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Donald Trump llegando a la Casa Blanca en helicóptero

Trump escoge un colegio privado para su primera visita presidencial a una escuela

Trump escoge un colegio privado para su primera visita presidencial a una escuela

Este viernes el presidente viajará a un colegio católico en Orlando donde cientos de estudiantes usan 'vouchers' para costear su estudios. Todo tiene que ver con la libre elección de escuela y los lazos con el estado de su secretaria de Educación, Betsy DeVos.

Donald Trump llegando a la Casa Blanca en helicóptero
Donald Trump llegando a la Casa Blanca en helicóptero

Para su primera visita presidencial a una escuela en Estados Unidos, Donald Trump viaja este viernes al St. Andrew Catholic School en Orlando, una escuela privada que da una pista sobre lo que quiere hacer el presidente con la educación en el país.

Su decisión de visitar un colegio católico —en lugar de una escuela pública— tiene que ver con la libre elección de escuela y con su máxima defensora: la secretaria de Educación, Betsy DeVos.

Casi 300 estudiantes de St. Andrew reciben una beca del programa de Créditos de Impuestos de Florida, que da cupones ('vouchers') a estudiantes para costear los gastos de asistir a instituciones privadas. Florida ha sido el centro de atención del presidente en este tema por haber sido un pionero del programa de 'vouchers' escolares que DeVos busca promover.

Trump tendrá en el colegio una "sesión para escuchar opiniones sobre la libre elección de escuela", dijo Sarah Sanders, la vice secretaria de prensa de la Casa Blanca. Según el Orlando Sentinel, esta sesión se enfocará en las becas que permiten a padres enviar a sus hijos a colegios privados como St. Andrew.

Más de 97,000 estudiantes en Florida reciben estos 'vouchers', de acuerdo con la página web de Step Up For Students, una organización sin ánimo de lucro que administra este programa de ayuda financiera.

No sería la primera vez que Trump saca a relucir a Florida para promocionar sus políticas de educación. Para su primer gran discurso al Congreso este martes, Trump invitó a una estudiante de maestría de Florida que utilizó esta beca de créditos de impuestos cuando estaba en sexto grado, después de reprobar dos años en un colegio público, para entrar a un colegio privado.

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A raíz de esto, Denisha Merriweather se convirtió en una activista a favor de la libre elección de escuela. Hizo comerciales para atacar la demanda que llevó el Sindicato de Maestros de Florida contra este programa hasta la Corte Suprema de Florida, que hace un mes la desestimó.

Junto con DeVos, Merriweather fue parte de un panel sobre la libre elección durante la Convención Nacional Republicana en Cleveland, Ohio, en julio del año pasado. DeVos misma la invitó a su audiencia de confirmación en el Senado, cuando al igual que Trump la señaló como ejemplo del éxito del sistema de 'vouchers'.

Durante su discurso del martes Trump fue incluso más allá, describiendo la educación como "el problema de derechos civiles de nuestra era" y haciendo un llamado "a los miembros de ambos partidos para que aprueben una ley de educación que patrocine la elección de escuela a los jóvenes desfavorecidos, incluyendo millones de niños latinos y afroestadounidenses".

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Estas familias, dijo Trump, "deben ser libres para elegir los sectores público, privado, charter, magnet, religioso o la educación en el hogar que consideren adecuados para ellos".

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Donald Trump se dirige a una sesión conjunta del Congreso el 28 de febrero de 2017 en el Capitolio en Washington, DC.


Florida a la vanguardia

A pesar de haber bajado estripitosamente al puesto 30 en el ranking de estados en educación en los últimos años, Florida es conocido como pionero en el tema de la libre elección en la educación. Fue el primer estado en implementar este tipo de programa en 1999, cuando el republicano Jeb Bush era gobernador.

Desde entonces, y más recientemente en su campaña para la candidatura presidencial republicana del año pasado, Bush exhibe este programa como uno de sus mayores logros. Sobre todo se ha dado crédito por cerrar considerablemente la brecha entre hispanos y blancos en comprensión de lectura, aunque algunos expertos debaten esto.

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El ex gobernador de Florida Jeb Bush se sienta con un niño de 5to grado, David Delarosa (izq) y una niña de 4to grado Laurie Ann Phillips (der) en North Twin Lakes Elementary School en 2002 en Hialeah, Florida.

Y es que de hecho, los programas de vouchers tienen muchos críticos. La presidenta de la Federación Americana de Maestros, Randi Weingarten, le dijo al New York Times en 2014 que "los vouchers y becas de créditos de impuestos han hecho una gran cantidad de daño en desestabilizar escuelas por todo el país que ya de por sí están abrumadas por la escasez de recursos y la austeridad".

Qué tanto la libre elección de escuelas favorece o desfavorece a los estudiantes en general y en particular a las minorías es un debate abierto.

Los vínculos con Florida

Los lazos entre quienes implementaron ese programa y quienes abogan ahora por él están ampliamente documentados. Según Politico, el vice presidente de una organización nacional, la Federación Americana para los Niños, John Kirtley, es un inversor de riesgo de Tampa que trabajó con el exgobernador Bush para crear este sistema de créditos fiscales en el 2001. Pero además fundó y es ahora presidente de Step Up, la misma organización que administra el programa de becas y la misma en la que está involucrada Merriweather, la estudiante invitada de Trump.

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Kirtley además es presidente de la Federación de Florida para Niños, una organización local de comunicaciones electorales, al igual que de un super PAC relacionado. Ambas han apoyado candidatos a nivel estatal y local que son pro-libre elección. Kirtley y estos grupos donaron más de un millón de doláres a candidatos republicanos a la legislatura estatal durante la campaña de 2016, a los que lograron poner en el mando.

Los vínculos con Florida continúan con DeVos: antes de llegar a su cargo en el gabinete de Trump, era presidenta de la Federación Americana para los Niños.

Si la visita de Trump a St. Andrew es una pista, el sistema de 'vouchers' que usa esta escuela y que implementó Florida por primera vez es una guía para lo que quiere hacer el presidente en el resto del país. Pero las razones por las que Trump viaja al estado, y por las que este sistema floreció allí, son más complejas de lo que parecen a simple vista.

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