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En duda el Discovery

En duda el Discovery

La NASA lanzó al espacio al transbordador espacial Discovery. Fue el primer despegue nocturno en cuatro años.

A la hora prevista

CABO CA'AVERAL, Florida - Con cielo despejado y bajas temporaturas, el transbordador espacial Discovery fue lanzado el sábado a las 20:47 horas local (01:47 GMT del domingo) desde la plataforma 39B de lanzamiento del Centro Espacial Kennedy, en Cabo Cañaveral, Florida.

La nave, con siete tripulantes a bordo, emprendió una misión de 12 días hacia la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés).

La nave despegó a la hora prevista por la NASA tras un primer intento fallido de lanzamiento el jueves.

Segundos después de dejar la plataforma de despegue, la luz de los motores del Discovery iluminó el cielo de la Florida en el primer despegue nocturno de un transbordador espacial en cuatro años.

El fulgor del transbordador convirtió la noche en día para los espectadores reunidos en el Centro Espacial Kennedy. Un cielo nublado con ráfagas violentas de vientos previamente en el día dio paso a un cielo despejado y a una suave brisa a la hora del lanzamiento.

El primer intento

Nubes bajas forzaron a la agencia espacial a cancelar un intento la noche del jueves que se extendió hasta que definitivamente ya no fue posible lanzar. Los jefes de área decidieron no volver a intentar el viernes porque el pronóstico del clima parecía peor aun.

"Cuarenta y ocho horas hacen una gran diferencia", informó Mike Leinbach, director de lanzamiento, a la tripulación del Discovery.

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El comandante Mark Polansky respondió: "Estamos a la espera de iluminar el cielo nocturno".

Los dos cohetes propulsores del Discovery se separaron como estaba previsto del módulo orbital dos minutos después del lanzamiento.

Cierre de la escotilla

Vestidos con los trajes espaciales color naranja, los astronautas dejaron su base en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral (Florida, sureste) hacia las 17:00 horas local (22:00 GMT) para ir a la plataforma de lanzamiento 39B, a 15 km de distancia, en el acostumbrado bus plateado.

Al llegar, comenzaron el embarque que debía durar cerca de una hora.

El cierre de la escotilla del Discovery se hizo a las 18:42 horas local (23:42 GMT).

Pruebas previas

La tripulación debe luego efectuar una serie de pruebas, particularmente de impermeabilidad de la cabina.

Cerca de cuarenta minutos antes del lanzamiento, el director del vuelo consultará con todos los responsables de la misión para una última evaluación de los parámetros técnicos y de la meteorología, y luego decidirá si prosigue o no con la cuenta regresiva.

El clima

En el último pronóstico meteorológico mejoraron las condiciones del día, dando un 40 por ciento de posibilidad de un tiempo favorable para el lanzamiento, que estaba agendado para las 20:47 horas local (01:47 GMT del domingo).

La nave tiene una ventana de lanzamiento de 10 minutos.

Los responsables de la misión estaban preocupados por el tiempo frío, ventoso y nublado del sábado, dos días después de que el lanzamiento del Discovery fuera cancelado a último minuto debido a nubosidad baja.

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Sin embargo, las condiciones meteorológicas eran favorables en dos de los tres puntos de aterrizaje de emergencia del transbordador: Moros (España) e Istres (Francia).

La nubosidad baja interfiere con las cámaras que monitorean el ascenso de la nave y supone un riesgo en la visibilidad si el comandante del transbordador debe realizar un aterrizaje de emergencia en el Centro Espacial Kennedy.

Qué si no salía

Si se hubiese decidido no lanzar el Discovery el sábado por la tarde, la NASA probablemente haría una nueva tentativa el domingo por la noche, cuando se preveía un 40 por ciento de posibilidades de condiciones favorables.

El lanzamiento del Discovery era posible en principio hasta el 26 de diciembre.

Pero después del 17 de diciembre, la NASA debía reprogramar las computadoras de la nave para que pudieran pasar del día 365 de 2006 al primer día de 2007 sin perder su sincronización con los sistemas en el suelo.

La ventana próxima de tiro se abrirá a mediados de enero.

Cada aplazamiento de un viaje del Discovery le cuesta a la NASA 500 mil dólares.

La misión del Discovery

La misión STS-116 del Discoveryestá a cargo de siete astronautas que continuarán con la construcción de la Estación Espacial Internacional (ISS).

Lanzamiento: Sábado 9 de diciembre a las 20:47 horas local (01:47 GMT del domingo) desde plataforma 39B en el centro espacial Kennedy, cerca de Cabo Cañaveral, en Florida (sudeste).

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Ventana de tiro: 5 minutos.

Transbordador: Discovery, uno de los tres restantes de la flota, junto con el Atlantis y el Endeavour.

Duración prevista de la misión: 11 días, 18 horas y 40 minutos.

Aterrizaje previsto: 12 días después del lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy o, si la meteorología no lo permite, en la base militar de Edwards en California (oeste) o White Sands (Nuevo México, sudoeste).

Aterrizaje de emergencia en caso de problemas durante la fase de lanzamiento: Zaragoza (España). Bases alternativas: Moron (España) e Istres (Francia). Si el transbordador está suficientemente cerca, también puede volver al Centro Espacial Kennedy.

