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Mercados de bonos de carbono: "las bolsas del medioambiente"

Mercados de bonos de carbono: "las bolsas del medioambiente"

¿Sabías que hay empresas que compran el derecho a emitir CO2 a la atmósfera? Te explicamos cómo funciona ese mercado.

Un mercado con un propósito

MIAMI - La emisión de gases de efecto invernadero a la atmósfera es la causa principal del calentamiento global, según dice la mayoría de científicos y pocos ya se atreven a discutir. Por tanto, se volvió patente en los últimos años que la humanidad en conjunto necesita recortar el volumen de esas emisiones para continuar teniendo un planeta habitable.

Algunos países, como los integrantes de la Unión Europea, aprobaron legislaciones que obligan a las empresas "principalmente a aquéllas que generan energía o a las grandes fábricas- a reducir sus emisiones. Otros muchos, entre los que no está Estados Unidos, se comprometieron con el protocolo de Kyoto a controlar sus emisiones de gases contaminantes por debajo de un tope.

Para lograr esos objetivos se creó, entre otras medidas, el concepto de "bonos de carbono", un sistema internacional por el que se premia a las empresas que reducen sus emisiones y se penaliza a aquéllas que las incrementan.

Básicamente, un bono de carbono es el derecho a enviar a la atmósfera una tonelada de CO2 (dióxido de carbono). Así por ejemplo, si al final del año una compañía eléctrica a la que las autoridades de su país le han puesto un límite de emisión de 100,000 toneladas de CO2 anuales se pasa y emite 10,000 más, tendrá que presentar bonos de carbono equivalentes a ese exceso. Esos bonos los puede comprar u obtener a través de proyectos certificados como reductores de emisiones.

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"El mercado de bonos permite a las empresas reducir sus emisiones de la forma más barata posible", explica Graham Cooper, presidente de las publicaciones Environmental Finance, especializadas en temas medioambientales.

Tres tipos de bonos principales

No todos los bonos son iguales. Las diferencias radican en las leyes que los exigen.

La Unión Europea regula las emisiones de sus países miembros, por lo que ha creado un sistema de bonos propio. A raíz del protocolo de Kyoto surgieron otros bonos: los que son aceptados por los países firmantes para cumplir sus objetivos. El tercer tipo de bonos se creó como alternativa en los países no firmantes en Kyoto, como Estados Unidos, donde algunas empresas reducen sus emisiones de forma voluntaria, sin la necesidad de una ley que les obligue.

Las exigencias de cada tipo de bono son diferentes. Lo que para Kyoto significa atajar la emisión de una tonelada de gases puede que no cumpla los estándares de la Unión Europea, más exigentes. Por sus partes, los bonos voluntarios no están regulados por ningún país u organización internacional, lo que genera muchas dudas sobre la credibilidad de muchos de ellos.

Todos estos bonos se compran y se venden. Pero cada uno de los tres tipos tiene un precio diferente. La idea fundamental detrás del mercado de bonos es que sea más rentable para las empresas emitir menos gases, lo que en consecuencia las llevará a sistemas de producción más eficiente y al lanzamiento de proyectos verdes que califiquen para conseguir bonos.

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Europa marca la pauta

En el caso de la Unión Europea se le impuso a cada país un tope anual de emisiones según el número de toneladas de CO2 que cada territorio había enviado a la atmósfera durante los años anteriores. A su vez, cada uno de los miembros de la unión "repartió" ese tope entre las grandes empresas emisoras de gases a la atmósfera "plantas de energía, grandes fábricas, etc".

De este modo, las empresas comienzan cada año con un número de bonos otorgados "gratis" por la propia Unión Europea, es decir, con el permiso para emitir hasta un límite. Si una empresa no alcanza ese límite, le quedarán bonos sin utilizar que, si lo desea, puede vender a otra empresa europea que haya superado su límite.

Para regular ese mercado de bonos se creó el Esquema de Mercado Europeo de Emisiones de Gases de Efecto de Invernadero (European Union Greenhouse Gas Emissions Trading Scheme, EU ETS), que controla los European Union Allowances (EUAs), el nombre oficial de los bonos de CO2 válidos en la Unión Europea.

Hasta ahora las empresas europeas reciben gratis esos bonos para poder contaminar. Pero en el futuro se espera que tengan que pagar por ellos, quizá acudiendo a una subasta con el resto de compañías.

Los bonos CDM de Kyoto

Los países firmantes del protocolo de Kyoto se comprometieron en 1997 a reducir en un 5 por ciento -respecto a 1990- las emisiones de seis tipos de gases causantes del calentamiento global: el propio dióxido de carbono (CO2), metano (CH4), óxido nitroso (N2O), hidrofluorocarbonos (HFC), perfluorocarbonos (PFC) y hexafluoruro de azufre (SF6).

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El objetivo se debe cumplir para 2012. Es decir, si en 1990 se emitía 100, para el final de 2012 se deberá emitir 95. Con la salvedad de que no todos los países tienen que reducir sus emisiones igual: cada uno tiene asignada su cuota de reducción para lograr ese recorte de 5 por ciento entre todos. En el reparto, los países industrializados tienen un compromiso mayor de recorte de emisiones que aquéllos en vías de desarrollo.

Para lograr ese objetivo se creó un sistema controlado por entidades de Naciones Unidas, el Clean Development Mechanism (Mecanismo de Desarrollo Limpio), que permite a gobiernos y empresas de los países industrializados a desarrollar proyectos de reducción de emisiones en países en vías de desarrollo.

