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Todo listo para el lanzamiento del Endeavour

El último vuelo del Endeavour -el penúltimo de un transbordador espacial estadounidense- coincide el viernes con la boda de Guillermo de Inglaterra y Kate Middleton, y también tiene los elementos de una historia de amor y superación.

El Endeavour fue lanzado por primera vez al espacio en 1992 y su último...
El Endeavour fue lanzado por primera vez al espacio en 1992 y su último vuelo el viernes -a las 19:47 GMT para una misión de 14 días- será el número 25 de su carrera.

Transbordador realiza su última misión al espacio

WASHINGTON - El último vuelo del Endeavour -el penúltimo de un transbordador espacial estadounidense- coincide el viernes con la boda de Guillermo de Inglaterra y Kate Middleton, y también tiene los elementos de una historia de amor y superación.

El presidente Barack Obama asistirá con su familia al despegue del Endeavour desde el centro espacial Kennedy en Cabo Cañaveral (Florida, sureste). Será la primera vez que un presidente estadounidense va a un lanzamiento desde que Bill Clinton lo hizo en 1998.

Y además hay mucho ruido sobre la asistencia de la congresista Gabrielle Giffords. En enero un joven le dio un disparo en la cabeza durante un acto político, y tras meses de agotadora rehabilitación podrá ir a despedir a su marido astronauta, Mark Kelly, que comandará el último vuelo de esta nave.

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Vuelo histórico

Porque también el vuelo es histórico de por sí: se trata del último que hace este transbordador antes de ser pasado a retiro. Más tarde este año se lanzará el Atlantis y con eso se pondrá fin al programa espacial estadounidense, que ya tiene 30 años.

"Es verdaderamente increíble que ella pueda asistir a este lanzamiento histórico", dijo el portavoz de Giffords, CJ Karamargin, a AFP. "Es algo que ella no quería perderse".

Un joven de 22 años disparó a Giffords (de 40) en la cabeza en las afueras de un supermercado, durante un acto político el 8 de enero. Seis personas murieron en el ataque, entre ellas una niña de 9 años y un juez federal.

Datos del atentado

La bala atravesó el hemisferio izquierdo del cerebro, la parte que controla el habla y el movimiento del lado derecho del cuerpo.

Giffords fue transferida al hospital de rehabilitación TIRR Memorial Hermann en Houston, Texas (sur) a fines de enero.

Los médicos han elogiado su progreso, pero de todas formas no aparecerá ante las cámaras que filmarán el lanzamiento, dijo Karamargin.

"Me reuní con sus médicos" y "nos dieron permiso para llevarla al lanzamiento", había dicho recientemente su marido, quien señaló que su esposa dijo "estupendo" cuando se enteró.

Historia del Endeavour

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El transbordador más joven de la flota original de seis aparatos transportará a la Estación Espacial Internacional (ISS) el espectrómetro magnético Alpha 2 (AMS), un módulo experimental en física fundamental con el que se busca investigar misterios como la existencia de la antimateria o la naturaleza de la materia oscura, invisible.

El Endeavour "nació de la tragedia del Challenger", señaló la NASA, en un texto donde recuerda que la explosión de aquel transbordador en 1986 llevó al Congreso a autorizar un año después la construcción de otra nave espacial.

El transbordador fue lanzado por primera vez al espacio en 1992 y su último vuelo el viernes -a las 19H47 GMT para una misión de 14 días- será el número 25 de su carrera.

La tripulación

La tripulación de seis miembros está conformada por cinco estadounidenses y un italiano, el astronauta Roberto Vittori, de la Agencia Espacial Europea.

Cuando el Endeavour regrese a Tierra, se convertirá en el segundo transbordador de la flota que pase a retiro.

El prototipo Enterprise nunca voló al espacio y el Columbia explotó en 2003 cuando volvía a la Tierra. El Discovery hizo su último despegue en febrero y regresó en marzo, mientras el Atlantis partirá para su última misión en junio.

Condiciones favorables

Ningún obstáculo parece impedir el último lanzamiento del transbordador estadounidense Endeavour, previsto para este viernes con seis astronautas a bordo, entre ellos el esposo de una legisladora herida en un ataque en Texas, informó la NASA el martes.

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"No hemos detectado ningún problema por el momento", dijo Jeremy Graeber, director de pruebas de la agencia espacial estadounidense, en una conferencia de prensa.

Las previsiones meteorológicas son muy alentadoras, con 80% de probabilidades de que haya un tiempo favorable para el momento del lanzamiento, indicó Kathy Winters, principal meteoróloga de la base aérea de Cabo Cañaveral (Florida, sureste).

El despegue está previsto a las 19:47 GMT (15:47 locales) desde la plataforma 39-A del Centro Espacial Kennedy, cerca de Cabo Cañaveral, durante una ventana de lanzamiento de 10 minutos.

Si el vuelo fuera postergado 24 horas, las posibilidades de que haya tiempo favorable el sábado caen a 70%, aunque se remontan a 80% el domingo.

Hasta cuatro intentos

La NASA puede hacer cuatro intentos de lanzamiento entre el 29 de abril y el 4 de mayo, precisó Graeber.

Será el último vuelo del Endeavour y el penúltimo de un transbordador espacial estadounidense. El último vuelo será el del Atlantis, programado para fines de junio.

El objetivo principal de este vuelo es trasladar a la Estación Espacial Internacional (ISS) el espectrómetro magnético Alpha 2 (AMS), un módulo experimental en física fundamental con el que se busca investigar los mayores misterios del universo, como la existencia de la antimateria o la naturaleza de la materia oscura, invisible.

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Cientos de turistas

Los hoteles de la zona están colmados, los vecinos rentan habitaciones de sus casas y los restaurantes duplican sus ofertas a medida que el arribo de miles de turistas para observar el lanzamiento del transbordador espacial Endeavour impulsan la economía de una región que teme por su futuro.

"El programa de transbordadores está terminando, y esta es una de las cosas que todo el mundo quiere hacer antes de morir", dijo Rob Varley, el principal funcionario turístico de la zona. "Muchos dicen, 'epa, sólo nos quedan dos oportunidades'".

Otro motivo de tanto interés es que el comandante de la misión es Mark Kelly, esposo de la congresista Gabrielle Giffords. Ella se recupera de una herida grave sufrida durante un intento de asesinato en enero, pero llegó a Cabo Cañaveral el miércoles y prevé asistir al lanzamiento desde un lugar privado.

Las estimaciones de la concurrencia van desde 250 mil, según el condado de Brevard, hasta 500 mil, según el director de la NASA, y 700 mil, de acuerdo con Varley. La cifra sería similar a la del lanzamiento de John Glenn en 1998 y algunos de los vuelos lunares Apolo de las décadas de 1960 y 1970.

Giffords, llegue muy pronto aquí a tiempo para nuestro despegue del viernes", dijo Kelly a la multitud entre la que había integrantes de las familias de la tripulación y periodistas.

"Venir al despegue es algo que ella esperaba hacer desde hace mucho tiempo", afirmó. "Ella se esfuerza al máximo para garantizar que los médicos le permitan venir. Está más que médicamente lista para estar aquí, está emocionada por hacer el viaje", agregó.

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