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Antes de firmar, ¡infórmate!

Antes de firmar, ¡infórmate!

Si necesitas abrir una cuenta de banco, primero es necesario que te informes. Nunca aceptes la primera oferta que se cruza por tu camino.

Piensa en tus necesidades

Para manejar y proteger mejor nuestras finanzas personales, es imperativo tener una cuenta bancaria. Sin embargo, no todos los bancos son iguales, por lo que no es cuestión de aceptar la primera oferta que se nos cruza por el camino. Antes de elegir una institución financiera para guardar tu dinero, debes evaluar varios factores como los costos, la calidad de los servicios y la atención al cliente.

Si en el concepto de banco se incluye también a las cooperativas de crédito (o credit unions), sociedades de ahorro y préstamo ( savings and loans) y firmas de corretaje financiero ( brokerage houses), la mayoría del dinero que se maneja lo estará mejor aún en algunas de esas instituciones.

El banco así entendido es el lugar donde la mayoría de la gente paga sus cuentas, ahorra, invierte, paga los impuestos y planifica sus herencias.

Pero no todos tienen la misma necesidad, ni todas las entidades financieras ofrecen lo mismo. A la hora de elegir un banco, entonces, hay que hacerlo en función de tus necesidades.

¿Cuál cuenta conviene más?

Si una persona, pareja o familia, necesita una cuenta donde guardar su dinero transitoriamente antes de gastarlo en el pago de gastos y facturas diversas, la mejor cuenta será sin duda la cuenta de cheques o corriente ( checking account).

Ahora bien, si el objetivo es apartar ciertas sumas de dinero para emergencias, futuras compras o el retiro, la elección apropiada será una cuenta de ahorro ( savings account).

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La cuenta de cheques se ha convertido en una de las principales herramientas bancarias para los estadounidenses que hoy, en su mayoría, reciben ese tipo de servicio de algún banco.

Y para los bancos, a su vez, esta cuenta ha pasado a ser el caballo de batalla, según la definición que da Consumer Action en un documento preparado por Patricia Woelk y el Community Service Center for the Disabled (el Centro de Servicios de la Comunidad para Discapacitados).

Los cheques, son hoy el principal método de transferencia de dinero entre un lugar y otro, o entre una persona y otra. Pero hay que tomar varios recaudos antes de abrir una de esas cuentas.

Factores que debes considerar

En esa lista, según aconseja Consumer Action en Checking Account Check List, están los siguientes factores: Conveniencia, localización del banco, accesos y servicios para discapacitados, horarios, etc.

Intereses: ¿El banco paga intereses por el saldo en la cuenta?

Servicios de banca electrónica: Esto incluye banca online. Son servicios que se deben tener en cuenta, sobre todo si uno piensa usarlos.

Pago de cheques de otros bancos o localidades (clearing): Cuál es la política del banco.

Precios: ¿Cuánto carga el banco por las cuentas, cuáles son los honorarios o comisiones por emisión de cheques, por servicios que presta el banco y por la solución de problemas?

Otros servicios útiles: Vinculación entre cuentas (cheques-ahorro-tarjetas de crédito o de débito), consejería financiera, manejo de deudas, etc.

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Relaciones personales: Cortesía, servicios de apoyo.

En la elección de una cuenta, por el contrario, hay otras factores que pueden ser tranquilamente ignorados, como las campañas publicitarias y las ofertas promocionales, los métodos de cálculo de los intereses en las cuentas que pagan intereses por el balance, y el prestigio ("la imagen no es importante, el servicio sí").

¿Qué hay que buscar?

Los bancos ofrecen diferentes tipos de cuentas de cheques, con diferentes reglas y beneficios para cada necesidad. Y también hay que observar esos detalles:

Honorarios sobre la cuenta y sobre cada cheque: Algunos bancos aplican un cargo básico mensual sobre todas las cuentas; otros cargan por cada cheque. Y otros no aplican cargo alguno hasta un cierto número de operaciones mensuales (por ejemplo, diez cheques) pero sí cobran después de ese límite.

Para una persona que normalmente libre pocos cheques, se puede ahorrar dinero en una cuenta de cheques básica ( basic checking account).

Pero si la tendencia es a firmar un montón de cheques cada mes, lo más conveniente es elegir una fórmula que aplique el cargo mensual y no tenga en cuenta la cantidad de cheques que se utilicen.

No todos los bancos son iguales

Con el avance del dinero plástico, algunos bancos han adoptado como política masiva la incorporación del checking card, una tarjeta de débito que permite hacer transacciones directas sobre el balance de la cuenta de cheques, y que en los comercios tiene una aceptación aún mejor que la de los cheques.

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Como parte de la importancia ascendente del checking card, hay bancos que promueven la apertura de cuentas corrientes donde la mayoría de las transacciones (pagos, depósitos, consultas, transferencias) se realizan por medio de los ATM u online.

Hay bancos que, dentro de ese esquema, ofrecen cuentas que permiten sólo una transacción mensual sin cargo con un cajero humano, y cobran todas las restantes, pero no cobran por el uso que se realice de los ATM, cualquiera fuese la cantidad de veces.

Procesamiento de los cheques: Algunos bancos mantienen en suspenso por varios días el uso de depósitos realizados con cheques personales, con un período aún mayor para cheques de cuentas radicadas en otros estados.

Otros bancos dan a sus clientes acceso instantáneo a una parte de cualquier depósito (los primeros $100 ó $200 dólares) y lo cargan a la cuenta hasta que se complete el clearing de ese cheque.

Cuentas con intereses: El cliente de un banco puede ganar unas pequeñas sumas de dinero por medio de los intereses que generan sus saldos bancarios, sobre todo a partir de ciertos valores.

