Corrupción

Gallos de pelea, marihuana y políticos bajo la lupa: la corrupción ronda a esta ciudad hispana de California

Una investigación enfocada en varios funcionarios de Maywood, en el sureste de Los Ángeles, es el último episodio que enfrenta esta localidad que tiene un déficit de $16 millones, con un historial de una Policía que cometió atropellos y una población inmigrante que se muestra apática a las decisiones políticas.
1 Mar 2018 – 9:59 PM EST

LOS ÁNGELES, California.– Maywood, una pequeña ciudad de Los Ángeles que se declaró santuario mucho antes que varias otras en el país, se encuentra bajo investigación por presunta corrupción política, poniendo en la mira al alcalde, a varios funcionarios y a múltiples empresas que han obtenido contratos municipales.

Por si el escándalo por corrupción fuera poco, las autoridades encontraron 40 gallos de pelea cuando ejecutaban una orden de cateo el pasado 8 de febrero en el taller mecánico R&M Auto Service, propiedad del alcalde Ramón Medina. Además de los animales, los investigadores se llevaron una computadora y documentos.

Varias propiedades fueron allanadas ese día, incluyendo oficinas del ayuntamiento, la casa del alcalde, la residencia y un negocio de lavado de autos del vicealcalde, Ricardo Villarreal; además de la compañía de un contratista y la vivienda del exconcejal Sergio Calderón, quien renunció en enero pasado para resolver una demanda por conflicto de intereses presentada por los fiscales del condado.

También revisaron alrededor de 20 autos. Al final, decomisaron computadoras, videos y documentos, entre estos cuentas bancarias y agendas de reuniones municipales.

La Fiscalía del condado de Los Ángeles no proporcionó más detalles sobre las pesquisas. Sin embargo, el diario Los Angeles Times reveló que un aspecto de la investigación involucra presunto conflicto de interés en los votos emitidos por los funcionarios electos.

Ninguno de los funcionarios y empresarios señalados ha ampliado sobre este caso. El alcalde Medina declaró a la prensa que no ha hecho "nada ilegal" y aseguró que coopera con las autoridades.

"Yo no he hecho nada equivocado", dijo Medina al canal NBC4 a principios de febrero. "No tengo duda que tienen razones (para el decomiso en su negocio y casa), pero las desconozco", agregó.

Sobre los gallos de pelea, el funcionario aseguró que eran criados por su hijo de 20 años. El mismo día que sus propiedades fueron cateadas se publicaron fotos de plantas de marihuana en su taller, aunque estas no fueron encontradas por las autoridades. Medina mencionó que su hijo estaba cultivando la hierba y que le había pedido que dejara de hacerlo.

Las averiguaciones también tienen bajo la lupa al abogado municipal Michael Montgomery; al director de Construcción y Planeación, David Mango; y al administrador interino, Reuben Martínez.

Entre las compañías señaladas están ECM Group Inc, que tras ser auditada por el gobierno de South El Monte se descubrió que sus trabajadores estaban reportando jornadas laborales de 27 horas, y V & M Ironworks, un contratista de mantenimiento cuyos ingresos subieron de 400,000 dólares en 2016 a casi un millón de dólares el año pasado.

Problemas de corrupción y finanzas

Desde hace varios años, algunos residentes de esa municipalidad se han quejado por la presunta mala administración; sin embargo, su descontentó alcanzó su nivel más alto cuando sus representantes aprobaron que ahí operara un dispensario de marihuana, considerado uno de los más grandes de EEUU.

Gerardo Mayagoitia, secretario municipal de Maywood, asegura que falsificaron su firma para que el negocio abriera sus puertas en enero pasado. Desde hace más de un año este funcionario colabora con la Fiscalía angelina con información sobre contratos cuestionables, el que familiares, amigos y donantes de políticos ahora tengan cargos importantes y que el año pasado descubrió que habían tirado a la basura documentos importantes.

"Había reportes de pagos a empleados, documentos de planes generales de la ciudad, códigos de construcción y casos legales, eran dos contenedores de basura llenos", comentó.

Mayagoitia cree que esto sucede porque los residentes no se involucran ni vigilan a su gobierno local. "Somos una ciudad muy chica y la gente no viene a las reuniones del Concilio. Son migrantes, están más preocupados en pagar sus cuentas, por eso abusan los concejales", señaló.

Con un territorio de apenas 1.2 millas cuadradas y menos de 30,000 habitantes, de los cuales el 98% es hispano, Maywood lleva varios años sacudiéndose los graves problemas de corrupción y finanzas.

Hace una década, la ciudad tuvo que desmantelar a su pequeño departamento de Policía, que recibió a oficiales expulsados de otras agencias por delitos o mala conducta, tras múltiples acusaciones de abuso. Una investigación del fiscal general de California concluyó que la agencia estaba "impregnada de insinuaciones sexuales, hostigamiento, vulgaridad, descortesía hacia el público y entre los oficiales, y le falta sensibilidad cultural, racial y étnica, así como respeto". Ahora el Sheriff vigila esa localidad.

Luego se supo que sus ediles confiaron las funciones claves del municipio en la vecina ciudad de Bell, cuyo encargado era Robert Rizzo, quien recibía una compensación anual de 1.5 millones de dólares (mayor a la del presidente), lo cual llevó a una investigación que condujo a su condena y la de otros seis funcionarios.

Una auditoría reveló en octubre de 2016 que esta localidad tenía un déficit de 16 millones dólares, el doble de sus costos operativos, debido a luchas políticas internas, derroche de gastos, cuestionables contratos municipales, violaciones a leyes de reuniones públicas y deficientes controles administrativos.

Para resolver este bache económico, el alcalde (entonces concejal) Ramón Medina propuso contratar a Reuben Martínez, a pesar de que no tenía experiencia en la administración pública. ¿Cómo lo conoció? Cuando llevó el carro de su esposa a su taller mecánico. Ahora Martínez también está siendo investigado.

"Ellos han quebrado las leyes, no han escuchado a la comunidad", reclamó Mary Mariscal, quien ha vivido en esa ciudad desde hace 30 años. La mujer alega que la corrupción ha llegado de la mano del alcalde Medina, quien tras la renuncia del exconcejal Sergio Calderón (también bajo la lupa) puso en ese cargo a su yerno, Carlos Álvarez.

"Es ilegal lo que están haciendo", reprochó Mariscal.

Ricardo Lara, otro vecino de la ciudad, dijo que las cuestionables decisiones de estos funcionarios no son recientes. "Desde hace mucho tiempo hemos visto y notado que están haciendo tratos no adecuados, que están infringiendo las leyes", expuso.

Pero para luchar contra la corrupción, el gran desafío en Maywood sigue siendo otro: muchos de sus habitantes son indocumentados (por eso se declaró santuario) que no votan y se mantienen alejados de su gobierno local. Se calcula que casi la mitad de los pobladores de esa ciudad nacieron en otro país, la gran mayoría en México.

Cronología del escándalo de Bell

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