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Los representantes de Toyota declararon ante el Congreso de EU por las fallas de millones de vehículos en todo el mundo.

Toyota ante el Congreso de Estados Unidos

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El presidente de Toyota, Akio Toyoda, ofreció disculpas y aceptó su "plena responsabilidad" por las fallas de sus autos.

Los representantes de Toyota declararon ante el Congreso de EU por las f...
Los representantes de Toyota declararon ante el Congreso de EU por las fallas de millones de vehículos en todo el mundo.

Mea culpa

WASHINGTON - Bajo una andanada de críticas, el presidente y nieto del fundador de la Toyota, Akio Toyoda, se disculpó de manera personal e insistente ante el Congreso y millones de estadounidenses ansiosos, por los defectos mortíferos en varios modelos de automóviles producidos por la compañía japonesa.

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Los legisladores, por su parte, hicieron manifiesto su disgusto y señalaron que una disculpa no es suficiente para reparar los daños."¿Dónde está el remordimiento?", preguntó la representante demócrata Marcy Kaptur. Y el republicano John Mica mostró en todo lo alto un reporte en el que Toyota se congratulaba por haber eludido una investigación sobre seguridad.

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Mica consideró que ese documento era "absolutamente espeluznante".

"No creo que refleje un remordimiento significativo por las personas que han muerto", dijo Kaptur dijo sobre la disculpa de Toyoda.

 Funcionarios federales de seguridad han recibido reportes que vinculan 34 muertes en Estados Unidos a los defectos de seguridad en los autos y furgonetas de Toyota durante la última década.

"Expreso mis más sinceras condolencias a ellos, desde el fondo de mi corazón", respondió Toyoda, nieto del fundador de la mayor empresa automotriz del mundo. "Lamento profundamente cualquier accidente que los conductores de un Toyota hayan experimentado".

Los legisladores dijeron que lo que es más importante para los conductores estadounidenses es una mejor explicación sobre el motivo de los lentos pasos de Toyota para atender los defectos y dar garantías creíbles sobre la reparación de los problemas de aceleración súbita e involuntaria de los vehículos.

Toyoda dijo que esos cambios se realizan en una operación prácticamente incesante, pero insistió en la postura de la empresa, la cual niega que las fallas tengan relación con los sistemas electrónicos de los vehículos.

La raíz del problema

Muchos conductores que presentaron quejas con Toyota y el gobierno señalan que los problemas de aceleración no tuvieron relación alguna con un tapete que habría bloqueado los pedales, ni con el hecho de que éstos, basados en un sistema de gas, se hayan trabado. La compañía había señalado esos factores como la causa de los problemas.

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Algunos expertos externos han sugerido que hay un problema electrónico.

Toyota ha retirado para reparación casi nueve millones de vehículos en todo el mundo, incluidos seis millones en Estados Unidos, la mayoría para reparar problemas con los tapetes en los que se trababan los pedales a gas o para corregir el funcionamiento de esos mismos pedales.

Toyoda dijo que la empresa ha dado grandes pasos para poner "la seguridad primero", y que trabajaba duro para reparar los millones de automóviles y furgonetas que se han retirado del mercado.

También el miércoles, la compañía informó que recogerá gratis los vehículos cubiertos por la orden de retiro en los hogares de los propietarios estadounidenses, pagará los costos de transporte de los consumidores y les dará autos de alquiler sin costo durante el periodo de reparación. El proyecto fue anunciado originalmente como parte de un acuerdo entre Toyota y el estado de Nueva York.

Toyoda dijo también que los nuevos sistemas para permitir que los frenos puedan parar los vehículos con pedales a gas han sido incorporados en los nuevos modelos.

"Pese a ello, los accidentes pueden ocurrir", dijo ante la Comisión de Supervisión y Reformas Gubernamentales, el segundo de tres paneles del Congreso que examinó los problemas de Toyota.

Toyoda, de 53 años, permaneció sereno cuando algunos legisladores demócratas y republicanos tronaron contra la compañía por los problemas de seguridad.

