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Una niña de 15 años cultiva tabaco en uno de los campos en Carolina del Norte. Fotos: por Marcus Bleasdale para Human Rights Watch.

Denuncian terribles tratos a niños hispanos que trabajan en plantaciones de tabaco

Denuncian terribles tratos a niños hispanos que trabajan en plantaciones de tabaco

Un informe dice que miles de niños son explotados en campos de tabaco. Soportan largas e insalubres jornadas.

Una niña de 15 años cultiva tabaco en uno de los campos en Carolina del...
Una niña de 15 años cultiva tabaco en uno de los campos en Carolina del Norte. Fotos: por Marcus Bleasdale para Human Rights Watch.

Son miles, tienen agotadoras jornadas laborales y en su mayoría son hijos de inmigrantes hispanos. Miles de menores de edad pasan hasta 50 y 60 horas semanales en las plantaciones de tabaco de estados del sur del país, expuestos a la nicotina, plaguicidas, tóxicos y otros peligros.

Así lo denunció hoy Human Rights Watch (HRW). La entidad señala que “si bien las leyes estadounidenses prohíben la venta de productos de tabaco a menores, estos sí pueden trabajar legalmente en las plantaciones de tabaco en EEUU”.

“Las compañías tabacaleras más grandes del mundo compran tabaco cultivado en plantíos estadounidenses, sin embargo, ninguna de estas empresas cuenta con políticas sobre trabajo infantil que protejan adecuadamente a los menores frente a trabajos riesgosos”, señala el informe de 138 páginas.

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Bajo el título “Los niños detrás del tabaco: trabajo infantil peligroso en plantaciones tabacaleras de Estados Unidos”, el informe documenta las condiciones laborales de los menores de edad que trabajan en plantaciones en cuatro estados donde se cultiva el 90% del tabaco de Estados Unidos: Carolina del Norte, Kentucky, Tennessee y Virginia.

En el informe, los chicos reportaron padecer vómitos, náuseas, dolores de cabeza y mareos mientras trabajan en las plantaciones de tabaco. “Todos estos son síntomas asociados con intoxicación aguda por nicotina”, dijo HRW. “Asimismo, muchos dijeron que trabajaban extensas jornadas sin cobrar horas extras, a menudo en condiciones de calor extremo sin sombra ni descansos suficientes, y que no usaban equipos de protección o que estos eran inadecuados”, explicaron desde la entidad.

"Trabajamos casi todo el año", dijo Celia, quien empezó a trabajar en plantaciones de tabaco de Carolina del Norte cuando tenía 12 años, y con mucho esfuerzo se graduó de la escuela secundaria y ahora, a los 20, trabaja en un banco.

"Está la temporada de plantación que se hace con una maquinaria a la cual hay que seguirle el ritmo (...) Luego viene la temporada de eliminación de hierbas, de corte de la flor, de eliminación de hojas secas que se hace a mano", explicó Celia.

"Si usas guantes es más difícil hacerlo y para hacerlo más rápido a mano limpia, terminas con las manos untadas de brea", dijo la joven, quien destacó que "en este país tienes que tener por lo menos 18 años de edad para comprar cigarrillos, pero se trabaja en las plantaciones de tabaco ya desde los 12 años".

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A la mayoría de los niños se les paga el salario mínimo nacional de 7,50 dólares la hora, que en una semana puede representar entre 375 y 400 dólares, aunque en algunas plantaciones se les hacen descuentos por diversos motivos.

Eric, de 17 años y quien empezó a trabajar en el tabaco cuando tenía 11 años, dijo que los mismos peones deben adquirir equipos como bolsas plásticas de basura para cubrirse cuando en las plantaciones ha llovido. "Y cuando hace calor no hay acceso a agua fresca", añadió.

Margaret Wurth, investigadora sobre derechos del niño en HRW, dijo que "cuando termina el año escolar los niños se dirigen a los campos de tabaco donde quedan expuestos al peligro de la nicotina sin que fumen siquiera un solo cigarrillo".

“No es sorprendente que los niños expuestos a sustancias tóxicas en las plantaciones de tabaco se enfermen”, señaló.

El informe se elaboró a partir de entrevistas con 141 menores que trabajan en el sector tabacalero, de entre 7 y 17 años, quienes enfrentan otros riesgos graves además de los plaguicidas y la nicotina: emplean herramientas y maquinarias peligrosas, levantan cargas pesadas y deben subir varios pisos sin protección para colgar el tabaco en los cobertizos para que se sequen las hojas.

“Los menores también informaron que en campos cercanos se utilizaban tractores para rociar plaguicidas. Según contaron, a veces el plaguicida se dispersaba y llegaba hasta ellos, y les provocaba vómitos, mareos, dificultad para respirar y escozor en los ojos”, dicen desde HRW.

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Los efectos a largo plazo de la exposición a plaguicidas durante la niñez pueden incluir cáncer, problemas de aprendizaje y cognitivos, y problemas para la salud reproductiva. Los niños son especialmente vulnerables porque su organismo y su cerebro aún están en desarrollo.

