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Derrame de crudo en el Golfo de México sería casi cuatro veces más de lo...

Derrame de crudo en el Golfo de México sería casi cuatro veces más de lo reconocido

Derrame de crudo en el Golfo de México sería casi cuatro veces más de lo reconocido

El monto de hidrocarburos que sigue escapando al Golfo de México es considerablemente mayor al reconocido.

Derrame de crudo en el Golfo de México sería casi cuatro veces más de lo...

Mar de dificultades

NUEVA ORLEANS - Aunque British Petroleum (BP) está recolectando cada día una mayor parte del petróleo que se fuga desde su pozo, los científicos de un equipo que analiza el flujo de crudo dijeron que el monto de hidrocarburos que sigue escapando al Golfo de México es considerablemente mayor que el reconocido por la empresa y el gobierno de Washington DC.

Las afirmaciones se suman al trabajo a marchas forzadas de BP para construir un tapón más grande y a sus aparentes dificultades para procesar de inmediato todo el petróleo recolectado. Ello ha reforzado la impresión de que la compañía sigue enfrentando una serie de complicaciones para lidiar con la catástrofe ecológica.

El tapón que fue colocado en el pozo la semana pasada recolectó unos 2,3 millones de litros (620,000 galones) de petróleo el lunes, y otros 1,25 millones de litros (330,000 galones) hasta el mediodía del martes. Luego, envió ese petróleo a un barco en la superficie, dijo el almirante de la Guardia Costera, Thad Allen, el principal funcionario nombrado por el gobierno para enfrentar esta crisis.

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Ello significaría que el tapón captura más de la mitad del petróleo fugado, con base en el estimado gubernamental de que entre 2,25 millones de litros (600,000 galones) y 4,5 millones de litros (1,2 millón de galones) se fugan cada día desde el fondo del mar.

Informes de prensa en las dos primeras semanas del desastre ecológico mencionaban una fuga de 1,2 millones de litros diarios de crudo.

Optimismo controlado

Las labores se realizan en un momento en que el jefe de operaciones de BP, Doug Suttles, se mostró optimista sobre los progresos para contener el petróleo, previstos para la próxima semana.

Durante una visita a Alabama, Suttles dijo a The Associated Press que la llegada de una segunda embarcación en los próximos días para ayudar a bombear el petróleo desde el pozo submarino ayudaría a que los ingenieros progresen aún más, pese a que prosiguen las críticas a BP sobre su forma de enfrentar el desastre.

Un equipo de investigadores y funcionarios gubernamentales integrado por la Guardia Costera y coordinado por el director del centro federal de Estudios Geológicos de Estados Unidos estudia el flujo de crudo y espera presentar sus hallazgos más recientes en los próximos días, en torno del mayor derrame petrolero en la historia del país.

¿Cree que el Gobierno ha hecho todo lo posible para exigir a BP que detenga el derrame y pague todos los daños causados por la catástrofe? Comente aquí.

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Cifra espeluznante

En una entrevista con la AP, un miembro del equipo, el profesor Steve Wereley de la Universidad de Purdue, dijo que una "conclusión razonable" pero no definitiva del equipo apuntaba a que entre 3 millones y 6,8 millones de litros (798.000 y 1,8 millón de galones) se escapan diariamente.

"BP afirma que captura la mayoría del flujo, lo que creo que es falso, según podremos comprobar muy pronto", dijo Wereley. "¿Por qué no muestran ellos al público estadounidense las imágenes de antes y después? Esto es estrictamente un estimado, y ellos lo hacen ver como un hecho".

A fin de instalar apropiadamente el tapón, los ingenieros de BP tuvieron que cortar el ducto retorcido y roto del pozo petrolero. Ello aumentó el flujo de petróleo, como ocurriría cuando se desdobla una manguera. BP y otros advirtieron que ello ocurriría. El gobierno informó que el flujo aumentó aproximadamente 20%.

Acerca de los esfuerzos para contener el derrame y la incertidumbre para estimar cuánto petróleo escapa, Allen dijo: "Nunca he señalado que esto iba bien. Hacemos todo lo que podemos".

Sólo lo redujo

Paul Bommer, profesor de ingeniería sobre petróleo de la Universidad de Texas y miembro del equipo investigador, dijo que el tapón parece haber reducido el flujo, pero hay todavía mucho petróleo que se va al mar. Ello parecía evidente a partir de las tomas de video submarinas, que seguían mostrando una gran columna de gas y petróleo elevándose hacia el agua.