Altitud de inserción en órbita: 225,3 km.

Altitud de encuentro con la ISS: 350,8 km.

Tipo de misión: Traslado e instalación de un segmento metálico de ensamblaje de dos toneladas, denominado P5, que mide 3,3 metros de largo, 4,4 metros de ancho y 3,2 metros de altura, que extenderá la estructura de la ISS. Los astronautas también harán de nuevo el sistema eléctrico y de climatización de la estación y pondrán en funcionamiento los nuevos paneles solares.

Salidas al espacio: Tres, de una duración de 6 horas y medida cada una, en el cuarto, sexto y octavo día de la misión.

Peso del transbordador en el lanzamiento, incluido el tanque de combustible externo y los dos cohetes de apoyo: 2.052 toneladas métricas.

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Peso de la nave y de la carga útil en el despegue: 120,52 toneladas.

Peso de la nave en el aterrizaje: 102,30 toneladas.

Carga útil: el segmento metálico P5, un pequeño módulo presurizado denominado SPACEHAB que contiene varios equipamientos, entre los cuales hay un sistema de producción de oxígeno, así como víveres y otros materiales.

Apagarán la luz

Durante la estadía en la ISS, los astronautas también deben rehacer el sistema de conexiones eléctricas, lo que obligará a cortar momentáneamente la corriente en gran parte de la estación.

También activarán los paneles solares gigantes instalados en septiembre, que duplicarán la potencia eléctrica actual de la estación.

Todas estas tareas, de extrema complejidad según los responsables de la NASA, precisarán tres salidas espaciales de casi 20 horas en total.

La misión también servirá para reemplazar a uno de los tres miembros de la tripulación de la ISS, el alemán Thomas Reiter de la Agencia espacial europea, en la estación desde julio, y que volverá a la Tierra en el Discovery.

Su lugar será ocupado por la estadounidense Sunita Williams.

La tripulación La tripulación del transbordador espacial estadounidense Discovery, cuyo lanzamiento está previsto el sábado 9 de diciembre para la misión STS-116, tiene siete miembros: dos mujeres y cinco hombres, entre los cuales un sueco.

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Mark Polansky, 50 años. Comandante de a bordo. Piloto de prueba de la Fuerza Aérea estadounidense e ingeniero aeroespacial, ingresó a la NASA en 1992 y se unió al cuerpo de astronautas en 1996. Ya hizo un vuelo en transbordador (Atlantis) como copiloto en 2001, acumulando en total 309 horas en el espacio. Como piloto de avión, contabiliza más de 5 mil horas de vuelo en más de 30 tipos de aparatos. Está casado y tiene una hija.

William Oefelein, 41 años, copiloto. Ex piloto de pruebas, ingresó a la NASA en 1998 y se convirtió en astronauta dos años después. Tiene más de 3 mil horas de vuelo en unos 50 tipos de aviones. Esta será su primera misión en el espacio. Tiene dos hijos.

Nicholas Patrick, 42 años, especialista de misión. De origen británico, es ciudadano estadounidense desde 1994. Diplomado de la universidad de Cambridge en Inglaterra y del Massachusetts Institute of Technology (noreste). Ex piloto de la Royal Air Force e ingeniero mecánico con un doctorado y tres patentes de invención, es astronauta de la NASA desde 1998. Será su primer vuelo espacial. Su función será manipular el brazo robótico del Discovery. Está casado.

Robert Curbeam, 44 años, especialista de misión. Este ex piloto de pruebas negro es el miembro de la tripulación con más experiencia orbital, con más de 593 horas en el espacio, acumuladas en vuelos de transbordador en 1997 y 2001. En su última misión hizo tres caminatas espaciales, de 19 horas, para instalar en la ISS el laboratorio estadounidense Destiny. Realizará las tres salidas espaciales previstas en esta misión. En la NASA desde 1994, Curbeam es astronauta desde 1995. Tiene dos hijos.

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Crister Fuglesang, 49 años, especialista de misión. Pertenece al cuerpo de astronautas de la Agencia Espacial Europea y es el primer sueco en viajar al espacio. Tiene un doctorado en física de las partículas. Se unió a la NASA en 1996, donde se entrenó para ser especialista de misión. Realizará dos de las tres salidas orbitales con Curbeam. Está casado y tiene tres hijos.

Joan Higginbotham, especialista de misión. Para esta afroestadounidense, ingeniera eléctrica, que hizo toda su carrera en la NASA, donde entró en 1987, es su primer vuelo espacial. Tendrá que manipular el brazo robótico de la ISS.

Sunita Williams, 41 años, especialista de misión. Ex pilota aeronaval, con más de 2.770 horas de vuelo en 30 tipos de aparatos, tendrá su primera misión en el espacio. Reemplazará en la ISS al astronauta alemán de la agencia europea Thomas Reiter, para una estadía de seis meses como ingeniera de vuelo. Hará también la tercera salida espacial con Bob Curbeam. La ISS alberga también a los astronautas estadounidense Michael Lopez Alegria y ruso Mikhail Tuyrin. Thomas Reiter, desde julio en la ISS, volverá a la Tierra en el Discovery.

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