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La NASA alista el despegue del transbordador espacial Atlantis para este lunes

La NASA alista el despegue del transbordador espacial Atlantis para este lunes

Tal y como estaba previsto, la NASA lanzó el lunes el transbordador espacial Atlantis rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS).

La NASA alista el despegue del transbordador espacial Atlantis para este...

Baja temperatura

CABO CA'AVERAL - Tal y como estava previsto, el transbordador espacial Atlantis despegó este lunes a las 14:28 horas locales (19:28) rumbo a la Estación Espacial Internacional (ISS), en el último vuelo programado por la NASA para este año 2009.

EN la madrugada los ingenieros del Centro Espacial Kennedy de Cabo Cañaveral procedieron al llenado del tanque externo de combustible del transbordador mientras los seis astronautas, todos hombres, alistaban el lanzamiento.

Las operaciones para cargar en el tanque cerca de dos millones de litros de hidrógeno líquido a muy baja temperatura comenzaron poco antes de las 05:00 de la mañana horas locales (10:00 GMT), dijo Allard Beutel, portavoz del centro de la agencia espacial estadounidense ubicado cerca de Cabo Cañaveral (Florida, sudeste).

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"No hay ningún obstáculo que impida actualmente un lanzamiento a las 14:28 horas locales (19:28 GMT)" como está previsto, indicó poco antes la NASA.

Las previsiones meteorológicas, generalmente la mayor incertidumbre para un lanzamiento, fueron revisadas la noche del domingo con un resultado menos alentador que por la tarde, cuando daba condiciones casi ideales para la partida.

Tiempo favorable

Según Beutel, la Nasa tenía 70% de posibilidades de obtener condiciones atmosféricas ideales para el despegue debido a un pronóstico de nubes demasiado bajas para la tarde en Cabo Cañaveral.

Esta misión (STS-129) de 11 días del Atlantis será la quinta y última de un transbordador en 2009 y está destinada a entregar la mayor cantidad posible de materiales de repuesto pesados y voluminosos para continuar con el mantenimiento de la ISS antes de que la flota de transbordadores quede en Tierra para siempre.

El despegue ocurre tres días después que la NASA anunciara el hallazgo de "abundante" cantidad de agua en un cráter de la luna, descubrimiento que abre nuevos horizontes al programa espacial estadounidense.

Valijas listas

Ayer por la tarde, en la cabina del Atlantis fueron almacenados los equipajes personales de los astronautas junto con un asiento adicional que acomodará el retorno a la Tierra de Nicole Scott, quien ha permanecido como ingeniera de vuelo en la Estación Espacial Internacional (ISS).

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Además, en el atardecer en la rampa de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy, en el sur de Florida, la NASA retiró el andamio rotatorio que protege al transbordador de las inclemencias del tiempo.

Ésta será la penúltima misión del Atlantis. Los tres transbordadores en la flota de la NASA -los otros dos son el Discovery y el Endeavour- pasarán a retiro en uno o dos años.

Dos de estas naves en la flota original -el Challenger y el Columbia- se destruyeron en accidentes que cobrar la vida de 14 astronautas.

Estación llena

Durante su misión de traslado de carga desde la Tierra a la EEI, que orbita a unos 385 kilómetros, los seis hombres del Atlantis comandados por Charlie Hobaugh, compartirán con los seis inquilinos del puesto orbital el problema causado por la falla en un sistema que reprocesa la orina de los astronautas para la obtención de agua potable.

El portavoz de la NASA, Kelly Humphries, explicó que si no se puede reparar el sistema, los astronautas deberán recurrir a las bolsas plásticas para el depósito de orina, o deberán determinar cuántos de ellos usan los dos inodoros en la EEI o el único que hay en el Atlantis.

De todos modos, dijo Humphries, la estación espacial tiene agua suficiente como para las necesidades de los astronautas hasta dentro de seis meses, con o sin el sistema de reprocesamiento.

Misión STS-129

El transbordador estadounidense Atlantis y su tripulación de seis astronautas están preparados para un lanzamiento este lunes hacia la ISS destinado a transportar equipos de mantenimiento.

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El encendido de motores está previsto para las 14:28 horas locales (19:28 GMT) desde el Centro Espacial Kennedy, cerca del Cabo Cañaveral (Florida, sudeste).

Charlie Blackwell-Thompson, directora de pruebas de la Nasa, indicó que los preparativos se desarrollaban normalmente.

"Todos los equipos de la Nasa trabajaron muy duro para preparar este vuelo que esperamos con impaciencia", declaró la directora durante una conferencia de prensa el viernes.

Todos hombres

La cuenta regresiva de la Misión STS-129 fue iniciada el viernes a las 18:00 GMT.

La tripulación, enteramente masculina, está dirigida por Charlie Hobaugh, un coronel de los Marines. Sus miembros llegaron el jueves al Centro Espacial Kennedy desde Houston (Texas, sur), base de los astronautas.

Esta misión STS-129 de 11 días del Atlantis será la quinta y última de un transbordador en 2009.

La misión Atlantis está destinada a entregar la mayor cantidad posible de materiales de repuesto pesados y voluminosos para continuar con el mantenimiento de la ISS antes de que estos transbordadores queden en tierra para siempre.

"Intentamos llevar la mayor cantidad posible de equipos a la Estación", explica Brian Smith, principal director de vuelo de la ISS.

"Llevamos las principales piezas primero, no solamente por su volumen, sino porque son las más importantes para la Estación", subrayó Smith.

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Tres caminatas

Todos los repuestos para la ISS están guardados en dos plataformas exteriores que los astronautas instalarán en la ISS.

Estas y otras tareas previstas necesitarán tres salidas orbitales de seis horas y media cada una por un equipo de dos astronautas.

Estas plataformas, que vacías pesan seis toneladas, tienen una capacidad de 8,8 toneladas.

Entre las piezas de repuesto se encuentran dos giroscopios necesarios para la estabilidad de la Estación, dos reservas de nitrógeno indispensables para el sistema de climatización y una reserva de oxígeno destinada a la cámara de descompresión de la ISS en la cual se alojan los astronautas antes de efectuar una salida espacial.

Atlantis llevará también experimentos científicos destinados a testear materiales para la fabricación de escafandras para un eventual regreso a la Luna.

Proyecto millonario

La ISS es un proyecto en el que participan 16 países, de un costo de $100 mil millones, financiado mayormente por Estados Unidos.

La misión del Atlantis será la quinta y última de un transbordador estadounidense en 2009. Luego de ésta, sólo quedarán cinco vuelos antes del retiro permanente de la flota a partir de 2011.

Una vez que la flota no vuele más, Estados Unidos dependerá principalmente de las naves Soyuz rusas para transportar a sus astronautas a la ISS hasta que la Capsula Orion y su lanzador estén operativos en 2015.

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