Ese tipo de cuentas suelen incluir otros servicios, como cajas de seguridad ( safe deposit boxes), cheques de viajero o cheques a la vista ( cashiers' checks) a los clientes que mantienen un saldo mínimo; pero estas cuentas pueden ser más caras cuando el balance se encuentra por debajo de los mínimos.

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Cargos por servicios y solución de problemas: Algunos bancos otorgan a sus clientes de cuentas de cheques una protección que les permite firmar cheques por encima de los saldos ( overdraft protection); a veces, la vinculación entre la cuenta de cheques y la cuenta de ahorros cumple esa misma función.

Algunos bancos aplican unos cargos elevados por los cheques rechazados (tanto los firmados por el titular de la cuenta, como los que reciba de terceros); otros bancos dejan sin efecto esos cargos cuando estos problemas se presentan raramente.

Los cheques como registro: Una de las ventajas del uso de cheques es que funcionan como un recibo automático de los gastos cuando los bancos devuelven al dueño de la cuenta los cheques ya pagados.

Algunos bancos envían los cheques pagados junto con el resumen mensual de la cuenta. Otros los microfilman y luego destruyen los originales, y cada vez que se quiera comprobar un pago hay que  pedirles copia y pagar por ese servicio.

Servicios para discapacitados: Todos los bancos están legalmente obligados a ser accesibles para las personas que sufren alguna discapacidad.

Pero algunos bancos son más cooperativos que otros a la hora de ayudar a superar las dificultades de comunicación o de facilitar las operaciones a las personas con desventajas físicas.

La gran diversidad de servicios

En sentido amplio, la banca electrónica abarca tanto las operaciones que se pueden realizar por internet como los depósitos y pagos automáticos, las transferencias de fondos, los servicios de tarjetas de débito, los cajeros automáticos (ATM), las operaciones telefónicas y el acceso por computadoras (antes de que empezara a masificarse el uso de internet, los bancos ofrecían esas operaciones mediante acceso directo a sus redes).

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La banca electrónica es particularmente importante para la gente a la que no le gusta transportar dinero en efectivo o no confía en su control sobre las tarjetas de crédito, pero también para las personas con movilidad limitada.

En muchos de esos casos, los posibles costos extras quedan compensados por la conveniencia y las posibilidades de control de gasto que se gana.

Al considerar la utilización de los servicios de banca electrónica hay que analizar cuáles de sus características pueden ser las más útiles desde el punto de vista de las necesidades personales.

Depósitos y pagos automáticos de cuentas: Muchas empresas depositan los salarios y otros beneficios directamente en las cuentas de sus empleados.

Aparte de la conveniencia, traen una reducción del riesgo de pérdidas. A cambio de un cargo, muchos bancos también ofrecen el débito automático de algunas facturas.

Cajero telefónico: La mayoría de los bancos permiten que sus clientes realicen ciertas operaciones y accedan a la información de sus cuentas por vía telefónica.

La información sobre el estado de las cuentas se da normalmente sin cargo. La ventaja es que se puede acceder desde cualquier lugar donde haya un teléfono. Siempre conviene revisar el saldo de las cuentas, especialmente cuando hay varias facturas que se pagan por descuento automático.

ATM y tarjetas de débito: Los cajeros automáticos ( automated teller machine, ATM) son otra forma de hacer transacciones bancarias tales como depósitos, extracciones de fondos, pagos de cuentas, transferencias entre cuentas y consultas de saldos.

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Una de las ventajas de los ATM es que su localización no está limitada a la de los bancos, sino que están también fuera de esos locales, en los centros comerciales, en los supermercados, en las tiendas de conveniencia y en las gasolineras.

Una de las limitaciones de los ATM es que no todas las tarjetas pueden usarse en todos los ATM.

El primer lugar de acceso está en los cajeros del propio banco donde se tiene la cuenta. El segundo, la red en la cual está integrada la red del banco. Y por último, los ATM que no están en ninguna de las categorías anteriores, pero que aceptan algunas transacciones limitadas y cobrar por ese servicio.

En cualquier caso, son excepcionales los casos en los que hoy no se paga un cargo por cada operación, sobre todo si se utiliza un cajero que no pertenece al banco donde se tiene la cuenta.

Y casi no hay ATM donde no existan límites para la extracción de dinero, con cifras tales como $400, $500, $700 (una de las más frecuentes) y hasta $1,500 dólares por día.

La relación con tu banco

La forma en que los gerentes, oficiales de cuentas y cajeros de los bancos tratan a sus clientes puede ser observada con una simple visita a una sucursal del banco que parece ofrecer los mejores servicios y los costos más bajos, o la mejor relación costo-beneficio.

La buena atención al público es un aspecto de particular relevancia para las personas con alguna discapacidad física.

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Hay varias preguntas que hacerles o, si no, conclusiones que obtener de esas visitas:

  • Cuánto valgo yo para ellos o cuánto valoran ellos el hacer negocios conmigo.


  • Cuál es la altura de los mostradores de atención en relación con la  altura de una silla de ruedas.
  • Cuántos empleados del banco conocen el lenguaje por señales que utilizan los sordomudos (en Estados Unidos, American Sign Language); si hay no señales en Braille.
  • ¿Cuánto hacen los empleados más allá de lo imposible para ayudar a resolver los problemas de los clientes?
  • ¿Uno es ignorado, tolerado o bienvenido?
  • ¿Tienen los oficiales de cuentas, voluntad y capacidad para asesorar a los clientes?
  • ¿Ofrece el banco servicios para la población de bajos ingresos?
  • ¿Tiene el banco un rol activo en la comunidad?

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