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Poco antes de tomar su posición en la nave el Comandante Christopher Ferguson, dijo este es para él “uno de esos momentos en que necesitan que te pellizquen para comprobar si estás despierto”.

El Atlantis inició su última misión al espacio

El Atlantis inició su última misión al espacio

En un despegue histórico, el Atlantis partió al espacio el viernes en el último viaje del programa de transbordadores de la NASA.

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Poco antes de tomar su posición en la nave el Comandante Christopher Ferguson, dijo este es para él “uno de esos momentos en que necesitan que te pellizquen para comprobar si estás despierto”.

Tormentas podrían retrasar el lanzamiento del transbordador espacial

CABO CA'AVERAL, Florida " En un despegue histórico, el Atlantis partió al espacio el viernes en el último viaje del programa de transbordadores de la NASA.

Cuatro astronautas se encuentran a bordo en ruta a la Estación Espacial Internacional, adonde transportan provisiones.

Cientos de miles de espectadores se agolparon en Cabo Cañaveral y los poblados circundantes para despedir la nave. El Centro Espacial Kennedy estaba atestado de trabajadores, astronautas y 45 mil invitados, la máxima cantidad permitida.

El vuelo durará 12 días. Si el clima lo permite, el Atlantis regresará al Centro Kennedy, donde será exhibido al público.

Había verviosismo

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En la víspera, los ingenieros de la NASA habían advertido que el clima podría postergar uno o dos días el comienzo de la misión STS-135, que tiene como objetivo la Estación Espacial Internacional.

El jueves, una tormenta eléctrica retrasó inspecciones finales de la nave. La NASA advirtió de que condiciones meteorológicas turbulentas procedentes del Caribe dejan tan solo 30% de posibilidades de tener buenas condiciones de lanzamiento.

El cielo se volvió de un gris desalentador y varios truenos resonaron en el Centro Espacial Kennedy cuando los ingenieros se disponían a llevar a cabo un retiro temprano (16:00 GMT) del jueves de la estructura rotatoria en torno al Atlantis.

"El equipo de lanzamiento del transbordador espacial evalúba la posible caída de un rayo en un radio de un tercio de milla de la plataforma de lanzamiento 39A", dijo la NASA en un comunicado.

Los ingenieros revisaron datos para determinar si el rayo había afectado al transbordador espacial Atlantis o cualquier equipamiento de apoyo en tierra de la plataformaó.

"Continuas tormentas eléctricas han impedido que los equipos lleven a cabo una inspección detallada de la plataforma, que debe llevarse a cabo antes de que la estructura rotatoria pueda ser retirada del transbordador", indicó. Pero no hubo problemas.

Homenaje de Obama

El presidente Barack Obama rindió el miércoles homenaje al  programa de la NASA, que consideró "un logro extraordinario", aunque dijo que la agencia necesita nuevos avances tecnológicos para revitalizar su misión de explorar el universo.

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"El transbordador hizo un trabajo extraordinario en los experimentos en órbita baja, la Estación Espacial Internacional, el traslado de carga. Fue un logro extraordinario. Y estamos muy orgullosos del trabajo que hizo", dijo el mandatario, interrogado vía Twitter sobre la situación de Estados Unidos en términos de exploración espacial.

"Pero ahora, lo que necesitamos es ese próximo avance tecnológico", agregó.

El Atlantis fue lanzado este viernes en una misión de 12 días y que marca el último vuelo de un transbordador espacial estadounidense, un programa que ya tiene 30 años.

Atlantis entró en la historia

El lanzamiento del Atlantis, este viernes, marca la última misión del programa de 30 años de transbordadores de Estados Unidos que permitió la construcción de la Estación Espacial Internacional (ISS).

Este último despegue del Atlantis para una misión de 12 días es el número 135 del programa y se estima que fue presenciado por un millón de personas.

La misión -conocida como STS-135- tiene como finalidad transportar la mayor cantidad posible de provisiones a la ISS, cuya utilización fue prolongada el año pasado hasta al menos 2020.

El Atlantis es el cuarto transbordador espacial construido por Estados Unidos. Tuvo su bautismo espacial el 3 de octubre de 1985 y al regresar a Tierra habrá realizado 33 vuelos; 14 de ellos a la ISS, antes de ir a un museo.

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La tripulación

En el Atlantis viajan cuatro astronautas estadounidenses -contra siete habitualmente- todos muy experimentados, entre ellos el piloto Chris Ferguseson, de 49 años, y el copiloto Doug Hurley, de 44 años.

Se necesitaron 25 vuelos de transbordadores desde 1998 para terminar el proyecto de la Estación en el cual participaron 16 países, entre ellos Estados Unidos, Rusia, Canadá, Japón y varios países europeos, y que costó $100 mil millones.

El programa de transbordadores vivió dos episodios trágicos: el accidente del Challenger en 1986 y el del Columbia en 2003, que dejaron en total 14 muertos.

El fin del programa de transbordadores es un auténtico golpe para la economía local. Unos 8 mil empleos directos y cerca de 20 mil indirectos desaparecerán según funcionarios locales.

"Sabíamos desde hace algunos años que el programa del transbordador iba a terminar; (es) un programa al cual muchos de sus técnicos e ingenieros consagraron 30 años de su vida y con el final ahora próximo el ánimo es cada vez más sombrío", dijo recientemente Mike Leinbach, director del lanzamiento.

Término oficial

Luego que el Atlantis regrese a la Tierra, el programa de transbordadores de Estados Unidos concluirá de forma oficial, dejando a Rusia como la única nación en el mundo capaz de transportar astronautas al espacio.

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Compañías privadas compiten para construir la próxima generación de naves espaciales estadounidenses, pero es poco probable que terminen de construir un vehículo de este tipo antes de 2015.

Con la última misión del transbordador, "damos la vuelta a una página de la historia espacial pero el liderazgo estadounidense en el espacio continuará", afirmó el viernes el jefe de la NASA, Charles Bolden.

"Tenemos que hacer las cosas de otra forma", añadió Bolden, refiriéndose a las actuales dificultades presupuestarias de Estados Unidos.

Así, Bolden defendió la anulación del programa Constellation por el presidente Barack Obama.

"Debemos concentrarnos en la exploración espacial habitada lejana -- desarrollando nuevas tecnologías -- y alentando a aquellos que innovan (...) a asegurar vuelos sobre la órbita terrestre baja hacia la Estación Espacial Internacional.

Según él, "la Estación es el apogeo de nuestras realizaciones tecnológicas actuales y un camino hacia el resto del sistema solar".

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