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Un belga renació a la vida 23 años después de haberle diagnosticado coma erróneamente

Un belga renació a la vida 23 años después de haberle diagnosticado coma erróneamente

La increíble historia del paciente que despertó 23 años después reabre el debate sobre los enfermos en estado vegetativo.

Estaba paralizado

BRUSELAS - Un belga a quien diagnosticaron erróneamente un estado vegetativo durante 23 años dijo el martes en un mensaje mecanografiado a The Associated Press que se sintió renacer después de décadas de soledad y frustración.

Sin embargo, un destacado profesor de bioética se mostró escéptico de que el hombre realmente se comunicara por su cuenta.

La increíble historia de Rom Houben reabre el debate sobre el cuidado de los enfermos en estado vegetativo, dado que su caso está lejos de ser algo excepcional, según un estudio reciente.

Asistido por una logopeda que movía rápidamente el dedo del paciente letra por letra sobre un teclado, Houben dijo a la AP Televisión que los años de inmovilidad e incomunicación le dieron la sensación de "soledad, impotencia, pero también la bendición de poseer una familia".

Preguntado si se sentía renacido, dijo: "Igual que con un bebé, sucede con muchos tropiezos".

Exámenes médicos

Víctima de un accidente de tránsito en 1983, Rom Houben, que ahora tiene 46 años, fue rápidamente considerado en estado de coma vegetativo, cuando en realidad estaba paralizado pero consciente.

Fueron necesarios exámenes médicos practicados en la Universidad de Lieja (este de Bélgica) por el equipo del profesor Steven Laureys para descubrir hace tres años, que Houben era consciente de su entorno desde hace años y a pesar de las apariencias.

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El relato de este descubrimiento fue publicado el lunes por la revista alemana Der Spiegel. "No olvidaré nunca el día en que finalmente descubrieron lo que no funcionaba, fue mi segundo nacimiento", explicó este ex estudiante en ingeniería y aficionado a los deportes de combate, que desde entonces aprendió a comunicarse mediante una computadora especialmente adaptada.

Consciencia mínima

Un estudio del "Coma Science Group" del profesor Laureys sobre un centenar de pacientes "pone en evidencia el hecho de que 40% de las personas que se pensaba en estado vegetativo en realidad tienen conciencia de su entorno y de ellos mismos, en diversos grados", explicó el martes a la AFP la neuropsicóloga Audrey Vanhaudenhuyse, miembro del equipo que realizó la investigación.

Este "estado de consciencia mínima" (MCS, según las siglas en inglés), diferente del coma, es una noción que sólo es utilizada desde 2002 por la medicina, según la Universidad de Lieja, uno de los tres centros de referencia en el mundo junto con Cambridge y Nueva York.

El estudio efectuado en Lieja reveló que de 44 pacientes con diagnóstico de estado vegetativo por los métodos habituales, 18 (es decir el 41%) estaban en MCS y de los 41 considerados en estado de conciencia mínima, 4 (10%) pudieron recuperarse.

Familia creyó en él

Según relató de su madre, Fina, en una entrevista a la cadena RTL, "mi hijo logró conservar las ganas de vivir porque creíamos en él".

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Siempre lo mantuvimos a nuestro lado", explicó la madre de Rom Houben. "Cuando estaba en casa, lo teníamos en medio del salón. Nos lo llevábamos de vacaciones. Hemos estado en la Costa Azul, hemos viajado en literas de tren. La última vez que fuimos a la playa fue hace dos años", contó.

"Él estaba en el meollo, como suele decirse. En la boda de su hermana, nos lo llevamos y se quedó despierto hasta las dos de la mañana", explicó su madre, cuya perseverancia le hizo dar con el experto neurólogo belga Steven Laureys, el primero en observar que Houben tenía actividad cerebral.

Siempre lo defendieron

Fina siempre defendió que Houben estaba consciente, aunque nadie más fuera capaz de percibir las señales mudas que mandaba su hijo: "Pequeñas cosas me lo demostraban. Cuando le decía que me mirara, él levantaba un poco la cabeza y me miraba un poco. Le decía 'gira la cabeza' y él lo intentaba", aseguró durante la entrevista.

Todo cambió hace tres años, cuando el investigador del centro belga FNRS y director del Coma Science Group en el Cyclotron Research Center le sometió a un escáner que detectó actividad cerebral.

Ello quedó confirmado cuando el paciente, de 46 años, fue capaz de presionar con un pie un botón para indicar "sí".

Se abre el debate

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Desde hace unos años, nuevos exámenes, como los que se efectuaron a Rom Houben en 2006 permiten reducir los errores de diagnóstico.

Pero las técnicas de imagen por resonancia magnética nuclear (IRM) o por emisión de positones (pet-scan) siguen siendo muy caras y no están al alcance de todos los hospitales.

Pacientes llegados de toda Bélgica, como de otros países europeos, llegan así desde hace unos años hasta la universidad de Lieja, que dispone de los equipos necesarios.

Percepción auditiva

"El objetivo es tener una vista global del conjunto del funcionamiento del cerebro, de determinar las regiones que son preservadas y decir si el paciente tiene posibilidades o no de recuperación" destacó Audrey Vanhaudenhuyse.

"Se mide el grado de percepción auditiva haciéndole escuchar un sonido neutro, como por ejemplo un 'bip', luego pronunciando su nombre. Si hay una reacción distinta del cerebro, significa que tiene un nivel de conciencia", precisó la investigadora.

Una vez hecho el diagnóstico, es toda el sistema de que deberá ser modificado, tanto por el entorno como en los centros especializados.

Escepticismo

La logopeda, Linda Wouters, dijo a APTN que podía sentir cómo Houben guiaba su mano con una presión gentil de los dedos del paciente, y que siente cómo éste se resiste cuando ella mueve la mano hacia una letra equivocada.

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"Fue especialmente frustrante cuando mi familia me necesitaba. No podía compartir su pesar. No podíamos darnos apoyo mutuamente", escribió Houben durante la entrevista en el instituto 't Weyerke en el este de Bélgica. "Imagine: usted oye, ve, siente y piensa pero nadie lo puede ver. A uno le ocurren cosas. Uno no puede participar en la vida".

Arthur Caplan, un profesor de bioética en la Universidad de Pensilvania, manifestó escepticismo sobre la capacidad de Houben de comunicarse después de haber visto cómo le movían la mano sobre el tablero.

"Comunicación facilitada"

"Eso se llama 'comunicación facilitada'", objetó Caplan. "Se ha desacreditado una y otra vez. Cuando la gente lo observa, es por lo general la persona que señala la que está produciendo los mensajes, y no la persona que dicen ayudar".

Caplan agregó que las declaraciones atribuidas a Houben no parecen naturales para alguien con una herida tan profunda y la incapacidad de comunicarse durante décadas.

Cuando se le preguntó cómo se sentía de que hubiesen descubierto que estaba consciente, Houben respondió mediante la asistente que "especialmente me sentí aliviado; de ser capaz finalmente de demostrar que yo estaba allí".

Reexaminan más casos

El médico que descubrió que Houben había recibido un diagnóstico equivocado dijo que está reexaminando docenas de otros casos.

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El Dr. Steven Laureys dijo haber descubierto cierto grado de conciencia utilizando tecnología de punta en otros pacientes, pero no reveló cuántos. Estudia unos 50 casos por año en el mundo, pero ninguno tan extremo como el de Houben, quien estaba plenamente consciente dentro de un cuerpo paralizado. Muchos se centran en la distinción entre el estado vegetativo y una conciencia mínima.

"Es muy difícil distinguir la diferencia", dijo el martes.

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