“Las tabacaleras no deberían beneficiarse con el trabajo infantil peligroso”, manifestó Wurth. “Tienen la responsabilidad de adoptar políticas claras e integrales que erradiquen el trabajo infantil peligroso en explotaciones tabacaleras y asegurarse de que estas fincas cumplan con las normas”, destacó.

Riesgos para la salud de los niños

Cientos de miles de niños trabajan en agricultura en Estados Unidos cada año, pero no hay datos disponibles sobre la cantidad de niños que trabajan en el cultivo del tabaco. Muchos menores entrevistados por Human Rights Watch afirmaron “haber trabajado en plantaciones tabacaleras cuando tenían 11 ó 12 años, principalmente durante el verano, para contribuir a la economía familiar. La mayoría eran hijos de inmigrantes hispanos que vivían en comunidades donde se cultiva tabaco y asistían a la escuela a jornada completa”.

"Cuando no tengo tareas de la escuela y mi mamá me dice que tenemos que ir allá voy", señaló Andrea, de 17 años. Contó que empezó a trabajar en el tabaco cuando tenía seis años y ahora, cuando cursa el décimo primer grado de la escuela, sigue trabajando en las plantaciones.

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"Y en los fines de semana voy a ayudarla. En el verano trabajamos todos los días", agregó.

Diversos menores que entrevistó Human Rights Watch indicaron haberse sentido repentinamente muy enfermos mientras trabajaban en plantaciones de tabaco. “Sientes ganas de vomitar. Y bebes agua porque tienes mucha sed, pero el agua te hace sentir peor. Vomitas allí mismo mientras estás cortando [plantas de tabaco], pero sigues cortando”. Un niño de 12 años en Carolina del Norte describió una ocasión en que sintió un intenso dolor de cabeza mientras estaba trabajando: “Fue horrible. Sentía como si tuviera algo en la cabeza, que estuviera carcomiéndola”.

La intoxicación aguda por nicotina "a menudo denominada enfermedad del tabaco verde" se produce cuando los trabajadores absorben nicotina a través de la piel al manipular plantas de tabaco, especialmente cuando están húmedas. Los síntomas más comunes incluyen náuseas, vómitos, dolores de cabeza y mareos. Si bien los efectos a largo plazo son inciertos, algunas investigaciones sugieren que la exposición a la nicotina durante la adolescencia puede tener consecuencias para el desarrollo del cerebro.

Casi ninguno de los menores entrevistados por Human Rights Watch indicó que sus empleadores hubieran brindado capacitación en materia de salud y seguridad o equipos de protección.

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“Me corté con el hacha... Probablemente me lastimé una vena o algo porque no dejaba de sangrar y tuve que ir al hospital... Mi pie estaba totalmente ensangrentado”, dijo uno de los chicos entrevistados para el informe.

La mayoría de los menores entrevistados por Human Rights Watch dijeron que ni siquiera tenían acceso a baños ni a un espacio donde lavarse las manos. Así, les toca comer con las manos sucias y llenas de plaguicidas.

Según cifras federales sobre accidentes laborales fatales, la agricultura es el sector más peligroso donde se permite que trabajen jóvenes. En 2012, dos tercios de los menores de 18 años que murieron a causa de lesiones laborales eran trabajadores agrícolas, y se produjeron más de 1,800 lesiones en menores de 18 años que trabajaban en haciendas de Estados Unidos, según el reporte.

“El gobierno de (Barack) Obama debe apoyar la adopción de reglamentaciones que establezcan claramente que el trabajo en plantaciones de tabaco es peligroso para los niños, y el Congreso debe sancionar leyes para reconocer a menores que se desempeñan en agricultura las mismas protecciones de las que gozan otros menores que trabajan”, exigió Wurth.

El rol de las compañías tabacaleras

La Ley de Trabajo de Estados Unidos, que limita la participación infantil en el trabajo, no se aplica en el sector de la agricultura.

En 2011, el Departamento de Trabajo emitió regulaciones que buscaban restringir la labor infantil en la agricultura, pero las presiones del sector privado llevaron en 2012 a la anulación de esas regulaciones.

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HRW envió cartas a diez compañías tabacaleras estadounidenses e internacionales que adquieren tabaco cultivado aquí, incluidas ocho compañías que elaboran cigarrillos: Altria Group (controlante de Philip Morris USA), British American Tobacco, China National Tobacco, Imperial Tobacco Group, Japan Tobacco Group, Lorillard, Philip Morris International, Reynolds American y dos intermediarios internacionales dedicados a la compra de hojas de tabaco que luego revenden a fabricantes: Alliance One y Universal Corporation.

Todas las compañías, excepto China National Tobacco, respondieron y expresaron preocupación ante la posibilidad de que hubiera trabajo infantil en sus cadenas de suministro. Sin embargo, la postura de estas compañías no protege suficientemente a los menores del trabajo peligroso, señaló Human Rights Watch. En algunos casos, las compañías permiten en sus cadenas de suministro estadounidenses normas de protección para los menores que son menos exigentes que las aplicadas a niños que trabajan en plantaciones de tabaco en todos los demás países donde compran tabaco.

HRW pidió a los fabricantes de cigarrillos y otros productos de tabaco que exijan el mismo cumplimiento en las plantaciones de tabaco.

Para sumarse a esa campaña hacer clic aquí.

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