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Japón asegura haber frenado fuga radiactiva que llegaba al mar

Los trabajadores detuvieron una fuga de agua de alto nivel radiactivo que se estaba filtrando hacia el océano Pacífico desde el complejo nuclear de Fukushima, pero persiste la gravedad del accidente nuclear.

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El accidente nuclear provocado en la central japonesa de Fukushima por el sismo y el devastador tsunami del 11 de marzo plantearon dos grandes desafíos a los expertos.

Expertos explican cómo evaluar los daños causados por la central de Fukushima

TOKIO - Los trabajadores detuvieron el miércoles una fuga de agua de alto nivel radiactivo que se estaba filtrando hacia el océano Pacífico desde el complejo nuclear de Japón, pero la planta distaba de haber quedado estabilizada y los ingenieros preparaban una inyección de nitrógeno para impedir alguna nueva explosión de hidrógeno.

El nitrógeno puede evitar una explosión del hidrógeno altamente inflamable, como ya sucedió tres veces en el complejo en los primeros días de la crisis, que comenzó el 11 de marzo cuando los sistemas de enfriamiento fueron anulados por el terremoto de magnitud 9 y el posterior tsunami.

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Funcionarios nucleares informaron que no había peligro inmediato de nuevas explosiones y que los planes con el nitrógeno no eran más que un indicio de las dificultades para estabilizar los reactores en la planta de Fukushima Dai-ichi y para detener las fugas radiactivas que han afectado la actividad pesquera en el norte de Japón.

Medida de precaución

Normalmente, el nitrógeno se presenta dentro de un contenedor que rodea el centro del reactor. Los técnicos comenzarán a bombear más el miércoles por la tarde, informó Junichi Matsumoto, vocero de la planta operadora. Comenzarán con la Unidad 1, donde la presión y temperatura son más altas.

"La inyección de nitrógeno está siendo considerada como una precaución", declaró Hidehiko Nishiyama, portavoz de la Agencia de Seguridad Nuclear e Industrial del gobierno.

Los trabajadores han sufrido reveses prácticamente diario en su lucha por enfriar los reactores de la planta de que fueron golpeados por el maremoto, el cual también destruyó cientos de millas de la costa y mató a por lo menos 25,000 personas el mes pasado.

Buenas noticias

Pero hubo una buena noticia el miércoles, cuando lograron por fin detener un derrame de agua contaminada al océano que había suscitado temores sobre los frutos de mar.

Las autoridades habían dicho que el derrame se disiparía rápidamente en las aguas del Pacífico, pero la mera insinuación de que el pescado estuviera en riesgo estremeció toda la industria pesquera.

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"Por ahora, no sentimos alivio por el solo hecho de que el derrame se ha detenido", dijo el secretario del gabinete Yukio Edano. "Estamos verificando si el derrame ha sido detenido totalmente o si hay otros derrames".

Pero la buena noticia parecía confirmarse: el miércoles por la tarde, la radiación a 330 metros de la costa era 280 veces el límite legal, comparado con un pico de más de 4.000.

Cómo evaluar los riesgos

El accidente nuclear provocado en la central japonesa de Fukushima por el sismo y el devastador tsunami del 11 de marzo plantearon dos grandes desafíos a los expertos: cómo evaluar el peligro para la población y cómo descontaminar las zonas afectadas por la radiactividad.

Pregunta: ¿Cuál será el alcance de la contaminación?

Respuesta: La extensión de las zonas afectadas dependerá mucho de las condiciones meteorológicas en el momento de las expulsiones de radiactividad: de los vientos, la lluvia o la nieve que empujan la contaminación hacia la tierra o tienden a concentrarse en las zonas bajas. Teniendo en cuenta la duración de las emisiones y el relieve accidentado del archipiélago, es muy probable que haya "contaminaciones esparcidas" en decenas de km alrededor de Fukushima, como ocurrió en Europa del este luego de Chernobil en 1986.

Pregunta: ¿La contaminación es duradera?

Respuesta: Se habla de años e inclusive décadas. La situación depende no obstante de la concentración de los restos de radiactividad y de los elementos que las contienen. Las principales fuentes de contaminación son el iodo 131 y el cesio 134 y 137. Al cabo de varios meses, el iodo, que pierde la mitad de su radiactividad en ocho días, desaparece totalmente. La radiactividad del cesio 137 tarda más de 30 años en reducirse a la mitad.

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Pregunta: ¿Esto significa que todas las zonas contaminadas deberán ser evacuadas por décadas?

Respuesta: Todo dependerá de las medidas efectuadas en el terreno. Para las zonas más contaminadas, será necesario alejar a las personas que podrían correr el riesgo de estar expuestas a dosis de radiactividad peligrosas para su salud. Es el caso desde que ocurrió el accidente en un radio de 20 km alrededor de la central nuclear. Para otras zonas, los habitantes pueden llevar una vida normal pero abstenerse de consumir los productos alimenticios locales. Y en zonas más alejadas, la población podrá vivir y cultivar alimentos pero siempre que sus productos sean sometidos a controles de radiactividad. La experiencia de Chernobil enseñó, por ejemplo a los habitantes de determinadas zonas a qué bosques pueden ir, dónde pueden dejar pastar al ganado o dónde pueden recoger setas.

Pregunta:¿Cuáles son los medios para descontaminar?

Respuesta: Los expertos prefieren usar la palabra "rehabilitación" para insistir en el hecho de que es imposible volver a la situación previa al accidente, aún si la contaminación puede ser reducida de manera importante. Según los estudios efectuados en Francia, lo más urgente es tratar las zonas menos afectadas, pues es allí donde la población permanecerá.

Las autoridades nucleares francesas recomiendan limpiar en primer lugar los "medios edificados" donde se concentra la población. Techos, paredes, carreteras y aceras pueden limpiarse a presión tantas veces como se necesite.

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La vegetación, que atrapa depósitos radiactivos en sus hojas, puede constituir del 20% al 30% de los elementos expuestos en medio urbano. Se debe cortar el césped, podar árboles y cortar matorrales.

A más largo plazo y en algunas zonas delicadas como patios de escuelas u hospitales, es posible reducir la contaminación decapando los suelos o cubriéndolos de una nueva capa de tierra o de asfalto.

En las zonas agrícolas se da vuelta la tierra para diluir la radiactividad. Deben agregarse abonos ricos en potasio que limita que las raíces de los cultivos absorban el cesio.

(Fuentes: Thierry Charles, director de seguridad del Instituto de Radioprotección y de Seguridad Nuclear (IRSN); Jean-Luc Godet, director de Radiaciones Ionizantes y de Salud de la Autoridad de Seguridad Nuclear (ASN); Michel Bourguignon, comisario en la ASN e Isabelle Mehl Auget, encargada de misión para la preparación tras un accidente nuclear en la ASN.)

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