Esos proyectos generan Reducciones Certificadas de Emisiones: los bonos CER (por sus siglas en inglés). Al obtenerse gracias a proyectos en países en vías de desarrollo, las empresas logran reducir sus emisiones a un precio menor que si lo tuvieran que hacer en sus países y, además, exportan tecnología limpia.

Estos bonos CER también se compran y se venden, aunque a un precio algo inferior a los de la Unión Europea. Además, su futuro es incierto a partir de 2012, cuando expira el protocolo de Kyoto.

Las V.E.R. y el CO2 en Estados Unidos

Estados Unidos firmó el protocolo de Kyoto pero nunca lo ratificó. En 2001 el gobierno de Bush se retiró del protocolo argumentando que es ineficiente e injusto al involucrar sólo a los países industrializados y excluir de las restricciones a algunos de los grandes emisores, como China e India.

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Pero eso no quiere decir que en Estados Unidos no haya empresas comprometidas con reducir sus emisiones. Para ese “mercado” se crearon las Reducciones Voluntarias de Emisiones (VER, por sus siglas en inglés), bonos no regulados, sin requerimiento legal, que también se compran y venden, pero a un precio y volumen muy inferior a los anteriores y sin que exista un mercado estable aún.

El futuro del CO2 en EU

Pero esa situación puede cambiar con la llegada de Obama a la presidencia, durante la cual se espera una ley para la reducción de emisiones.

Cuando la ley se apruebe, lo más probable es que se instaure un sistema parecido al de la Unión Europea, con unos bonos de carbonos regulados, explica Wiley Barbour, fundador de American Carbon Registry, una organización sin ánimo de lucro que registra bonos de carbono voluntarios.

Barbour asegura que aunque la legislación se mueva rápido en el Congreso, pasarán al menos cuatro o cinco años hasta que la Agencia de Protección del Medioambiente (EPA) redacte los detalles de la norma y sea efectiva.

Mientras tanto, su organización trabaja con aquellas empresas que quieren estar preparadas de antemano. Por ello sólo registran proyectos de reducción de emisiones bajo un seguimiento estricto que, cuando llegue la ley, espera sean canjeables por los bonos regulados.

“La legislación tratará de no penalizar a las compañías que están intentando hacer bien las cosas ahora”, argumenta Barbour, miembro del Grupo Intergubernamental sobre el Cambio Climático que fue premiado con el Nobel de la Paz en el 2007.

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Un mercado en expansión

Los "registros de carbono" como el de Barbour son fundamentales en el engranaje de este mercado: certifican cuánto bonos tiene una empresa o un proyecto que genera energía limpia o que evita que se envíen gases de efectos invernadero a la atmósfera. Aportan credibilidad al producto, al bono, que se transmite del vendedor al comprador. Además, toman nota de la transacción y llevan el registro durante toda la vida de un bono de carbono.

"El registro es fundamental porque prueba que existen esos bonos de carbono", explica Helen Robinson, directora del registro TZ1, con sedes en Londres, Nueva York, San Francisco, Beijing y Auckland.

Algunos registros también ponen en contacto a compradores y vendedores de bonos.

En 2008, el American Carbon Registry facilitó la venta de 3 millones de toneladas de CO2 en bonos, de las cuales 1.4 millones fueron “retiradas” por sus compradores, es decir, utilizadas para argumentar que esas empresas dejaron una huella menor de emisiones.

Pero donde de verdad se mueve "y se hace" dinero es en los mercados de carbono más regulados, como los de la Unión Europea. El más importante es el BlueNext de París, una "bolsa del medioambiente" propiedad del NYSE (New York Stock Exchange) y el Caisse des Dépôt, banco del estado francés, que acapara más del 90 por ciento de los intercambios de bonos de la Unión Europea (EUAs).

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Entre los 85 miembros de BlueNext se encuentran grandes empresas eléctricas, brokers, y grandes bancos como Citigroup, JP Mogran o Morgan Stanley, explica Philippe Chauvancy, director de ventas de BlueNext.

En BlueNext también confían en que Estados Unidos regule sus emisiones a corto plazo, por lo que ya están abriendo una sucursal en Nueva York para seguir bien posicionados en un mercado que movió 180 mil millones de euros en 2008 ($230 mil millones), el doble que un año antes.

Algunos inversores de riesgo también han visto la oportunidad y están comprando bonos en registros como el de Barbour por unos $5 la tonelada, con la esperanza de que su valor se multiplique en caso de que la nueva ley los acepte como bonos legítimos en el futuro.

Pero, además del beneficio económico para algunos y los empleos que puede generar esta economía verde, ¿ayuda realmente a proteger el medio ambiente?

Para Barbour, la idea de poner un precio a emitir CO2 ayuda a que las empresas reduzcan sus emisiones. La legislación establece objetivos y reglas, pero crea el mercado para dejar abierto el camino hasta ese objetivo. El mercado le da a las compañías la libertad para decidir cómo y cuándo llegar a su objetivo en reducciones de la forma más eficiente y económica, explica.

Chauvancy coincide en la idea y cita un estudio del MIT (Massachusetts Institute of Technology) que argumenta que en los tres primeros años de funcionamiento de los mercados estos generaron una reducción de emisiones de CO2 de 100 millones de toneladas.

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