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Suspendido lanzamiento del Discovery

Suspendido lanzamiento del Discovery

El transbordador Discovery está listo para su lanzamiento el miércoles, pero se ve amenazado por tormentas, aumentando tensión en Cabo Cañaveral.

La decisión se produjo faltando menos de dos horas y media para el lanzamiento y cuando los astronautas terminaban de abordar la nave. Hasta entonces, las tormentas eléctricas en el lugar del lanzamiento parecían ser el único obstáculo.

Un comentarista de control de lanzamiento dijo que difícilmente se pudiera reparar el desperfecto en poco tiempo y un nuevo intento de despegue el jueves era poco menos que imposible.

NASA tiene tiempo hasta el fin de julio para lanzar el Discovery, después de lo cual deberá esperar hasta septiembre. Esto se debe tanto a la posición de la estación espacial internacional como al deseo de la NASA de fotografiar el despegue a la luz del día.

El problema se produjo en uno de los cuatro sensores encargados de apagar los motores principales de la nave espacial en el momento correspondiente durante el ascenso. Si un sensor apaga un motor antes o después de tiempo, podría suceder una catástrofe.

NASA dijo que aparentemente el sensor mostraba un bajo nivel de combustible, aunque el tanque estaba lleno de 2,02 millones de litros (535.000 galones) de hidrógeno y oxígeno superrefrigerados.

Los sensores "por alguna razón no funcionaron bien hoy y tendremos que anular este intento de lanzamiento", dijo el director Mike Leinbach a su equipo. "Comprendo todo el esfuerzo que hemos hecho juntos, pero esto no conducirá a un intento de despegue hoy".

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No es la primera vez que estos sensores funcionan mal. Durante una prueba de carga de combustible en abril, uno de los sensores funcionaba de manera intermitente. No se pudo descubrir la causa, pero la NASA reemplazó todo el tanque e instaló un calentador para prevenir una acumulación peligrosa de hielo.

Los directivos decidieron que la carga de combustible el día del despegue sería la prueba definitiva.

"Estamos decepcionados, pero volaremos otro día", dijo el astronauta David Wolf desde control de despegue.

La NASA no fijó de inmediato una nueva fecha de despegue.

Esta misión, la número 114, busca evaluar los nuevos procedimientos y equipos instalados luego del accidente, enviar piezas de recambio y abastecer a la ISS. En caso que la nave sea lanzada el miércoles, debería regresar al centro Kennedy para el 25 de julio.

Si se llegase a presentar un inconveniente y retrasar esta partida, la situación climática sería menos favorable aún para el jueves y el viernes.

La NASA tiene la posibilidad de intentar tres lanzamientos en cuatro días, antes de interrumpir todo intento durante 72 horas para reacondicionar la nave y el centro.

Para poder ubicarse en la órbita que le permita acoplarse a la ISS, el Discovery debe ser lanzado entre el 13 y el 31 de julio. En caso de que el lanzamiento no pueda realizarse, la próxima ventana sería entre el 9 y el 24 de septiembre.

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Astronautas completan preparación

La comandante Eileen Collins y los seis astronautas que la acompañarán mañana en la misión del transbordador Discovery también finalizaron su preparación.

El astronauta John "Danny" Olivas, que participará en una misión similar en 2006, dijo a que Collins y el piloto James Kelly efectuaron este martes, en un avión que simula las condiciones de vuelo del transbordador, ensayos de aproximación a la pista de aterrizaje.

"Todos los astronautas están muy entusiasmados y ansiosos por la partida", expresó Olivas. "Han estado en cuarentena desde hace un par de semanas, para evitar contagios de enfermedades. Sus familias están también aquí, en Cabo Cañaveral".

Olivas, quien está designado como "caminante espacial" para una misión de transbordador en 2006, explicó que el nuevo tanque del Discovery tiene una cubierta de espuma aislante en la cual no hay trozos como el que se desprendió en el lanzamiento del "Columbia" y dañó fatalmente los paneles del ala de la nave.

