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Van 532 millones de litros de petróleo derramados en el Golfo de México...

Van 532 millones de litros de petróleo derramados en el Golfo de México

El enorme derrame de petróleo de BP se convirtió el jueves en el más grande de la historia en el Golfo de México.

Van 532 millones de litros de petróleo derramados en el Golfo de México...

Marca escalofriante

NUEVA ORLEANS - El enorme derrame de petróleo de BP se convirtió el jueves en el más grande de la historia en el Golfo de México, de acuerdo con las estimaciones más graves del gobierno de Estados Unidos, un récord siniestro que subraya la imperiosa necesidad de que la compañía British Petroleum (BP) detenga la fuga.

El petróleo que se ha derramado desde hace dos meses y medio de un pozo submarino averiado a 1,6 kilómetros (1 milla) de la superficie del mar alcanzó la marca de 532 millones de litros (140,6 millones de galones), con lo cual supera los 530 millones de litros (140 millones de galones) derramados por el pozo Ixtoc I en las costas de México de 1979 a 1980.

Aun con las cifras estimadas más bajas de Washington, hay por lo menos 271 millones de litros de petróleo (71,7 millones de galones) en el Golfo.

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Resulta primordial dar seguimiento al total, en parte porque BP PLC, con sede en Londres, sería multada por cada galón derramado, dijo Larry McKinney, director del instituto de investigación del Golfo de México de la Universidad Texas A&M en Corpus Christi.

"Es importante conocer el número porque influye en la restauración y recuperación", dijo McKinney.

Menos de lo anunciado

El cálculo se basa en el rango máximo de barriles derramados por día estimado por el gobierno de Estados Unidos, menos la cantidad que BP dice haber recolectado del pozo con sistemas de contención. BP recuperó una cantidad de petróleo menor a la usual el miércoles, unos 3.667.955 litros (969.000 galones).

Medir el derrame ayuda a los científicos a determinar dónde está el petróleo, oculto bajo la superficie del mar e incluso pegado al lecho marino. El petróleo que no sale a la superficie daña diferentes partes del ecosistema.

"Es una cifra abrumadora desde cualquier punto de vista", dijo Ed Overton, profesor de estudios ambientales de la Universidad Estatal de Louisiana que asesora al gobierno de Estados Unidos sobre derrames de petróleo. "Será mucho mayor al Ixtoc para cuando se termine".

¿Debería BP pagar por el 100 por ciento de los daños causados por el peor derrame de petróleo en la historia de Estados Unidos? Comente aquí.

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Turismo dañado

Sobrepasar el derrame de Ixtoc justo antes del fin de semana del 4 de julio, en el que se celebra la independencia de Estados Unidos y un momento de gran movimiento turístico, es realmente inoportuno, dijo.

El derrame de BP, que empezó luego de la explosión de la plataforma petrolera Deepwater Horizon el 20 de abril, en la que murieron 11 personas, es también el más grande que se ha registrado en mar abierto en tiempos de paz.

Sin embargo, históricamente no es el mayor. El derrame más grande ocurrió cuando fuerzas iraquíes abrieron las válvulas de un terminal y volcaron casi 1.750 millones de litros (460 millones de galones) de petróleo en 1991, durante la guerra del Golfo Pérsico.

Alistan barco

El gobierno de Washington puso el miércoles su nueva esperanza de limpieza en un nuevo y colosal equipo: la embarcación levantadora de agua contaminada con crudo más grande del mundo.

El buque "Una Ballena", de tipo cisterna y bandera de Taiwán, tiene de largo tres canchas y media de fútbol y 10 pisos de alto. Acaba de salir de una extensa modernización que lo alistó para operar específicamente en el Golfo de México, donde las autoridades esperan que pueda succionar hasta 21 millones de galones (casi 80 millones de litros) de agua aceitosa cada día.

"Es absolutamente gigantesco. Es increíble", dijo el profesor Ed Overton, especialista en ciencias ambientales en la Universidad Estatal de Louisiana, quien vio la embarcación la semana pasada en la ciudad de Norfolk en el estado de Virginia.

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Rumbo al Golfo

Mientras el barco formidable se dirigía hacia la costa del Golfo, una serie de grandes olas levantadas por el todavía distante huracán Alex dejaron varias playas de Alabama cubiertas con manchas de petróleo y bolas de alquitrán del tamaño de una manzana. El mar agitado ahuyentó a los buques menores de limpieza hacia puertos por segundo día consecutivo, con lo cual se suspendió la labor de numerosas cuadrillas de trabajadores.

La embarcación grande parece un buque cisterna normal, pero absorbe agua contaminada mediante 12 conductos a cada lado de la proa. Entonces, la idea es que el petróleo sea separado del agua y transferido a otro barco. El agua sería devuelta al mar.

Pero la embarcación nunca ha sido probada, y deja muchas interrogantes sin respuesta. Por ejemplo, el agua salada retiene rastros de petróleo aún después de filtrarse, de modo que la Agencia de Protección Ambiental tendría que autorizar que el agua tratada regrese al Golfo.

"Esto es algo obvio", advirtió Overton. "Están metiendo agua verdaderamente sucia, aceitosa, y regresando agua mucho más limpia"

Primero ensayarán

El barco, propiedad de la naviera taiwanesa TMT Group, fue enviado a Portugal para su modernización y en cuanto ésta terminó fue llevado hacia el Golfo.

La embarcación llegó el miércoles a la costa de Louisiana, donde directivos de TMT prevén reunirse con la Guardia Costera para trazar un ensayo con la nave.

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La Guardia Costera tendrá la última palabra sobre si el barco puede operar en el Golfo. TMT tendrá que acordar términos separados con la empresa petrolera BP, que es la responsable del derrame y paga por la limpieza.

Mientras, el miércoles, en varias partes del Golfo había banderas rojas sacudidas por fuertes vientos que advertían a las personas que se alejaran del agua. Largos tramos de playas estaban manchados con petróleo y bolas de alquitrán que llegaron hasta unos 60 metros (yardas) del agua. Los vientos fueron causados por el huracán Alex que azotó el norte de México con fuerza de categoría 2 en la escala Saffir-Simpsom.

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