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El senador Bob Menéndez.

Menéndez se une a la lista de políticos acusados de corrupción en Nueva Jersey

Menéndez se une a la lista de políticos acusados de corrupción en Nueva Jersey

La ausencia de su voz en el Congreso estadounidense podría afectar a la política en varios grandes temas.

El senador Bob Menéndez.
El senador Bob Menéndez.

No es el primero ni será el último, pero la acusación por corrupción presentada esta semana contra el senador demócrata Robert Menéndez tendrá más efecto que el posible fin de su carrera política: la ausencia de su voz en el Congreso de EEUU podría afectar a la política en varios grandes temas.

Menéndez, el hispano con más recorrido en los pasillos del Capitolio, ha sido una pieza fundamental en las relaciones estadounidenses con Israel, un actor clave en la oposición legislativa a las negociaciones con Irán y, además de un bastión de los inmigrantes, un firme opositor de los hermanos Fidel y Raúl Castro.

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Después de tres años de investigaciones, el Departamento de Justicia de EEUU y el Buró Federal de Investigaciones (FBI) presentaron esta semana cargos por conspiración, soborno y fraude al servicio público contra el legislador cubano-estadounidense, coincidiendo precisamente con las negociaciones sobre el plan nuclear iraní.

El senador, pese a compartir colores políticos con el presidente Barack Obama, ha sido firme en sus principios en favor de los israelíes, por lo que nunca vio con buenos ojos un diálogo de occidente con Teherán que supusiera un alivio de las sanciones impuestas por EEUU sobre Irán e hizo uso de su gran influencia para convencer a sus correligionarios al respecto.

Su efecto sobre el recién inaugurado aperturismo hacia Cuba tiene unos tintes similares.

"La relación entre Menéndez y Obama ha sido al 'nivel de Netanyahu', terrible. Él se opone a la apertura de Obama a Cuba. Y como resultado de su posible condena eliminaría un gran obstáculo en el Senado entre los demócratas", explica a Efe el profesor de Ciencia Política de la Universidad Estatal de Iowa Steffen Schmidt.

Lea:  Menéndez pide apoyo latino en un nuevo video tras ser acusado de corrupción.

El mandatario necesita que al menos un grueso de sus compañeros de bancada en el Capitolio respalden el acuerdo preliminar alcanzado entre el G5+1 e Irán en Suiza para evitar que los republicanos zancadilleen el pacto mediante una legislación que requiera la aprobación del Congreso, de absoluta mayoría conservadora.

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Así, si Menéndez sale del tablero, la posibilidad de que los demócratas se alineen con los republicanos contra el acuerdo se reducen considerablemente. Y es que incluso podría acabar en prisión.

"Esto es extremadamente raro y por lo tanto histórico", agrega Schmidt.

Menéndez no es el único acusado de corrupción

Pero el caso de Menéndez es solo uno más que refuerza un persistente estereotipo de políticos corruptibles en Nueva Jersey.

El último senador en ser condenado fue Harrison "Pete" Williams, también en Nueva Jersey, el mismo estado donde el gobernador Chris Christie cobró notoriedad al ganar más de 130 condenas por corrupción durante los siete años que pasó como fiscal federal y donde figuras de la política fueron modelos de algunos famosos personajes del cine: Nucky Thompson para "Boardwalk Empire" y Carmine Polito para "American Hustle".

En lo que va del siglo, los alcaldes de Newark, Trenton y Camden han sido enviados a prisión y los escándalos obligaron a un gobernador a renunciar y a un senador nacional abandonar un intento de reelección.

Julian E. Zelizer, profesor de historia y asuntos públicos en la Universidad de Princeton, dijo que los casos de Menéndez y Williams, que se encuentran entre las 12 veces en que un senador en ejercicio ha sido acusado, son muy diferentes.

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"Esto tiene que ver con las relaciones normales entre legisladores y cabilderos e intereses especiales", dijo Zelizer sobre el caso contra Menéndez. "Harrison Williams fue sorprendido en un caso especial: querían ver hasta dónde llegarían los legisladores si eran tentados".

Williams, un político de enorme popularidad que pasó 23 años en el Senado, es el político de mayor rango en Nueva Jersey en ser condenado por corrupción.

También fue la mayor presa en la operación "Abscam" del FBI, a fines de la década de 1970, que fue llevada al cine en "American Hustle" y que atrapó a seis legisladores y otras 13 personas. Williams fue condenado en 1981 por soborno, conflicto de intereses y aceptación de incentivos de un supuesto jeque árabe que pretendía la ayuda del gobierno para invertir millones de dólares en operaciones empresariales estadounidenses.

Williams pasó casi dos años en prisión federal y murió en 2001. Siempre sostuvo su inocencia.

Otro de los congresistas que se suman a las filas es el senador republicano por Alaska Ted Stevens, quien fue declarado culpable en 2008 de siete cargos de corrupción, pero su caso fue mal manejado por la fiscalía y finalmente el proceso fue anulado. No obstante, perdió su escaño como resultado del escándalo.

"Al igual que con Stevens, en este caso la Unidad de Corrupción Pública del Departamento de Justicia va tras un senador por recibir prebendas a cambio de favores", compara Schmidt.

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"Sin embargo, Menéndez también está acusado de abusar de su poder para ayudar a su amigo con visados y contratos. Hay una sensación de que puede haber más que humo en todo esto, porque su amigo también está bajo sospecha por, básicamente, defraudar al Gobierno federal", concluye.

Las acusaciones apuntan que el legislador ayudó a un amigo suyo, el oftalmólogo multimillonario Salomón Melgen, en una disputa con funcionarios de salud sobre unos pagos con los servicios sanitarios, así como a instar a las autoridades de la República Dominicana a aceptar un contrato con una empresa de seguridad portuaria propiedad del médico.

Según las investigaciones, Melgen habría hecho regalos a Menéndez valorados en hasta un millón de dólares a lo largo de los años, pero el senador ha defendido a ultranza su inocencia, alegando incluso que los cargos responden a una estrategia para "silenciarlo políticamente".

Culpable o no, es difícil que el histórico legislador hispano no salga tocado de toda esta trama pese a contar con el apoyo de la comunidad latina y la confianza de muchos de sus compañeros, que apelan a la presunción de inocencia.

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