En los primeros ocho minutos y medio desde el lanzamiento, el Discovery acelerará de cero a casi 17 mil mph (27,500 km/h) la velocidad necesaria para salir de la gravedad de la Tierra.

En esos minutos los dos cohetes propulsores quemarán los 1.8 millones de litros de oxígeno e hidrógeno licuados que en las próximas horas serán cargados en el tanque de aluminio, con paredes de 25 milímetros de espesor y la altura de un edificio de 15 pisos.

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El estallido del tanque de combustible causó, en 1986, la destrucción del transbordador Challenger y la muerte de sus siete tripulantes, 73 segundos después de su lanzamiento, en la primera de las dos tragedias en 113 misiones de transbordadores espaciales.

Durante los 12 días de la misión del Discovery, los astronautas llevarán suministros, equipos y repuestos para el ruso Sergei Krikalev y el estadounidense John Phillips, los dos residentes actuales de la estación orbital internacional Alfa, a unas 245 millas (395 kilómetros) en órbita sobre de la Tierra.

Entre los equipos que el Discovery transportará hasta Alfa figura el módulo de logística multiuso Rafaello, construido por la Agencia Espacial de Italia.

Este es un módulo presurizado que sirve como "camioneta de mudanzas" para el traslado de equipos y suministros entre el transbordador y la estación orbital.

La comandante Eileen Collins, de 48 años, casada y madre de dos hijos, es una veterana piloto de la Fuerza Aérea que participó en la invasión de Grenada en 1983 y quien ha confesado que le asustan las "montañas rusas". Ha participado en otras tres misiones del transbordador.

El piloto James Kelly, de 41 años, casado y padre de cuatro hijos, tendrá a su cargo algunas de las fases cruciales de la misión, como la aproximación a la estación espacial Alfa.

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La especialista de misión Wendy Lawrence, de 46 años, ha descendido con aviones en portaaviones más de 800 veces.

Charles Camarda, de 43 años, casado, padre de cuatro hijos, y creador de siete invenciones patentadas, comparte las tareas de especialista de misión con Andres Thomas, de 53, nacido en Australia y casado con la astronauta Shannon Walker.

Soichi Noguchi, de 39 años, padre de tres hijos, y Steve Robinson, de 49, tendrán a su cargo las tareas afuera del transbordador y quienes, si hubiese necesidad de reparaciones en una emergencia, saldrán de la nave como "albañiles espaciales".

Los directivos de la NASA tuvieron el lunes una reunión sobre el lanzamiento que duró tres horas y media, una duración considerablemente mayor de la que solían tener reuniones antes de que el transbordador Columbia partiese en su misión fatal, en enero de 2003.

El subdirector del programa, Wayne Hale, dijo que la reunión fue animada y que se emitieron opiniones disidentes sobre una serie de cuestiones de carácter técnico.

Agregó que la franqueza del debate fue "sólo un nuevo símbolo de la apertura" de la NASA después del desastre de Columbia.

En la bodega del Discovery se encuentran 12 toneladas de equipamiento destinados a la Estación Espacial Internacional (ISS) y "no tenemos ningún problema", comentó el martes el responsable de la carga, Scott Higginbotham.

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"Es momento que se preparen, nos encontramos en camino", afirmó entonces el responsable de la nave espacial, Bill Parsons, a los ocupantes de la ISS.

"Es como si Papá Noel llegara", continuó Hale, adjunta de Parsons.

"Estamos listos para retomar los vuelos", confirmó Hale, agregando que la NASA "alcanzó un nivel aceptable de riesgo" y admitiendo que "el vuelo espacial tiene riesgos".

A pocas horas del reinicio de los vuelos, NASA confía en las modificaciones que le hizo al transbordador tras investigar las fallas que provocaron el accidente del Columbia.

Los cambios más importantes se realizaron en el tanque de combustible externo, del cual se había desprendido un trozo de aislante que dañó el ala izquierda del transbordador, causando su debilitamiento en su regreso a la Tierra 16 días más tarde.

La NASA también realizó reestructuraciones internas: "Los empleados tienen (ahora) muchas más maneras de hacer llegar los problemas al equipo de dirección", dijo Hale.

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