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En 2012 la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC) recibió más de 99 mil denuncias, en su mayoría relacionadas con represalias en el lugar de trabajo. (Fotografía de FRONTLINE).

La Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC)

La Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC)

Muchos supieron de la EEOC en 1991, cuando el entonces candidato a Magistrado de la Corte Suprema, Clarence Thomas, fue acusado de acoso.

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En 2012 la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC) recibió más de 99 mil denuncias, en su mayoría relacionadas con represalias en el lugar de trabajo. (Fotografía de FRONTLINE).

Dependencia se ha concentrado en los últimos años en el tema de abuso sexual entre inmigrantes indocumentados

(Advertencia. Este artículo puede contener descripciones explícitas de sexualidad no aptas para menores de edad. Recomendamos discreción.)

Por Jason Breslow, FRONTLINE

Muchos estadounidenses supieron de la Comisión de Igualdad de Oportunidades en el Empleo (EEOC) en 1991, cuando el entonces candidato a Magistrado de la Corte Suprema, Clarence Thomas, fue acusado de acoso sexual por su ex-asistente en esa entidad, Anita Hill.

Las acusaciones casi echaron por tierra el nombramiento de Thomas. Las alegaciones de acoso sexual en el lugar de trabajo por parte de un nominado a la Corte Suprema ya eran algo bastante serio. El hecho de que esto hubiera ocurrido en la misma entidad federal a cargo de combatir este tipo de discriminación era todavía peor.

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Thomas rechazó vehementemente las acusaciones de Hill, y finalmente fue confirmado con una votación de 52 a 48. No obstante la controversia en torno al nombramiento repercutió en la EEOC. Al año siguiente de la confirmación de Thomas, el número de denuncias de hostigamiento sexual ante la EEOC casi se duplicó. Para 1997, los reclamos casi se triplicaron.

En defensa de los derechos civiles

El nombramiento de Thomas realzó, aunque brevemente, la labor de la EEOC. En sus 27 años de existencia la entidad siempre trabajo calladamente, con un presupuesto sumamente limitado.

La EEOC se estableció en el marco de la Ley de derechos civiles de 1964, y se la encargó de combatir la discriminación en el lugar de trabajo basada en raza, color de piel, origen nacional, género o religión.

Inicialmente la comisión carecía de facultades ejecutivas. Tenía la autoridad para investigar denuncias de discriminación, pero no podía llevar casos a los tribunales. En lugar de eso los funcionarios de la EEOC tenían que referir potenciales querellas judiciales al Departamento de Justicia.

Eso cambió en 1972 cuando la EEOC recibió la autoridad para entablar querellas civiles. Con esos nuevos poderes, la entidad comenzó a llevar casos ante los tribunales redefiniendo la forma en que las cortes del país interpretaban la legislación sobre derechos civiles.

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Por ejemplo, en 1973 la Comisión sentó las bases para una opinión de la Corte Suprema en el caso MacDonnell Douglas Corp vs. Green que sentó jurisprudencia en la definición de qué es lo que constituye discriminación en prácticas de contratación en el lugar de trabajo. En el caso de 1986 Meritor SavingsBank vs. Vinson, la corte, citando lineamientos de la EEOC, dictaminó por primera vez que el acoso sexual constituía una violación de la Ley de derecho Civiles.

En 2012 la comisión recibió más de 99 mil denuncias, en su mayoría relacionadas con represalias en el lugar de trabajo con el resultado de un monto sin precedentes de $465,4 millones en compensaciones pagadas por empresas privadas y empleadores gubernamentales estatales y locales para víctimas de discriminación en el empleo. Eso se compara con el monto de $360 millones de la entidad, que es menos de lo que cuesta un avión caza.

Cambio de enfoque

Tal como informa FRONTLINE en Rape in the Fields, la EEOC se ha concentrado en los últimos años en el tema de abuso sexual entre inmigrantes indocumentados. Ese esfuerzo comenzó en 2002 con un caso contra la empresa Harris Farms de Coalinga, California.

En este, Olivia Tamayo, una inmigrante Mexicana, trabajadora estacional y madre de cinco niños, presuntamente había sido violada tres veces, a mano armada, por su supervisor René Rodríguez. En testimonio previo al juicio, Rodríguez insistió en que la relación fue consensual, pero el jurado falló en favor de Tamayo ordenándole a Harris Farms el pago de $994 mil en daños.

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Aparte del tema de las violaciones en el campo, la EEOC se ha enfocado recientemente en las normas de ciertos empleadores que prohíben en forma general la contratación de personas con antecedentes penales. En Junio la comisión entabló una querella contra la automotriz alemana BMW y la empresa de ventas a descuento Dollar General por supeditar la contratación de personas a que pasaran una revisión de antecedentes penales, una política que, según se dijo, “tenía un impacto desmedido en la población negra”.

Igualmente la comisión ha actuado contra empresas que usan el historial de crédito para tomar decisiones de contratación, aunque el éxito ha sido limitado. En 2010 demandó a Kaplan Higher Education Corporation acusándola de discriminación contra solicitantes negros al utilizar el historial de crédito en el proceso de contratación. El caso llamó la atención en todo el país, pero al final fue desestimado por un juez federal por considerar que la evidencia era insuficiente.

“A la vanguardia”

El caso Kaplan subrayó una crítica frecuente a la EEOC como una entidad con grandes metas pero pocos éxitos en corte.

“Van a  tratar de desarrollar jurisprudencia federal de forma tal que se amolde a sus teorías sobre discriminación sexual, discriminación racial, discriminación por discapacidad”, dice Michael LeRoy, un experto en derecho laboral de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. “Pero las cortes federales tienen que tener la misma disposición o de lo contrario será un desperdicio de energía”.

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Un problema es que la “entidad fue diseñada como un organismo inherentemente débil”, dice Samuel Estreicher, director del Centro de Legislación Laboral y Empleo de la Universidad de Nueva York. La EEOC no puede incoar casos criminales, señala, lo que significa que la entidad continuamente choca con los límites de su jurisdicción.

Consideren el trabajo de la entidad con los trabajadores migrantes, dice LeRoy. Si bien la EEOC quiere ponerle coto a la explotación de trabajadores oriundos de ciertos países, se ve limitada por regulaciones ajenas a su control, tales como las leyes de salario mínimo o las leyes de albergue que determinan qué tipo de alojamiento le deben proveer los empleadores a sus trabajadores.

“Evidentemente la EEOC no tiene jurisdicción para lidiar con estos asuntos,” dice Le Roy.

Al mismo tiempo, añade, “tradicionalmente la EEOC ha estado a la vanguardia promoviendo amplias teorías antidiscriminación.” A modo de ejemplo LeRoy cita el trabajo de la comisión en torno al acoso sexual.

Más aun, dice Estreicher, para ser una “entidad con poderes limitados,” la EEOC ha hecho mucho con poco. “Ha logrado mucho”, dice, “en gran medida debido a que los estatutos que vigila por lo general tiene respaldo de los tribunales."

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