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Hidrógeno en lugar de gasolina

Estados Unidos espera llenar las rutas del país con vehículos que consuman hidrógeno en las próximas dos décadas.
23 Nov 2007 – 05:23 PM EST
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India podría adelantarse

LOS ANGELES - Estados Unidos espera llenar las rutas del país con vehículos que consuman hidrógeno en las próximas dos décadas, pero ese combustible limpio debe abaratarse y tornarse más práctico antes de que pueda reemplazar a la gasolina.

Encuentra tu auto ideal Sin embargo, en la India, la firma Tata y la agencia espacial india (ISRO) aseguraron ya que esperan lanzar tan pronto como el año próximo un prototipo propulsado únicamente por hidrógeno y que dejará tras de sí apenas una estela de vapor de agua.

La Organización de Investigación Espacial India ha firmado un acuerdo para desarrollar el prototipo con la compañía Tata y los trabajos de desarrollo ya han comenzado, según afirmó el presidente de la agencia espacial, G. Madhavan Nair.

"Si tenemos éxito, podemos desarrollar un sistema de transporte al por mayor. Incluso los coches pueden pasarse al hidrógeno", aseguró Nair. "Estamos trabajando con Tata para ver qué prototipo podemos poner en la carretera el año que viene. Nosotros pondremos sobre la mesa nuestros conocimientos sobre hidrógeno y almacenamiento, y los Tata son los mejores haciendo coches".

El vehículo usará tecnología espacial y no tendrá motor, porque, según PTI, será de propulsión eléctrica. Además, el vehículo dispondrá de sistemas de control y almacenamiento y sólo expulsará vapor de agua, aseguró Nair.

EU a paso más lento

En Estados Unidos, las cosas parecen ir mucho más lentas. En el 2003, el presidente, George W. Bush, develó un plan de $1,200 millones para revertir la dependencia de su país al petróleo extranjero y convertir al hidrógeno, que no contamina, en el combustible que impulse la economía norteamericana.

"Fue [un proyecto] ambicioso", dijo Timothy Wilkins, abogado de la firma Bracewell & Giuliani LLP, con sede en Texas, que se especializa en regulaciones medioambientales y energéticas. "Pienso que en un siglo el hidrógeno podría cumplir ese rol, pero no en 20 años.

"Para producirlo a la misma escala que la gasolina, para introducirlo en la flota de vehículos, integrarlo totalmente a los vehículos y a la infraestructura de las estaciones de servicio [...] hace falta un siglo", agregó el experto.

Mientras que el hidrógeno tiene más poder energético que el petróleo, el metanol o el gas natural, lo liviano de su composición dificulta su almacenamiento y transporte.

Las universidades, compañías petroleras y fabricantes de automóviles, así como el Departamento de Energía estadounidense, invierten en investigaciones para encontrar maneras de producir hidrógeno, la mayor parte del cual se genera actualmente de combustibles fósiles no renovables como el gas natural.

Investigadores de la Universidad de Pennsylvania State desarrollaron recientemente un método para producir gas hidrógeno al combinar una bacteria que genera electrones y una pequeña carga eléctrica en una pila.

"En un escenario extremista, el hidrógeno tiene la capacidad técnica de convertirse en una fuente universal de energía [...] pero el gran problema es el económico", señaló por su parte Jerry Hinkle, presidente de la Asociación Nacional de Hidrógeno estadounidense.

¿Cómo se produce?

El hidrógeno puede ser producido de múltiples formas. Se puede extraer de gas natural, carbón, agua, viento, energía nuclear o conseguirse a través de métodos biológicos, indicó Hinkle.

La tecnología de la pila de combustible de hidrógeno se muestra como la más prometedora en el corto plazo, dijo. El gigante automotriz estadounidense General Motors auguró que para 2010-2012 producirá vehículos competitivos y de alto desempeño que se alimenten de estas pilas, apuntó Hinkle.

Mientras, otros fabricantes de autos han lanzado prototipos que funcionan en base a hidrógeno.

Honda anunció el miércoles que ofrecerá un carro a hidrógeno en Estados Unidos el año entrante, el FCX Clarity, que no producirá gases contaminantes, bajo la modalidad de préstamo a largo plazo con un costo de unos $600 al mes.

"El FCX Clarity es un símbolo del progreso que hemos hecho en vehículos con pilas de combustible y creemos en esta prometedora tecnología", indicó el jefe de Honda Estados Unidos, Tetsuo Iwamura.

"Estamos trabajando para superar obstáculos hacia el potencial masivo de los vehículos que no emiten gases y funcionan con pilas de combustible de hidrógeno", dijo Iwamura en el Autoshow de Los Angeles.

BMW también desarrolló un modelo de la Serie 7 que puede funcionar con hidrógeno o gasolina, y ya circula de forma limitada en Alemania.

Si la mitad de los automóviles en Estados Unidos funcionara con hidrógeno para 2050, la importación de petróleo caería en dos tercios y se reduciría la emisión de gases de efecto invernadero, señalados como culpables del calentamiento global.

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