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El equipo actual que recolecta el petróleo se acercaría a su capacidad máxima de procesamiento diario en la superficie. BP informó que aumentaría esa capacidad al traer una plataforma flotante que podría procesar buena parte del flujo.

Añadió que el poder adicional de bombeo podría reducir aún más el derrame para comienzos de la próxima semana, cuando el presidente Barack Obama tiene previsto realizar su cuarta visita a la costa del Golfo de México desde que comenzó el desastre.

La compañía informó también que utilizará un dispositivo que vaporiza y quema el petróleo, mientras trabaja para diseñar un nuevo tapón, que pueda capturar más crudo.

Al principio, Suttles señaló que el derrame quedaría reducido a "un flujo relativamente pequeño e irregular" para el lunes o el martes. Más tarde, BP buscó aclarar los comentarios, al señalar que, si bien la compañía tenía optimismo de alcanzar progresos cuantificables en el flujo de petróleo la próxima semana, tardaría más tiempo para llegar al punto en que el derrame representara un flujo pequeño.

Científicos alertan

Grandes franjas de petróleo se mantienen suspendidas sin integrarse a la marea negra y circulan en las profundidades del Golfo de México, una situación que puede ser devastadora para el ecosistema submarino de la región, advirtieron el martes científicos de Estados Unidos.

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"Muestras de agua tomadas en la zona y analizadas por especialistas mostraron extensas franjas de petróleo en profundidades marinas", dijo a la AFP el oceanógrafo Yonggang Liu, de la Universidad del Sur de Florida (USF), que advirtió sobre sus graves efectos.

"Ese petróleo en aguas profundas es invisible para los satélites" de observación, indicó Liu, de la Escuela de Ciencias Marinas de la USF, que integra un equipo de expertos de varias entidades que siguen la trayectoria y circulación del derrame en la superficie y las profundidades del Golfo.

Imposible limpiar

El hecho de mantenerse oculto bajo el mar no hace que sea menos nocivo, sino todo lo contrario, ya que hace casi imposible su limpieza y combatir sus efectos, advierten los especialistas.

"No hace falta más que un pensamiento lógico para ver que el ecosistema en aguas profundas del Golfo va a ser afectado (...). El impacto puede ser muy grande en toda la cadena alimentaria, en especies de peces sensibles y en pequeñas criaturas del océano", consideró Liu.

Pese a las evidencias, la compañía petrolera británica BP, responsable del derrame, ha sostenido la tesis de que el crudo sube a la superficie y no se expande en las profundidades.

"Los datos hablan por sí solos", dijo Steven Murawski, funcionario del servicio oceánico y meteorológico estadounidense (NOAA, en inglés) durante una conferencia de prensa junto a expertos de la USF en la que se refirieron a datos obtenidos en aguas del Golfo.

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Estudio del fondo

Los expertos dijeron que muestras tomadas por embarcaciones de investigación de la USF en tres puntos entre el noreste y sudoeste del sitio del derrame indicaron la presencia de petróleo en concentraciones "bajas" en las profundidades marinas.

Esa contaminación que queda en suspensión bajo el mar representa una seria amenaza para el plancton y para la vida vegetal y animal del suelo marino, incluidos corales de profundidad, consideraron científicos del instituto de Geología y Geofísica Marina de la Universidad de Miami (UM).

Según expertos de esa institución, estratos del agua marina detienen o hacen más lento el ascenso del petróleo, lo que sumado a los dispersantes utilizados para detener su avance hacia las costas, generan que algunas partes queden suspendidas bajo el mar y nunca lleguen a la superficie.

Especies en peligro

"Las comunidades que habitan aguas profundas en el Golfo de México y en los estrechos de Florida no están a la vista, pero incluyen muchas especies de corales de agua fría que viven entre los 600 y los 1500 metros con temperaturas de 3 grados Celsius", dijo Gregor Eberli, uno de los científicos de la UM.

"Es muy posible que esos delicados corales de agua fría no sean capaces de digerir partículas de alimento que llegarán con petróleo al fondo marino, y morirán en gran número", aseguró Eberli.

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Además, especies de peces de aguas profundas son "muy vulnerables a estos disturbios", dijo el científico, que indicó que la preocupación es mayúscula porque no se conocen técnicas para limpieza submarina del petróleo.

El almirante Thad Allen, de la Guardia Costera y encargado por el gobierno estadounidense de coordinar la operación de limpieza en el Golfo de México, admitió el lunes que "lidiar con el derrame petrolero en la superficie tomará un par de meses", pero "recuperar el medio ambiente y los hábitats llevará años".

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