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Permaneció firme en varios temas, incluso cuando dijo que confiaba "absolutamente" en que las causas de la aceleración súbita eran mecánicas y no constituían un mal diseño en el sistema de control electrónico. Muchos expertos en seguridad y legisladores han sugerido que no pueden descartarse fallas en los sistemas electrónicos.

Mica consideró que éste había sido un día vergonzoso, no sólo para Toyota, sino para los reguladores de la Administración Nacional de Seguridad y Transporte en las Carreteras (NHTSA, por sus siglas en inglés), que según varios legisladores, debieron haber actuado de manera más expedita y firme.

En un momento, Mica levantó una copia de un documento interno de Toyota, que data de julio del 2009, donde la empresa consideraba que se había anotado un "triunfo" al lograr un acuerdo con el gobierno federal estadounidense, para que hubiera un retiro más limitado en relación con los tapetes. El documento señaló que el acuerdo ahorró $100 millones a la compañía.

Esa presentación iba dirigida a Yoshimi Inaba, jefe de Toyota Motor North America, quien se sentó junto a Toyoda ante la mesa de quienes comparecían.

"Esto es incoherente con los principios rectores de Toyota", reconoció Inaba ante Mica.

Soluciones complicadas

El Presidente Toyota Motor Sales USA Inc., James Lentz, reconoció el martes que el retiro masivo de sus vehículos no resolverá "totalmente" los problemas de una aceleración repentina e involuntaria, en una audiencia previa al testimonio de Toyoda.

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Los miembros de la Cámara de Representantes escucharon en silencio el testimonio de una mujer, que narró entre sollozos la forma en que su auto aceleró inexplicablemente a 100 millas por hora, antes de lograr apagar el auto y detenerlo sin chocar.

Luego, los legisladores presionaron a Lentz, para que refiriera los esfuerzos de la compañía a fin de encontrar y reparar los problemas con el acelerador.

Rhonda Smith, cuyo Lexus se aceleró súbitamente narró como intentó frenar colocando la palanca de cambios en neutral, intentando encajar la marcha atrás y activando el freno de mano, gritó "!qué vergüenza!" en la misma audiencia legislativa.

Agregó una segunda vez "!y vergüenza la de ustedes!" en referencia a los reguladores de seguridad en carreteras.

La mujer describió la pesadilla de viaje que realizó en octubre de 2006, que tildó de "una experiencia cercana a la muerte". Conteniendo las lágrimas, Smith dijo a la comisión que "recé a Dios para que me ayudara".

"Tras seis millas, Dios intervino" y el coche perdió velocidad, agregó. Dijo que pasó mucho tiempo antes de que Toyota respondiera a sus quejas.

Varios legisladores consideraron que esos esfuerzos fueron tardíos y limitados.

Lentz se disculpó en varias ocasiones por los defectos en la seguridad y reconoció que los cambios que realiza la compañía probablemente no representan el final de esta historia.

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La aclaración de las dudas persistentes es de vital importancia para millones de propietarios más de vehículos Toyota, tanto en Estados Unidos como en el resto del mundo. Esos consumidores han seguido conduciendo pese a las graves preocupaciones sobre los autos.

Las ventas de Toyota han recibido un duro golpe y un pequeño ejército de distribuidores se presentó el martes en la sede del Legislativo, argumentando que las audiencias de esta semana están criticando injusta y selectivamente a la compañía japonesa.

"Permanecemos vigilantes y seguimos buscando causas potenciales", dijo Lentz ante la Comisión de Energía y Comercio de la Cámara de Representantes.

Esa búsqueda debe continuar, dijeron varios legisladores, quienes cuestionaron abiertamente las afirmaciones insistentes de Toyota en el sentido de que los problemas son mecánicos y no se vinculan con la sofisticada electrónica de los vehículos.

Sin una investigación más vigorosa sobre la posibilidad de que estén involucrados problemas electrónicos, la investigación de Toyota "es un engaño", sentenció el representante Joe Barton.

El gobierno estadounidense está insistiendo en el asunto de una posible falla electrónica, dijo el secretario del Transporte, Ray LaHood, ante el panel. "Vamos a llegar a la raíz de esto", y a dar respuestas, señaló.

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LaHood añadió que el retiro de vehículos fue importante, pero "no es la respuesta a todas las preguntas".

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