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Aumentan penalidades para empleadores que contraten ilegalmente a menores

Aumentan penalidades para empleadores que contraten ilegalmente a menores

El Departamento del Trabajo aumentó las penalidades a empleadores que contraten a menores de edad ilegalmente.

Aumentan penalidades para empleadores que contraten ilegalmente a menore...

Empleo ilegal

CHARLOTTE - Las nuevas medidas del Departamento del Trabajo de aumentar las penalidades a empleadores que contratan a menores de edad han sido bien recibidas por grupos que los defienden, pero siguen demandando igualdad de leyes para los agricultores.

Trabajos para jóvenes por edades

La entidad federal anunció la semana pasada que los patronos que empleen ilegalmente a niños de 12 y 13 años deberán pagar multas de hasta $6 mil, y por menos de esa edad, el castigo sería $8 mil por cada violación a la ley.

Las penalidades por la contratación de trabajadores de menos de 14 años sería de $11 mil bajo ciertas condiciones.

Sólo los individuos de 16 años podrán laborar en jornadas limitadas después de la escuela y existen ciertas restricciones para los jóvenes de 14 y 15 años.

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La Ley de Normas Razonables del Trabajo (FLSA), promulgada en 1938 para regular el trabajo de los adolescentes, prohíbe que los menores de 18 años trabajen en ocupaciones peligrosas.

En la agricultura es distinto

Esta ley no incluye al sector de la agricultura, donde es permitido que niños de 12 años trabajen en los campos sin límite de horas después de la escuela pero en la misma granja que sus padres y bajo supervisión.

"Una de las prioridades de este departamento es proteger a nuestros trabajadores más jóvenes. De ahora en adelante, los que empleen a chicos muy pequeños se enfrentarán a penalidades muy estrictas", afirmó en un comunicado Hilda Solís, secretaria del trabajo.

"Cuando un menor trabaja, esa labor debe ser apropiada para su edad, en un ambiente seguro, positivo, y que no intervengan con su educación", acotó Solís.

Organizaciones como la Asociación de Oportunidades para el Trabajadores Agrícolas (AFOP), con sede en Washington D.C., elogiaron el anuncio de Solís pero demandaron más equidad para el sector de la agricultura.

"Aunque el FLSA sigue siendo perjudicial para nuestros niños, elogiamos los esfuerzos de la secretaria Solís de tomar los pasos necesarios para acabar con la explotación laboral de los niños", afirmó en un comunicado David Strauss, director ejecutivo de AFOP.

"Hay que tomar más acciones para asegurar que las dependencias del gobierno se aseguren que todos los niños en cada una de las industrias tengan la misma protección", enfatizó Strauss.

Niños en los campos

Según un informe reciente de Human Rights Watch, las condiciones laborales de un estimado de 300 mil a 400 mil menores de edad que trabajan en los campos del país permanecen "prácticamente iguales que hace 10 años".

Se calcula que el 85% de los trabajadores del campo en Estados Unidos son inmigrantes hispanos, y dependiendo de la zona, entre el 52% y 70% son indocumentados, a pesar que la gran mayoría de sus hijos son ciudadanos americanos.

En los campos agrícolas de estados como Carolina del Norte se han encontrado a niños de hasta 8 años de edad recolectando arándanos ( blueberry), entre otras cosechas, lo que los expone a intoxicaciones con pesticidas y a sufrir heridas graves por insolación y deshidratación.

"Hay que cambiar la legislación porque no es lo suficientemente fuerte y equitativa para los que laboran en los campos", afirmó Emily Drakage, coordinadora en Carolina del Norte del Proyecto de Niños del Campo de AFOP.

"Mucho qué hacer"

La propuesta de legislación HR 3564 o Care Act, introducido en septiembre de 2009 por la congresista Lucille Roybal-Allard, demócrata de California, ajustaría la edad y horas de trabajo de los menores del campo a los estándares de los otros sectores.

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Esta media, que cuenta con 91 auspiciadores, se encuentran estancado en la Cámara de Representante pero se espera que el senador Tom Harkin, demócrata de Iowa, presente muy pronto una legislación similar en el Senado.

En entrevista con el The New York Times, Solís resaltó que empleó a más de 250 investigadores para un total 1,000 y que además la dependencia comenzó una campaña educativa para que los trabajadores conozcan sus derechos.

Sin embargo, los defensores de los trabajadores agrícolas enfatizan que todavía "hay mucho trabajo por hacer", especialmente cuando se trata de proteger a los más débiles.

Según cifras del Departamento del Trabajo, en 2009 sólo hubo 36 casos de violación a las leyes del trabajo de los menores de edad, lo que constituyó el 4% de todas las industrias.

En el año fiscal 2002, la agencia hizo 38,537 investigaciones sobre abusos laborales en general y sólo 229 de éstas en el sector agrícola. En 2008, el total fue de 21,375 y 110, respectivamente.

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