 millones, más de cuatro veces lo que produce Montana, el segundo productor, según el Departamento de Agricultura de EU.

El cártamo también se cultiva en Arizona, Colorado, Idazo, Utah y Dakota del Norte y Sur, aunque muchos de esos cultivos se usan como comida para pájaros.

El alazor producido en California produce un aceite vegetal que sirve como una alternativa al aceite de maíz, girasol, olivo, colza ("canola") o soya.

"En general, es un gran cultivo porque es un aceite de muy alta calidad, similar en casi todo aspecto al aceite de olivo", dijo a la AP Kaffka, el profesor de UC Davis.

La alta demanda de maíz, usado para la alimentación de animales o para la producción

de etanol, ha elevado los precios de los cultivos que producen aceites. El cártamos se vendía a $250 la tonelada el año pasado y ahora se vende a $450, un récord.


(Con información de Don Thompson, reportero de The Associated Press)

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