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Mapa de California donde se muestran las zonas más afectadas por la sequía, mientras que los puntos negros indican las fuentes de agua mineral de donde se abastece la industria de agua embotellada. (Foto cortesía Motherjones.com)

Sequía en California amenaza seguridad alimentaria

Sequía en California amenaza seguridad alimentaria

California sufre una de las peores sequías de los últimos tiempos y las personas que subsisten de la agricultura son los más afectados.

Mapa de California donde se muestran las zonas más afectadas por la sequ...
Mapa de California donde se muestran las zonas más afectadas por la sequía, mientras que los puntos negros indican las fuentes de agua mineral de donde se abastece la industria de agua embotellada. (Foto cortesía Motherjones.com)

En el Valle Central de California, donde se producen la mitad de las frutas y verduras del país, los agricultores están luchando contra la peor sequía de sus vidas.

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Los cultivos de cítricos, nueces, tomates, brócoli, zanahorias, fresas, melones y otras variedades que crecen en esta zona del país y deberían estar verdes y florecientes en esta época del año, se transformaron en parcelas de tierra árida. Desde Bakersfield hasta Modesto, unos 500 mil acres se dejaron de sembrar esta temporada por falta de agua en los sistemas de riego.

El principal sistema de estos es conocido como el Proyecto Valle Central y está fuera de servicio. Los ríos y arroyos que lo alimentaban hoy están secos. Los ambientalistas dicen que el abuso de los agricultores a las fuentes hídricas en años anteriores dejó sin agua a los ecosistemas costeros y ahora se está viendo el resultado.

El 82% de California está en una sequía extrema según el último reporte del gobierno, y el 58% de esas tierras están en una ‘sequía excepcional’, la condición más seca posible según los indicadores oficiales. Los ríos, lagos y demás reservas hídricas están en su nivel mínimo de capacidad de las últimas décadas, amenazando el abastecimiento de agua en varias ciudades y poblados.

Un estudio de la Universidad de California calcula que las pérdidas de la industria agropecuaria este año en ese estado será de unos 1500 millones de dólares. En poblaciones como Mendota que viven prácticamente de la agricultura se estima que los niveles de desempleo en los próximos meses alcancen el 50%.

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Agua subterránea

Pero las aguas superficiales representan sólo un pequeño porcentaje de lo que necesitan los agricultores para sus cultivos. En épocas de sequía recurren a las aguas subterráneas obtenidas de acuíferos que han almacenado el mineral filtrado por la tierra durante milenios.

En California la práctica de construir pozos para sacar agua subterránea se convirtió en un frenesí entre los agricultores. En condados como Tulare y Fresno el número de permisos para construir estos sistemas de obtención de agua se duplicó entre 2011 y 2013, al punto de causar fuertes rivalidades entre vecinos.

Cada vez que un granjero llega a un pozo, su colindante debe llegar más profundo para encontrar agua. En el condado de Kern un agricultor construyó recientemente cinco sistemas para obtener agua subterránea el doble de altos que el edificio Empire State de Nueva York.

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Esto ha generado un importante daño ecológico. Un área de 1200 millas cuadradas, casi el doble que la ciudad de Los Angeles, se ha venido hundiendo 11 pulgadas cada año, dañando carreteras, ferrocarriles, puentes, tuberías y sistemas de irrigación de cultivos.

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No se sabe cuánto tiempo más puede durar la zona abusando de los sistemas acuíferos antes de que se sequen por completo. En 2011 la NASA junto con la Universidad de California en Irvine, a través de unas fotografías satelitales de California, advirtieron que el desgaste de los sistemas hídricos subterráneos del estado podría tener consecuencias en la seguridad económica y alimentaria de todo el país.

En Terra Bella, población que se abastece del Proyecto Valle Central, los agricultores han logrado salvar unos 7 mil acres de árboles de naranjas avaluados en 100 millones de dólares, comprándoles el agua a otros granjeros que almacenaron el mineral desde el año pasado, pero no les fue suficiente para mantener sus plantaciones.

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Algunos legisladores del estado aseguran que las visitas de las últimas semanas al Valle Central de California del presidente Obama, del presidente de la Cámara de Representantes John Boehner, y del gobernador del estado Jerry Brown, han servido más para hacer política que para ofrecer soluciones concretas.

Estos legisladores afirman que los fondos de $700 millones de dólares prometidos por Brown para enfrentar el problema se quedan cortos en la solución de fondo. A largo plazo se necesitan medidas drásticas como el mejoramiento del anticuado sistema de agua para aumentar su capacidad de almacenamiento, y desarrollar tecnología para el reciclaje del mineral.

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La paradoja del agua embotellada

Alrededor del 55% del agua embotellada que se vende en los Estados Unidos viene de fuentes naturales, muchas de ellas localizadas en las zonas más afectadas por la sequía de California. Aunque esta industria es sólo una pequeña porción de lo que llega a gastar la agricultura, compañías como Arrowhead, que tiene una tradición de 120 años, asegura que tienen proyectos para la sostenibilidad de las fuentes hídricas.

Por otro lado, Coca-Cola, quien produce su línea Dasani en California y gasta 1.63 litros de agua por cada litro de este producto, dice que en su planta se están buscando formas de reducir el gasto del mineral. Pero detrás de las decisiones corporativas de instalar sus plantas embotelladoras en California está el hecho de ser el único estado del oeste del país donde no existe una regulación del agua subterránea. Es decir, quien logre perforar la tierra y sacar el agua, se convierte en dueño del mineral.

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Por otro lado, la ley californiana no obliga a las compañías a declarar públicamente donde están ubicadas sus fuentes de agua ni cuánta cantidad de ella embotellan en sus plantas. A nivel nacional se sabe que en 2012 esta industria produjo 10 billones de galones de agua con ventas aproximadas de 12 mil millones de dólares.

Bajo la ardiente mirada de la sequía

PARA MÁS INFORMACI"N PUEDES VISITAR LOS SIGUIENTES ENLACES:

Commnuty Water Center: http://www.communitywatercenter.org/

Sí se puede: http://sisepuede.org/

The World´s Resources: http://www.stwr.org/

Hunger Notes: http://www.worldhunger.org/

Produce On The Go: https://www.facebook.com/events/

University of California Merced: http://www.ucmerced.edu

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