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El Discovery es el más antiguo de los tres y el más viajero, con 230 millones de kilómetros (143 millones de millas) en 39 vuelos a lo largo de 26 años

Discovery se acopló a la Estación Espacial Internacional

Discovery se acopló a la Estación Espacial Internacional

El transbordador Discovery se acopló este sábado a la Estación Espacial Internacional (ISS) por última vez, informó la agencia espacial estadounidense NASA.

El Discovery es el más antiguo de los tres y el más viajero, con 230 mil...
El Discovery es el más antiguo de los tres y el más viajero, con 230 millones de kilómetros (143 millones de millas) en 39 vuelos a lo largo de 26 años

El transbordador ejecuta su última misión al espacio

WASHINGTON - El transbordador Discovery se acopló este sábado a la Estación Espacial Internacional (ISS) por última vez, informó la agencia espacial estadounidense NASA.

El acople del Discovery en su última misión espacial se produjo a las 19:14 GMT, dos minutos más tarde de lo previsto, indicó el comentarista de la televisión de la NASA que retransmitió en directo la operación.

La comunicación entre la ISS y el Discovery será abierta a las 21:18 GMT, precisó la NASA.

Discovery inició su 39 y última misión el jueves pasado cuando despegó desde el centro espacial Kennedy en Florida (sureste) con seis tripulantes.

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El vuelo del transbordador marcó el inicio del fin del programa, ya que ahora sólo restan dos misiones, la del Endeavour el 19 de abril y la del Atlantis, si la NASA obtiene el presupuesto necesario, a fines de junio.

Si el Atlantis despega, el programa de transbordadores completará 135 misiones.

Viaje demorado

"¿Por qué tardaron tanto?", les preguntó el comandante de la estación en órbita, Scott Kelly.

El Discovery debió haber llegado en noviembre, pero el lanzamiento se demoró por grietas en el tanque de combustible. Partió finalmente el jueves cuando sólo le quedaban dos segundos de margen en la franja propicia para partir.

"No sé", respondió el comandante del transbordador, Steven Lindsey. "Aguardamos hasta los dos últimos segundos".

El acoplamiento se produjo a 355 kilómetros (220 millas) sobre Australia.

El Discovery, en su viaje final, pasará por lo menos una semana acoplado a la estación. Ha llevado una cámara llena de suministros, así como el primer robot humanoide lanzado al espacio.

El compartimento será agregado permanentemente a la estación orbital a principios de la semana próxima.

Una docena de inquilinos

En total, habrá doce personas a bordo de las dos naves acopladas en representación de Estados Unidos, Rusia e Italia.

Antes de acoplarse, el Discovery hará un lento giro de 360 grados para que las cámaras de la estación espacial puedan detectar cualquier signo de daño durante el lanzamiento. Por lo menos cuatro piezas se desprendieron del tanque de combustible durante el lanzamiento del jueves.

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Las autoridades de la NASA no creen que el transbordador haya sufrido daños. Pero como precaución, y debido al desastre del Columbia en el 2003, toda tripulación de los transbordadores debe revisar minuciosamente todo posible daño a la capa protectora térmica.

El Discovery es la primera nave de la flota que será retirada este año. El Endeavour y después el Atlantis cerrarán el programa de 30 años a mediados de año.

Discovery es el más antiguo de los tres y el más viajero, con 230 millones de kilómetros (143 millones de millas) en 39 vuelos a lo largo de 26 años.

Viaje número 39

El Discovery realiza su vuelo 39 al espacio y es el más antiguo de los tres transbordadores que quedan de la flota y el que ostenta además el palmarés histórico más prestigioso.

El Columbia, el primer transbordador que voló -en abril de 1981-, fue destruido en un accidente en febrero de 2003 en el que murieron siete astronautas. Y el Challenger, el segundo transbordador que hizo vuelos orbitales a partir de abril de 1983, explotó 73 segundos después de despegar en enero de 1986. Murieron siete astronautas, entre ellas una maestra de escuela.

El siguiente en antigüedad es el Discovery.

Fue lanzado por primera vez el 30 de agosto de 1984 y acumuló la mayor cantidad de vuelos que cualquier otra nave espacial (352).

Números históricos

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El Discovery ha transportado además al mayor número de astronautas (246). Entre ellos, a la primera mujer que piloteó un transbordador, Eileen Collins, y a la persona más anciana en ir al espacio: el ex senador John Glenn, quien entonces tenía 77 años. Fue el primer civil estadounidense que viajó a la órbita terrestre, en 1962.

El transbordador Discovery también fue la primera nave espacial estadounidense que transportó a un cosmonauta ruso, Serguei Krikalev, en febrero de 1994. Y también fue la primera que llevó -en 1985- a un legislador estadounidense al espacio exterior, el senador de Utah (centro) Jake Garn.

El Discovery le ha dado la vuelta a la Tierra 5.628 veces, a 28.000 Km/hora, y ha recorrido cerca de 230 millones de kilómetros, lo que equivale a viajar ida y vuelta de la Tierra a la Luna 288 veces.

Legado insuperable

La puesta en órbita del Hubble en 1990, el primer telescopio espacial que revolucionó la astronomía, fue uno de los momentos históricos más importantes para el Discovery.

También fue el primer transbordador espacial que capturó un satélite para conducirlo de regreso a la Tierra.

Por último, es el único transbordador que ha visitado dos estaciones espaciales. Primero viajó a la estación MIR, puesta en órbita por la ex Unión Soviética en 1986 y que fue desmantelada y precipitada en el océano en 2001, y luego la ISS, en cuya construcción ha colaborado enormemente.

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