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Dos años después de heredar un Pentágono dividido en tres conflictos, Leon Panetta deja en otras manos el cargo.

Leon Panetta consigue su retirada

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Dos años después de heredar un Pentágono dividido en tres conflictos, Leon Panetta deja en otras manos el cargo.

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Dos años después de heredar un Pentágono dividido en tres conflictos, Leon Panetta deja en otras manos el cargo.

El legado del secretario de Defensa

Dos años después de heredar un Pentágono dividido en tres conflictos, Leon Panetta deja en otras manos la retirada del único que queda, el de Afganistán, para conseguir, tras casi cinco décadas de servicio, la suya propia.

La agencia Efe recuerda que a sus 74 años, Panetta ha sido congresista, experto en finanzas, espía y jefe de las Fuerzas Armadas, pero su reloj de pulsera en Washington siempre ha marcado la hora de California, el hogar al que ansía volver desde hace años para dedicarse a su familia y su granja de nueces.

Tras dos años al frente de la CIA en los que supervisó la operación que acabó con Osama Bin Laden en mayo de 2011, Panetta cedió a las presiones de la Casa Blanca para retrasar la jubilación que tanto deseaba y hacerse cargo del Pentágono, donde ha gestionado el fin de la misión de combate estadounidense en Afganistán.

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Si su antecesor, Robert Gates, supervisó el aumento de tropas en Afganistán en 2010, Panetta formalizó el calendario de retirada acordado con la OTAN y deja a su sucesor, Chuck Hagel, un único interrogante por despejar, el del número de soldados que permanecerán allí después de 2014.

Cuando asumió el Departamento de Defensa, Estados Unidos tenía otros dos conflictos abiertos: el de Irak, donde la retirada se completó en diciembre de 2012, y la misión de la OTAN para derrocar a Muamar el Gadafi en Libia, donde las tropas estadounidenses tuvieron un papel clave.

Aunque su rol en esos casos ha consistido prácticamente en rematar el trabajo de Gates, Panetta ha conseguido ejercerlo de forma creíble, acallando a quienes criticaron su escasa experiencia en el terreno militar.

La constante lucha contra la discriminación

Hijo de inmigrantes italianos, Panetta ha hecho de la lucha contra la discriminación una de las causas de su vida, algo que ha demostrado en su vigorosa defensa de la política que permite a los homosexuales expresar su orientación sexual en el Ejército, impulsada por su antecesor e implementada bajo su mandato.

Pero quizá la causa de la que está más orgulloso es la última que ha marcado su mandato: el fin del veto a las mujeres en las unidades que participan en primera línea de combate, algo que, según sus asesores más cercanos, se empeñó en finalizar antes de abandonar su cargo.

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"Yo he vivido el sueño americano, y se trata de dar a todo el mundo la posibilidad de triunfar. No hay garantías, pero todos deberían tener una oportunidad", dijo esta semana en una entrevista con la cadena de radio pública NPR.

El mandato de Panetta ha estado además marcado por la perpetua amenaza de recortes automáticos al presupuesto de Defensa, una posibilidad que ha criticado abiertamente, y el reto de los ataques informáticos, que en octubre de 2012 definió como un "ciber Pearl Harbor" en potencia.

"Enfrentamos literalmente miles de ciberataques cada día contra nuestro Gobierno", aseguró el miércoles en un discurso de despedida en la Universidad George Washington.

Al tiempo que cierra su etapa como titular de Defensa, el anterior cargo de Panetta ha vuelto a cobrar protagonismo a través de la película "Zero Dark Thirty", donde un férreo James Gandolfini asume el papel de liderazgo que él tuvo en la operación contra Bin Laden.

La renovada polémica sobre el programa de "drones" que él supervisó desde la CIA puede empañar en cierto grado su legado, aunque él se muestra orgulloso de la agencia que él ayudó a redefinir tras una etapa de desprestigio en torno al 11-S y los interrogatorios extrajudiciales.

"En muchos sentidos, no soy capaz de resistirme a un reto", dijo a NPR respecto a su decisión de tomar las riendas de la CIA en 2009.

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Su historia personal

Casado, con tres hijos y cinco nietos, Panetta nació el 28 de junio de 1938 en Monterrey (California) y recibió una educación católica que cita muchas veces cuando sale el tema de los "drones", para asegurar que "quitar vidas no es algo que me tome a la ligera".

Graduado en Derecho en la Universidad de Santa Clara, trabajó como abogado hasta iniciar su carrera política, primero del lado republicano en el Gobierno de Richard Nixon (1969-1974) y después en el Partido Demócrata, donde aseguraba buscar un enfoque más centrista y respetuoso con los derechos civiles.

Gracias a su andadura como representante demócrata entre 1977 y 1993, y su posterior trabajo en el gabinete de Bill Clinton (1993-2001), Panetta abandona la vida pública con un prestigio reconocido incluso por quienes nunca creyeron que un hombre de rostro tan afable pudiera tener la mano tan firme.

Obama lo reconoció

El presidente de EEUU, Barack Obama, destacó la contribución del secretario de Defensa, a la igualdad en las Fuerzas Armadas como parte de su legado, durante una ceremonia oficial de despedida, a pocos días de abandonar definitivamente el cargo tras dos intensos años.

Obama destacó las virtudes de su segundo secretario de Defensa, durante una ceremonia de despedida en la base Myer (Virginia), en la que también participó el jefe del Estado Mayor Conjunto, Martin Dempsey, y donde Panetta estuvo acompañado de su esposa, Silvia, y de su mascota, Bravo, un golden retriever del que no se separa.

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El mandatario recordó que durante su periodo al frente del Pentágono, Panetta supervisó la derogación de la ley que prohibía a los homosexuales declarados servir en filas y la apertura a las mujeres de los puestos en primera línea de combate.

"Será recordado por el progreso histórico para dar la bienvenida a más de nuestros conciudadanos al servicio militar (...) haciendo mucho más fuertes nuestras Fuerzas Armadas y nuestra nación", señaló.

Algo de lo que el propio Panetta dijo sentirse "particularmente orgulloso" cuando tomó la palabra. "Hemos expandido oportunidades a todo el mundo que sirve en las Fuerzas Armadas", añadió Panetta, quien subrayó que "en una democracia, todo el mundo debe tener la oportunidad de servir".

Obama recordó además que bajo la supervisión de Panetta, se puso término a la guerra de Irak; inició el proceso de retirada de Afganistán que se completará el próximo año y se ha luchado de forma "implacable" contra Al Qaeda y sus afiliados.

Panetta agradeció emocionado

Panetta, de 74 años, que se convirtió el 1 de julio de 2011 en el vigésimo tercer secretario de Defensa, después de haber servido dos años como director de la Agencia Central de Inteligencia (CIA), se retira para volver a su California natal.

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No obstante, permanecerá en el cargo hasta que el Senado confirme a su sucesor. Obama ha nominado al exsenador republicano Chuck Hagel, un veterano de la guerra de Vietnam "con la experiencia, la opinión y la visión que nuestras tropas merecen", señaló el mandatario.

Panetta, por su parte, que agradeció emocionado las palabras del presidente, recordó la labor de los hombres y mujeres en las Fuerzas Armadas y señaló que los momentos más duros que le han tocado vivir como jefe del Pentágono han sido las cartas que ha tenido que escribir a las familias de los fallecidos en Irak y Afganistán.

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